Un avenir plus chaud est déjà là — et le Canada n’est pas prêt

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Il y a deux semaines, l’Institut canadien pour des choix climatiques a publié un rapport sur les impacts du changement climatique sur la santé publique et la nécessité d’agir pour s’adapter à une nouvelle réalité de menaces extrêmes.

« Le changement climatique », a écrit Ian Culbert, directeur exécutif de l’Association canadienne de santé publique, dans l’introduction du rapport, « est une urgence de santé publique de plus en plus grave, et nous devons commencer à la traiter de cette façon ».

La vague de chaleur historique et mortelle en Colombie-Britannique a rendu ces mots terriblement réels — avant même qu’ils ne déclenchent un feu de forêt qui détruit la majeure partie du village de Lytton, en Colombie-Britannique.

« Nous sommes désormais engagés dans un certain degré de réchauffement du monde en raison des émissions du passé », a déclaré vendredi Ryan Ness, directeur de la recherche sur l’adaptation pour l’institut et co-auteur du rapport.

« Donc, alors qu’à plus long terme, il est absolument essentiel de réduire les gaz à effet de serre autant que possible, aussi vite que possible, pour éviter que les choses ne s’aggravent, il y a une certaine quantité de changement climatique que nous ne pouvons plus éviter. Et la seule façon de vraiment y faire face est de se préparer, de s’adapter et de devenir plus résilient face à ce changement climatique. »

Cela signifie contrer le risque accru d’inondations et d’incendies de forêt. Cela signifie également tenir compte de la façon dont le changement climatique menacera la santé des Canadiens.

Un monde plus chaud et plus dangereux

L’adaptation nécessitera une action beaucoup plus importante de la part des gouvernements – et tirer les leçons de l’autre crise de santé publique que nous avons passée l’année et demie à combattre.

Le rapport de l’institut estime que l’augmentation des coûts économiques, sociaux et de santé liés à plusieurs des effets du changement climatique – l’ozone troposphérique (smog), la chaleur montante et la propagation de la maladie de Lyme – s’élèvera à des milliards de dollars d’ici le milieu du siècle. , même dans un scénario « à faibles émissions ». Les dommages et les coûts n’augmenteront que si les émissions ne sont pas réduites.

Mais parce que certains coûts sont difficiles à projeter, les chercheurs n’ont pas modélisé tous les impacts potentiels – sur la santé mentale, par exemple, ou les effets de la mauvaise qualité de l’air due aux incendies de forêt ou aux menaces météorologiques pour les établissements de santé.

Une épaisse fumée provenant d’incendies de forêt remplit l’air alors qu’un homme se tient sur un bateau alors qu’il pêche sur le lac Kamloops à l’ouest de Kamloops, en Colombie-Britannique, le mardi 1er août 2017. (Darryl Dyck/La Presse Canadienne)

Cet été au Canada restera dans les mémoires pour sa chaleur record et mortelle. Mais il s’ensuit une vague tout aussi fatale dans Montréal en 2018. Et l’avenir ne promet que plus de chaleur.

Le rapport note qu’entre 1971 et 2000, l’Ontario et le Manitoba ont connu environ 50 jours chaque année pendant lesquels les températures étaient suffisamment élevées pour causer des décès liés à la chaleur. D’ici les années 2050, l’Institut estime que ce total annuel sera 1,5 fois plus élevé.

Cette chaleur supplémentaire mettra plus de personnes dans les hôpitaux. En examinant spécifiquement les maladies coronariennes, les accidents vasculaires cérébraux, les maladies hypertensives et le diabète, le rapport estime une augmentation de 21 % du taux d’hospitalisations liées à la chaleur dans un scénario à faibles émissions.

Nancy Fisher est photographiée dans un camp de sans-abri à Toronto lors d’une précédente période de flambée des températures le vendredi 10 juillet 2020. (Chris Young/La Presse Canadienne)

Et plus de gens mourront : le rapport estime que, d’ici le milieu du siècle, la chaleur représentera 200 à 425 décès supplémentaires au Canada par année.

L’Institut a constaté que deux mesures de modernisation des bâtiments réduiraient le nombre de morts. « Si des technologies d’ombrage étaient installées dans 25 % des foyers au Canada d’ici les années 2050, il y aurait en moyenne 21 décès de moins par an », indique le rapport. « Si 50 % de tous les bâtiments résidentiels, commerciaux et institutionnels avaient des toits verts installés d’ici les années 2050, une moyenne de 46 décès serait évitée chaque année.

Mais si les toits verts et les ombrages peuvent réduire l’impact des températures généralement plus élevées, de telles choses ne seront pas nécessairement suffisantes pour protéger les gens contre les événements extrêmes.

« En ce qui concerne ces urgences de chaleur extrême, les systèmes d’intervention doivent vraiment être en place pour pouvoir identifier les personnes qui vont être les plus touchées par cela et leur apporter les soins dont elles ont besoin, qu’il s’agisse de centres de refroidissement, que ce soit des soins médicaux, que ce soit un endroit pour sortir de la rue », a déclaré Ness.

« Et à plus long terme, il sera important de s’attaquer aux causes profondes sous-jacentes de ce qui rend certaines personnes plus vulnérables que d’autres. Parce que ce n’est pas vraiment la personne moyenne qui est susceptible de mourir d’une vague de chaleur. C’est quelqu’un qui vit dans la rue, quelqu’un qui a des problèmes de santé préexistants parce qu’il n’est pas en mesure d’accéder aux soins de santé dont il a besoin, ou des personnes âgées qui n’ont pas le soutien dont elles ont besoin pour les aider dans ces situations. »

Ce que la pandémie aurait dû nous apprendre

Le coroner de la province a déclaré que bon nombre des 300 personnes décédées subitement lors de la récente vague de chaleur en Colombie-Britannique étaient personnes âgées vivant dans des maisons mal ventilées.

C’est un écho inquiétant de ce qui s’est passé dans ce pays pendant la pandémie actuelle. Lorsque la COVID-19 est arrivée, ce sont les personnes âgées vivant dans des établissements de soins de longue durée inadéquats qui ont le plus souffert.

Tout au long de la pandémie, ce sont souvent les Canadiens à faible revenu et racialisés qui ont vu des taux d’infection plus élevés et ont été obligés d’accepter le plus grand risque en tant que « travailleurs essentiels ». Le rapport Climate Choices indique clairement que le changement climatique a le potentiel d’exacerber les inégalités existantes.

Les ambulanciers paramédicaux emmènent une personne du foyer de soins de longue durée Revera Westside pendant la pandémie de COVID-19 à Toronto le lundi 7 décembre 2020. (Nathan Denette/La Presse Canadienne)

Ces vulnérabilités doivent être prises en compte dans la réponse au changement climatique – mais la réduction ou l’élimination de ces disparités en général créerait également une société mieux préparée à résister au stress qu’un changement climatique infligera.

« S’attaquer à la vulnérabilité et donner aux gens les ressources et les meilleures chances possibles d’être en bonne santé avant que ces choses ne se produisent est extrêmement important », a déclaré Ness.

Et bien que l’accent soit désormais mis sur la chaleur, Ness note que la détérioration de la qualité de l’air pourrait poser des problèmes qui « éclipsent » l’impact des températures plus élevées.

Le gouvernement libéral fédéral s’est engagé à élaborer une stratégie nationale d’adaptation — bien qu’un récent rapport de l’Institut international du développement durable a noté que le Canada est en retard sur certains pays européens dans une telle planification.

Le gouvernement fédéral a également engagé des milliards de dollars en financement pour l’atténuation des catastrophes, l’amélioration des infrastructures et la production de rapports publics (y compris la récente publication « Rapport sur les enjeux nationaux » sur les impacts du changement climatique sur le Canada). Mais l’Institute for Climate Choices a constaté que seulement trois pour cent du financement de l’adaptation au climat annoncé dans les récents budgets était spécifiquement destiné à la santé publique.

Bien que l’adaptation puisse être au premier plan maintenant – une nouvelle coalition des compagnies d’assurance et des organisations environnementales s’est réunie pour faire pression en faveur d’une action fédérale – elle a généralement occupé la deuxième place dans le débat public sur le changement climatique, peut-être avec une certaine justification. Atténuer le changement climatique futur en réduisant les émissions de gaz à effet de serre est de loin préférable à simplement apprendre à vivre avec ses effets.

Mais le monde a depuis longtemps dépassé le stade où un certain nombre de changements climatiques dangereux pourraient être évités. Et nous n’avons plus besoin de regarder vers l’avenir pour imaginer à quoi pourrait ressembler ce changement. La crise climatique est là.

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