Ce n’est pas seulement la fumée – alors que le changement climatique provoque plus d’incendies de forêt, des risques cachés pour la santé émergent

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Pour la photographe Stefanie Harron, 53 ans, les dernières semaines ont eu l’impression de vivre dans un enfer enfumé et enflammé.

L’air de sa ville natale de Castlegar, en Colombie-Britannique, était chargé de fumée alors que les incendies de forêt faisaient rage à proximité. La maison de son voisin est à peine visible bien qu’à seulement 25 mètres. Ses yeux larmoyants et son asthme et sa maladie pulmonaire obstructive chronique (MPOC) font du simple fait de respirer un défi.

Au lieu d’utiliser sa pompe une ou deux fois par semaine, elle l’utilise maintenant quatre à cinq fois par jour.

« L’air, chargé de particules, me donne envie de vomir », dit-elle. « La première chose que vous remarquez est le goût avant l’odeur âcre. Je comparerais cela à la vie dans un cendrier. Chaque respiration sans respirateur est comme de courts soupirs pour l’air », explique Harron. « [I’m] presque peur de prendre une profonde inspiration sachant que cela entraînera une toux et rendra les choses pires et plus difficiles. »

Harron n’est pas seul. Alors qu’environ 250 incendies font rage dans la province, des dizaines de milliers de personnes ont été exposées à une mauvaise qualité de l’air, et c’est particulièrement difficile pour ceux qui ont des problèmes de santé. 200 autres feux de forêt brûlent à travers le pays.

Le changement climatique devrait exacerber les incendies de forêt, avec des estimations allant d’un 74 à 118 % d’augmentation des terres brûlées au Canada d’ici 2100.

REGARDER | Quel est l’impact sur la santé de la fumée des feux de forêt?

La saison des feux de forêt au Canada contribue à l’augmentation des visites aux urgences et pour certaines personnes souffrant de maladies respiratoires, elle peut entraîner des conséquences graves. 4:32

Et bien que les risques liés à la fumée soient parmi les plus grandes inquiétudes, il existe également des problèmes de santé moins évidents tels que l’impact sur la santé mentale et l’eau potable à prendre en compte.

Questions sur les effets à long terme

Les scientifiques examinant la pollution de l’air – y compris celle produite par les incendies de forêt – étudient divers types d’émissions, mais parmi celles les plus couramment mesurées, il y a les particules (PM), en particulier les PM 2,5.

Les PM 2,5 sont des particules fines mesurant environ 2,5 micromètres et moins. Leur inhalation peut affecter les poumons et le cœur, et constitue une grave préoccupation pour les personnes souffrant de problèmes de santé existants tels que l’asthme ou les maladies cardiaques et pulmonaires.

Cette illustration montre la taille approximative de diverses particules. (Agence de Protection de l’Environnement)

Les effets immédiats peuvent être évidents, mais les médecins tentent également de mieux comprendre l’impact à long terme.

« Quatre des cinq derniers étés en Colombie-Britannique ont été marqués par d’importants épisodes de fumée de feux de forêt. Et … a déclaré Sarah Henderson, directrice scientifique de la santé environnementale au Centre de contrôle des maladies de la Colombie-Britannique. « Il est possible que ces expositions importantes et importantes à la fumée des feux de forêt affectent la santé de ces personnes tout au long de leur vie. »

Et ces particules ne sont pas seulement préoccupantes pour ceux qui vivent près des incendies. La fumée peut voyager loin de sa source, traversant parfois le globe.

« Pour les événements de fumée majeurs, vous verrez le transport intercontinental de la fumée », a déclaré Jeff Eyamie, agent régional de la santé de l’air à Santé Canada. « Pour les incendies de Fort Mac [in 2016], ils avaient de la fumée aussi loin que l’Ukraine qu’ils pouvaient remonter aux incendies de Fort McMurray. »

Ici, chez nous, le 19 juillet, Environnement et Changement climatique Canada a émis un avis sur la qualité de l’air pour le sud de l’Ontario, y compris Toronto, ainsi qu’Ottawa, alors que la fumée des incendies de forêt dans le nord-ouest de l’Ontario recouvrait la province. Une semaine plus tard, certaines parties du Québec, dont Montréal, ont été soumises à un avis similaire.

Anxieux et irritable

Et puis il y a l’impact sur la santé mentale. Les feux de forêt obligent parfois les gens à être évacués de leur domicile, provoquant des niveaux élevés de stress. Ceux qui vivent dans des zones où l’air est chargé de fumée peuvent également être contraints de rester à l’intérieur pendant de longues périodes. De plus, il peut y avoir d’autres coûts cachés, comme une course aux médicaments contre l’asthme.

Un soleil orange apparaît dans le ciel du territoire mohawk de Tyendinaga, à environ 12 kilomètres au sud-ouest de Napanee, en Ontario. (Soumis par Malcolm Park)

La Dre Courtney Howard, urgentiste à Yellowknife et ancienne présidente de l’Association canadienne des médecins pour l’environnement, a participé à une étude qui a interrogé 30 résidents de Yellowknife, qui subissent des incendies de forêt chaque année. Dans l’étude, on leur a demandé ce que cela faisait de vivre une longue période d’air enfumé.

« Ce que les gens nous ont dit, c’est qu’ils se sentaient anxieux et irritables », a-t-elle déclaré. « Ils étaient enfermés, avaient cette fièvre de la cabine… beaucoup de commentaires sur la diminution de l’activité physique. Et donc, bien sûr, cela signifie que les gens perdent les avantages du traitement que nous savons obtenir en étant dehors dans la nature, en faisant de l’exercice.  »

À un moment donné, le maire de Yellowknife a ouvert un espace d’exercice intérieur afin que les gens puissent être actifs dans un endroit bien ventilé, a déclaré Howard. C’est quelque chose qu’elle pense que les responsables pourraient devoir considérer dans un avenir avec le changement climatique.

Impact sur l’environnement

Les particules qui flottent dans l’air affectent plus que la santé physique. Ces particules atterrissent également sur les arbres, les plantes, les bâtiments et se retrouvent dans l’eau.

Les cendres, les sédiments et les minéraux s’écoulent non seulement dans les ruisseaux et les rivières, mais aussi en aval dans les lacs et les réservoirs, affectant potentiellement l’eau potable et contribuant à la prolifération d’algues.

La bonne nouvelle, c’est qu’au Canada, les systèmes de purification d’eau sont en grande partie capables de les filtrer. Mais la pression supplémentaire sur le système signifie qu’il peut coûter plus cher pour gérer le niveau plus élevé de contaminants.

« Le problème autour du feu et de l’eau potable n’est pas – et je dois souligner que non – généralement un problème de » Est-ce que je bois quelque chose contenant une sorte de contaminant toxique ? « , déclare Monica Emelko, professeure à l’Université de Waterloo. et département d’ingénierie environnementale. « C’est plutôt une question de : « Si des contaminants toxiques pénètrent dans l’eau, pourrez-vous avoir quelque chose qui coule de votre robinet que vous pouvez utiliser ? » … Lorsque nous avons ces perturbations dans le paysage, cela pousse vraiment notre capacité à le faire de manière rentable. »

Il y a aussi des effets sur les écosystèmes, dit Uldis Silins, professeur d’hydrologie forestière à l’Université de l’Alberta. Par exemple, lorsque les sédiments et les minéraux s’écoulent dans l’eau, ils peuvent perturber l’équilibre chimique d’un lac.

« L’une des choses que nous avons vues de manière répétitive, ce sont des impacts très importants sur des choses comme les sédiments », a déclaré Silins. « Contrairement à d’autres types de pressions perturbatrices auxquelles nous pourrions penser, la portée de ces impacts n’était pas une augmentation de 30 ou 50 pour cent de la production de sédiments, ils étaient des centaines de pourcentages ou des milliers de pourcentages, donc, des ordres de grandeur augmentent dans ces contaminants. »

Et comme les humains dépendent de ces écosystèmes, il peut y avoir d’autres conséquences – telles que l’impact sur les poissons dans les lacs qui sont mangés.

« Je ne pense pas que ce soit audacieux de ma part de dire que nous sommes dans une urgence climatique. Et tout le monde doit être conscient que cela se produit », a déclaré Eyamie de Santé Canada. « Les modèles ne sont peut-être pas précis à 100%, mais ils seront suffisamment précis pour que cela soit une source de préoccupation pour tout le monde. »

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