Un photographe capture un comportement de corbeau «étrange mais excitant» connu sous le nom de fourmi

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Le photographe Tony Austin a récemment capturé une image particulière d’un corbeau avec ses ailes couvertes de dizaines de minuscules fourmis noires et en proie à ce qui semblait être un comportement qu’il a décrit comme un « bain de terre très étrange et violent ».

L’image a également captivé l’imagination de centaines de fidèles d’un groupe Facebook appelé Image parfaite de l’île de Vancouver après le Metchosin, en Colombie-Britannique, le photographe l’a posté lundi.

« Je n’avais jamais rien vu de tel », a déclaré Austin. « C’était un comportement étrange mais excitant. »

Austin était dans le sanctuaire naturel du lac Swan à Victoria ce jour-là, et lorsqu’un meurtre de corbeaux a atterri près de lui, il a remarqué ce qui semblait être un oiseau en détresse.

Son instinct photographique s’est déclenché et il s’est accroupi pour capturer un gros plan – une rencontre fortuite, selon un expert en oiseaux, est assez rare.

Ce n’est que lorsqu’Austin est rentré à la maison et a agrandi les images sur un moniteur qu’il a remarqué que le corbeau avait des fourmis rampant sur tout son corps. Il a posté l’image sur le groupe Facebook et a demandé aux gens de donner leur avis sur ce qu’ils pensaient que cela pourrait être.

Beaucoup ont déclaré n’avoir jamais vu un tel comportement, tandis que d’autres craignaient qu’il soit attaqué.

« Mais quelques ornithologues amateurs plus informés nous disaient que c’était des fourmis », a déclaré Austin.

Des boucles d’oreilles?

Pour les experts, la fourmi est un comportement mystérieux où les oiseaux frottent des insectes, généralement des fourmis, sur leurs plumes et leur peau.

Certains oiseaux restent assis sur une fourmilière et permettent patiemment aux créatures de ramper librement à travers leurs plumes. D’autres fois, on les a vus ramasser les fourmis avec leur bec et se frotter avec les minuscules insectes.

Sentant une menace, les fourmis tirent un jet d’acide formique de leur abdomen ou de leurs glandes anales, qui est absorbé dans le corps de l’oiseau et agit comme un insecticide naturel.

Les raisons de ce comportement ont déconcerté les experts depuis qu’il a été observé pour la première fois dans les années 1830, lorsque James Audubon a remarqué des dindes en train de le faire.

La Fédération nationale du dindon sauvage affirme que des fourmis ont été observées chez plus de 200 espèces d’oiseaux dans le monde.

Une théorie largement répandue, selon la fédération, soutient que les oiseaux utilisent les fourmis pour apaiser la peau irritée pendant les périodes de mue abondante des plumes, tandis qu’une autre théorie suggère qu’elle contrôle les parasites qui vivent dans le plumage de l’oiseau.

« La fourmi devient aussi quelque chose à manger », a déclaré le Dr David Bird, professeur émérite de biologie de la faune à l’Université McGill.

Un acte d’« auto-stimulation »

Une étude de 2015 par Paul Hendricks et Gwen Norment publié dans le Northwestern Naturalist a examiné plusieurs fonctions possibles pour le comportement remontant à 1935.

« Il est très rare » de capturer une image d’une fourmi de corbeau, explique le Dr David Bird, photographié. (Il a dit, en passant, que son nom de famille est « juste de la chance stupide ».) (demandez àprofessorbird.com)

La recherche n’est pas parvenue à des conclusions définitives, mais une curieuse théorie postulait que les corbeaux cherchaient à « s’auto-stimuler ».

« Il est possible que les fourmis servent plus d’un objectif dont l’expression dépend de l’oiseau individuel et du contexte de l’activité des fourmis », ont écrit les auteurs.

Le Dr Bird dit que les experts sont incapables de déterminer quel peut être le but de nombreux comportements d’oiseaux.

« Je ne pense pas que quiconque ait encore fait une étude définitive sur le comportement des fourmis », a-t-il déclaré. « Je ne pense pas que nous ayons encore la réponse complète. »

Austin n’a commencé que récemment à photographier la nature et la faune, et bien qu’il n’ait aucune idée de ce dont il était témoin à l’époque, il est ravi d’avoir capturé quelque chose que le Dr Bird dit être assez rare.

« C’est un peu comme une chasse au trésor », a déclaré Austin. « Vous espérez toujours un coup comme ça, mais ça ne revient pas trop souvent. »

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