Un pilote canadien de la Seconde Guerre mondiale qui a éloigné un avion qui s’est écrasé de l’école recevra un mémorial en Angleterre

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C’était il y a plus de 80 ans et la bataille d’Angleterre était en cours, avec des pilotes de la Royal Air Force se battant pour repousser les attaques de la Luftwaffe d’Hitler.

Le lieutenant d’aviation Robert Coventry, un Canadien né à Oak Bay, en Colombie-Britannique, pilotait un RAF Bristol Blenheim de retour d’une mission d’entraînement lorsque le moteur du bombardier est tombé en panne.

Alors que l’histoire est racontée, Coventry a réussi à éloigner le bombardier en chute libre d’une école très fréquentée de Quedgeley, près de Gloucester, avant qu’il ne s’écrase dans un champ. Coventry est mort dans l’épave enflammée.

À présent, des plans sont en cours pour qu’une nouvelle pierre commémorative soit dévoilée près du site de l’accident.

« Je pense que c’est une chose incroyable et merveilleuse », a déclaré Anne Underhill, la fille de Coventry.

Underhill vit maintenant à Oak Bay, où le père qu’elle n’a jamais connu a passé une partie de son enfance.

Il avait 27 ans lorsqu’il s’est écrasé le 23 septembre 1940. Underhill n’avait que 10 mois.

Une photo montre l’épave du Bristol Blenheim de Coventry dans un champ à Quedgeley. Coventry pilotait le bombardier lors d’une mission d’entraînement lorsque les moteurs sont tombés en panne, mais il a réussi à éloigner l’avion d’une école, sauvant les enfants à l’intérieur. (BBC)

Elle a grandi en sachant que son père était mort dans un accident d’avion pendant la guerre et que les habitants s’étaient précipités sur le site de l’accident pour aider, réussissant à retirer deux autres membres d’équipage survivants du fuselage.

«En gros, c’était l’histoire que j’avais en tant qu’enfant», a déclaré Underhill.

Mais ce n’est que lorsque la BBC – qui avait couvert la campagne pour honorer Coventry avec le mémorial – l’a retrouvée sur l’île de Vancouver qu’Underhill a appris comment son père avait évité de s’écraser sur l’école Quedgeley.

Anne Underhill se tient devant un mémorial répertoriant tous les citoyens d’Oak Bay, en Colombie-Britannique, décédés pendant la Seconde Guerre mondiale, y compris son père, Robert Coventry. Il est sur le point d’être commémoré avec une plaque près de l’endroit où il est mort en Angleterre en 1940. (Mike McArthur / CBC)

‘Je lui dois ma vie’

Peter Hickman se souvient encore de l’accident.

Il avait 10 ans et fréquentait l’école à l’époque. Lui et d’autres étudiants se sont précipités, pensant qu’ils pourraient aider.

« Je me souviens avoir traversé ces champs, et bien sûr il y avait l’avion en feu. Nous sommes restés là absolument choqués », a-t-il déclaré dans une interview à la BBC. « Il y avait des flammes dans le cockpit. »

Helen Tracey fait partie des personnes qui ont appelé à la commémoration de Coventry l’automne dernier. Sa mère, Margaret Cale, était une élève de six ans à l’école en 1940.

« Si l’avion avait percuté l’école ce jour-là, maman serait morte et je ne serais donc jamais née », a déclaré Tracey à la BBC en octobre.

« Je ne sais pas comment résumer autrement – je lui dois ma vie. »

‘Le sacrifice suprême’

Le conseil municipal de Quedgeley a commandé le mémorial et prévoit d’organiser une cérémonie de dévoilement en septembre.

La plaque nomme Coventry et note son titre de la RAF.

Il le décrit comme « un héros qui a fait le sacrifice suprême près de cet endroit le 23 septembre 1940 et, ce faisant, a sauvé la vie de nombreux enfants de Quedgeley ».

Coventry est mort lorsque sa fille, Anne, n’avait que 10 mois. Elle savait que son père était mort dans un accident d’avion pendant la guerre, mais elle ne savait pas qu’il avait été salué comme un héros avant d’être contactée par la BBC. (Soumis par Anne Underhill)

Underhill a été invité à la cérémonie, mais on ne sait pas si les restrictions de voyage dues à la pandémie seront toujours en vigueur en septembre.

«Cela signifie beaucoup pour moi, et j’adorerais pouvoir être là, mais qui sait», a-t-elle déclaré.

« Je pense que c’est absolument extraordinaire et merveilleux et ma mère doit danser là-haut, juste pour obtenir la reconnaissance », a déclaré Underhill, pointant vers le ciel.

Quant aux actions héroïques de son père pour éviter de frapper une école, «j’aurais espéré que cela aurait été l’attitude des gens qui étaient des aviateurs», a-t-elle déclaré.


Avez-vous plus à ajouter à cette histoire? E-mail rafferty.baker@cbc.ca

Suivez Rafferty Baker sur Twitter: @raffertybaker



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