Un sous-marin de la marine a endommagé à long terme le réservoir de ballast suite à un test erroné, selon un rapport

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Un rapport interne du ministère de la Défense a levé le rideau sur les dommages causés par un test erroné sur l’un des quatre sous-marins du Canada l’année dernière, suggérant que certains des dommages sont permanents et pourraient continuer de poser un risque à long terme.

Obtenu par La Presse canadienne grâce à l’accès à l’information, le rapport représente un autre revers pour les quatre sous-marins du Canada, qui ont passé plus de temps en réparation qu’en mer depuis leur achat d’occasion de la Grande-Bretagne en 1998.

Le NCSM Corner Brook a été particulièrement touché, le navire étant amarré pour des réparations et un entretien importants au cours des six dernières années après avoir heurté le fond de l’océan au large de la Colombie-Britannique en 2011. Un incendie s’est également déclaré alors qu’il était amarré à Victoria en août 2019.

Le rapport confirme que l’un des principaux réservoirs de ballast de Corner Brook s’est rompu en mars dernier lors d’un essai effectué par Babcock Canada, qui a été engagé pour entretenir et réparer la sous-flotte depuis 2008. Le gouvernement a récemment prolongé le contrat de Babcock jusqu’en 2023.

« Le test consistait en un réservoir en grande partie rempli d’eau avec de l’air ajouté pour appliquer la pression de test requise », lit-on dans le rapport du 6 août 2020 préparé pour le sous-ministre du ministère de la Défense nationale.

«Une fois que le réservoir a satisfait à cette exigence, la dernière étape a consisté à vidanger le réservoir. Cela devait être fait par gravité, mais les membres de l’équipe de test ont tenté d’accélérer le drainage du réservoir en appliquant de nouveau la pression.

« Ce faisant, ils ont par inadvertance surpressurisé le réservoir et l’ont fait rompre. »

Remise en service retardée

Les responsables de la défense ont précédemment déclaré que l’incident retarderait les plans de la marine pour remettre le Corner Brook à l’eau. Le sous-marin devait être remis en service l’été dernier, mais il restera désormais à quai au moins jusqu’en juin.

Pourtant, le rapport suggère que même une fois les réparations effectuées, certains des dommages seront durables et devront être surveillés par la marine.

« Une réparation complète des dommages n’est pas pratique et ne serait pas économique », indique le rapport. « Il est possible que l’état après réparation présente toujours un risque indésirable, auquel cas le risque résiduel sera présenté à la marine pour acceptation. »

Des marins font la queue sur le NCSM Corner Brook pour saluer la reine Elizabeth lors d’un examen de la flotte internationale à Halifax le 29 juin 2010. (Paul Chiasson / La Presse canadienne)

Le rapport souligne l’importance du maintien de «l’intégrité structurelle» des ballasts principaux pour l’exploitation sécuritaire d’un sous-marin. Ils sont utilisés pour contrôler si le navire monte ou descend dans l’eau.

« Sinon, le sous-marin pourrait ne pas être en mesure de faire surface (y compris de remonter en profondeur en cas d’urgence en raison d’une inondation) ou de rester stable à la surface, ce qui pourrait entraîner la perte du sous-marin », indique le rapport.

«Surveillance continue»

Malgré les dommages, le rapport indique que les réparations et les améliorations apportées au Corner Brook depuis sa dernière mise à l’eau verraient le sous-marin «dans un état considérablement rafraîchi et modernisé, prêt à fonctionner pendant neuf ans».

Le plus haut responsable des achats militaires du Canada a déclaré lors d’une entrevue la semaine dernière que le ballast avait été testé avec succès récemment et qu’il était toujours prévu de remettre le Corner Brook en mer cet été.

«Lorsqu’il ira à la mer, il sera sûr et adapté à ses besoins», a déclaré Troy Crosby, sous-ministre adjoint du Matériel au ministère de la Défense nationale.

« Il y a toujours une surveillance continue en cours, mais … ce sera sûr, et ce sera adapté à l’objectif. »

Crosby ne voudrait pas dire si le sous-marin sera limité dans ce qu’il peut faire, cependant. L’armée a précédemment imposé des limitations ou des restrictions sur d’autres équipements, tels que ses hélicoptères Cyclone, après que des problèmes de sécurité aient été identifiés.

« La limitation qui pourrait être imposée au sous-marin … permettra au sous-marin de faire ce qu’il doit faire opérationnellement avec la marine », a-t-il déclaré.

« C’est un domaine délicat simplement en raison de la sensibilité autour des capacités. Nous entrons dans un domaine d’informations sensibles autour des capacités opérationnelles que nous ne pouvons tout simplement pas entrer dans les détails. »

300 M $ par an pour maintenir la flotte

Le rapport indique que Babcock prévoyait «d’accepter la responsabilité des coûts directs de réparation», mais que «les coûts indirects feront l’objet de négociations entre le Canada et (Babcock)». Crosby a déclaré qu’il n’était pas prévu de poursuivre la société pour cette erreur.

« L’entrepreneur respecte son obligation », a-t-il déclaré. « Ils ont été très satisfaits de leur réponse à cela et nous ferons réparer le sous-marin, comme on dit, et nous passerons à autre chose. »

Des questions sur les avantages et les coûts des sous-marins canadiens ont circulé depuis qu’Ottawa a acheté les navires d’occasion de la Grande-Bretagne. La flotte a récemment été amarrée pendant plus d’un an et le ministère de la Défense affirme qu’elle coûte 300 millions de dollars par an à entretenir.

Les responsables militaires, cependant, les ont qualifiés de essentiels pour surveiller les eaux au large des côtes canadiennes à la recherche d’adversaires potentiels. Le ministère de la Défense affirme que le NCSM Windsor et le NCSM Victoria sont maintenant dans l’eau et subissent des tests après des améliorations et des réparations prolongées.

Le gouvernement a promis en 2017 de prolonger la durée de vie des sous-marins, des sources évaluant le coût à plus de 2 milliards de dollars pour les maintenir en service pendant la prochaine décennie. Crosby a déclaré que les travaux sur ces mises à niveau sont en cours et seront mis en œuvre au cours des prochaines années.

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