À quel point est-il trop chaud pour les humains ? Comprendre les températures humides

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Alors qu’un dôme de chaleur se déplaçant vers l’est continue d’envelopper l’ouest du Canada, entraînant une cocotte-minute d’une vague de chaleur qui a produit les températures les plus élevées jamais enregistrées dans le pays, certains Canadiens pourraient se demander à quoi pourraient ressembler les étés futurs.

Mais dans le sillage de cet événement météorologique dangereux, les experts en climat pointent vers un autre concept dont nous pourrions avoir besoin de nous inquiéter : les températures humides.

Les températures humides sont des mesures théoriques qui combinent la température et l’humidité en une seule valeur, explique Rachel White, spécialiste de l’atmosphère au département des sciences de la terre, des océans et de l’atmosphère de l’Université de la Colombie-Britannique.

Fondamentalement, c’est la température à laquelle l’eau cesse de s’évaporer d’une ampoule de thermomètre humide, ce qui signifie qu’elle ne peut plus refroidir.

« Avec les températures de bulbe humide, vous pouvez les augmenter de deux manières », explique White. « Vous pouvez soit augmenter la température, soit augmenter l’humidité. Et évidemment, c’est pire si vous faites les deux. »

Qu’est-ce que cela a à voir avec la capacité de survie humaine? La température du bulbe humide est essentiellement une métaphore de la sueur humaine. La sueur est le mécanisme de refroidissement du corps, procurant aux humains un soulagement lorsque le corps se réchauffe.

Mais pour que la sueur refroidisse réellement la peau d’une personne, elle repose sur le processus d’évaporation pour évacuer la chaleur du corps.

Aux températures théoriques du thermomètre mouillé, l’évaporation et le refroidissement ne peuvent plus avoir lieu car l’atmosphère est entièrement saturée d’eau. Et lorsque la température du bulbe humide atteint 35 ° C, elle franchit un seuil auquel les humains ne peuvent plus perdre de chaleur corporelle interne et se refroidir.

Ce magasin Canadian Tire de Vancouver a connu une pénurie de climatiseurs et de ventilateurs cette semaine au milieu de la canicule qui cuisait dans l’Ouest canadien. Les experts du climat disent qu’une mesure de la chaleur extrême à laquelle nous devons penser est la température humide. (Ben Nelms/CBC)

« En général, l’atmosphère a presque très rarement une humidité relative de 100 pour cent », a déclaré White.

Mais la recherche montre que même des températures humides inférieures à 35 °C peuvent être mortelles. C’était le cas en 2010, lorsque la Russie a connu une vague de chaleur mortelle où les températures humides n’ont pas dépassé 28 ° C.

« C’est pourquoi les gens parlent en quelque sorte de [wet bulbs], car une vague de chaleur très humide est beaucoup plus dangereuse qu’une vague de chaleur très sèche », a déclaré White.

Sous la canicule sans précédent de cette semaine, des villes comme Vancouver connaissaient un taux d’humidité élevé.

« Et ce sont les vagues de chaleur très humides qui auraient une température humide plus élevée », a déclaré White.

Dans l’ouest du Canada, les températures humides ne sont généralement pas un problème. Les températures humides sont plus susceptibles de se produire dans les zones où les grandes étendues d’eau ont tendance à se réchauffer, a déclaré White, comme la région des Grands Lacs.

Mais alors que le changement climatique augmente les températures mondiales, les experts en climatologie utilisent des modèles pour déterminer les futurs points chauds pour les températures humides.

La modélisation suggère que si la société ne fait pas un effort collectif pour réduire les émissions de gaz à effet de serre, les températures humides pourraient régulièrement dépasser cette référence de 35 ° C dans certaines parties de l’Asie du Sud et du Moyen-Orient au cours de ce siècle.

Une mesure de la température du globe humide (WBGT) teste les conditions au parc Shiokaze à Tokyo dans cette photo d’archive de 2019, dans le cadre des efforts d’atténuation de la chaleur dans la perspective des Jeux olympiques. C’est quelque chose qui peut devenir encore plus courant à mesure que la Terre se réchauffe. (Behrouz Mehri / AFP)

« Les climatologues prédisent depuis des décennies qu’avec le statu quo, la fréquence et l’intensité des vagues de chaleur augmenteront à l’échelle mondiale », a déclaré Hind Al-Abadleh, qui étudie la chimie atmosphérique et le changement climatique à l’Université Wilfrid Laurier à Waterloo, en Ontario.

Elle décrit les températures humides comme étant similaires à l’humidex que les météorologues utilisent pour décrire comment les gens ressentent la chaleur par temps humide. Dans les régions très humides du monde, en particulier dans les zones côtières proches des plans d’eau chauds, les scientifiques constatent déjà des conditions qui atteignent les limites de la tolérance humaine.

UNE 2020 étude dans les progrès scientifiques a examiné les données de température mondiale des stations météorologiques au cours des 41 dernières années et a constaté que la sévérité et la fréquence des chaleurs extrêmement humides augmentent – et que, selon les auteurs, cela représentera « un défi sociétal majeur » dans les décennies à venir.

Réduire les émissions de gaz à effet de serre est un moyen de réduire la probabilité de ces températures dangereuses, selon les experts. Mais une autre consiste à s’assurer qu’une infrastructure appropriée existe pour accueillir les personnes qui n’ont pas les moyens de se rafraîchir.

« Faire face à la hausse des températures humides signifie que les gouvernements devront émettre des avis pour que les gens restent à l’intérieur dans des espaces à température contrôlée », a déclaré Al-Abadleh.

Mais, a-t-elle noté, l’exploitation de tels espaces consomme beaucoup d’énergie.

« Donc, la transition vers des sources d’énergie propres et renouvelables et l’élimination progressive des combustibles fossiles ne réduiront pas seulement nos émissions de carbone, mais aideront également les gens à survivre aux vagues de chaleur lorsqu’elles se produisent. »

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