Scientifiques et Premières Nations s’associent pour tenter de raviver les stocks de hareng en difficulté de la Colombie-Britannique

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Coal Harbour de Vancouver ne ressemble guère à un cadre pour un refuge faunique potentiel. Des hydravions bruyants se dirigent vers et depuis un quai voisin, des égouts pluviaux se déversent dans l’eau salée et des tours de grande hauteur se dressent au-dessus de l’eau.

Mais le biologiste marin Doug Swanston pense que l’endroit a un énorme potentiel en tant que foyer pour le hareng.

Récemment, il a roulé trois grandes glacières en plastique sur le quai avant de les ouvrir pour révéler un morceau de tissu en maille de trois mètres de long recouvert de minuscules points blancs.

«Cela approche probablement un million, peut-être 1,5 million d’œufs si vous les avez tous comptés», a-t-il dit en les tirant au soleil.

«Le but est de ramener le hareng à Coal Harbour. Historiquement, nous avions un frai ici dans les années 1800, et c’était une source de nourriture pour les communautés des Premières Nations.

Les œufs avaient été collectés dans une zone voisine et l’espoir est qu’ils ensemenceront les futures séries.

Le hareng est une partie vitale, mais pas très bien comprise, du réseau trophique complexe de l’océan Pacifique.

Cette année seulement, 16000 tonnes ont été arrachées Eaux de la Colombie-Britannique. Cela représente environ 100 millions de poissons – une année basse par rapport aux jours de gloire du passé de la pêche au hareng. Mais des efforts sont en cours, dans les tribunaux et dans l’océan, pour aider le hareng.

Le biologiste marin Doug Swanston tient un tissu en maille recouvert de minuscules œufs de hareng fertilisés. Il étudie les effets de la transplantation des œufs dans les criques urbaines de Vancouver. (CBC)

Une période difficile pour le hareng canadien

Pendant des décennies, le poisson a été considéré comme une ressource pratiquement inépuisable. Ils ont été mis en conserve, congelés, utilisés comme engrais et même transformés en une pâte glissante pour graisser les bûches dérapées hors de la forêt.

Mais la manne autrefois étendue à la côte est en train de s’éteindre. Cette année, la plupart des eaux au large de la Colombie-Britannique ont été fermées aux bateaux commerciaux de hareng, le seul quota étant autorisé dans le détroit de Géorgie, le long de la côte sud-ouest du Canada.

Les dernières estimations du gouvernement montrent que la masse totale de hareng du Pacifique dans le détroit est passée de 130000 tonnes métriques en 2016 à environ 54000 tonnes métriques en 2020 – une baisse de près de 60% sur quatre ans.

Le premier effondrement des stocks s’est produit dans les années 1960, en raison de la surpêche. Ils ont été autorisés à se remettre mais ont connu des hauts et des bas au cours des dernières décennies.

REGARDER | Les écologistes enquêtent sur les rapports d’un grand dépotoir de hareng au large de l’île de Vancouver:

Les membres de Conservancy Hornby Island affirment que jusqu’à 45000 poissons ont été jetés par un bateau de pêche à Deep Bay, près de Bowser, en Colombie-Britannique. 3:26

La pêche au hareng dans l’Est du Canada a également traversé une période difficile.

Par exemple, une évaluation l’année dernière pour le Golfe du Saint-Laurent, a prédit que la population de harengs reproducteurs au printemps est sur une trajectoire vers l’extinction dans 10 ans. Les prédateurs voraces et le réchauffement de l’océan sont répertoriés comme les plus grands obstacles au rétablissement.

Le MPO adopte une «  approche de précaution  »

Sur la côte Ouest, certains groupes ont réclamé une fermeture totale de la pêche au hareng cette année, mais l’industrie de la pêche et le ministère des Pêches et des Océans (MPO) ont reculé.

Dans un communiqué de presse, le MPO a déclaré que le quota avait été établi après avoir effectué «des évaluations scientifiques rigoureuses des stocks» et que «les résultats démontraient un stock de hareng sain et stable dans le détroit de Géorgie».

Il a ajouté que le ministère «applique l’approche de précaution pour assurer la viabilité à long terme du hareng pour nos écosystèmes océaniques et les pêcheurs».

Mais cela ne satisfait pas un certain nombre de groupes autochtones et environnementaux qui plaident, parfois devant les tribunaux, pour une réduction des prises.

Nourriture autochtone depuis des générations

Sur la côte nord de Vancouver, le gravier craque alors que le chef de la Première nation de Tsleil-Waututh, Leah George-Wilson, marche le long de la plage.

Pendant des milliers d’années, elle a déclaré que le hareng était un aliment important pour les Tsleil-Waututh. Elle se souvient que ses grands-parents parlaient de manger du hareng sauvage prélevé dans les eaux voisines. Pour sa génération, cependant, le hareng est principalement un élément de l’histoire orale et des connaissances traditionnelles, car il était en grande partie pêché dans les eaux voisines.

«Il suffit de chercher sur la côte ouest de la Colombie-Britannique pour voir où se trouve encore le hareng et pour voir comment les Autochtones y récoltent», a déclaré George-Wilson à CBC News. « Nous avons fait des choses similaires et c’était une source de nourriture importante. »

Les Tsleil-Waututh et d’autres groupes autochtones s’efforcent de ramener le poisson. Et ils s’associent à des scientifiques pour mieux comprendre comment le hareng vit et se reproduit.

Leah George-Wilson, chef de la nation Tsleil-Waututh, affirme que les connaissances autochtones traditionnelles peuvent être utilisées pour aider à restaurer le hareng et d’autres sources importantes de nourriture. (CBC)

Comment garder les œufs de hareng en vie

False Creek est un autre port urbain bâti de Vancouver. Il est peu profond, a un trafic de bateaux constant et abrite un certain nombre de grandes marinas. Mais c’est une histoire à succès de hareng.

« Le hareng est la clé. Ils sont le bas de la chaîne alimentaire », a déclaré Jonn Matsen sur le quai de Fisherman’s Wharf, un vaste complexe où des centaines de bateaux sont attachés à des quais en bois.

Il est responsable de l’amélioration du hareng pour les Squamish Streamkeepers, un groupe de bénévoles voué à la restauration de l’habitat du poisson et pionniers dans le domaine de l’aide au hareng.

Cela a commencé il y a des années lorsque des millions d’œufs de hareng ont été trouvés sur des pilotis de créosote largement utilisés le long de la côte pour soutenir les quais.

L’agent de préservation du bois toxique était mortel pour les œufs, qui mettent environ trois semaines à éclore. Matsen et d’autres ont été consternés et ont décidé de résoudre le problème.

Ils ont commencé par envelopper les empilements dans un tissu résistant, donnant aux œufs une chance de se battre. Depuis, ils se sont développés pour utiliser des filets en tissu à mailles fines suspendus sous la ligne de flottaison, qui offrent une protection et des taux de survie encore meilleurs.

Le programme a été suffisamment réussi pour que cette année, environ 10% des œufs fécondés soient transplantés de False Creek au nouveau site de Coal Harbour.

Jonn Matsen dirige le programme de mise en valeur du hareng pour Squamish Streamkeepers, un groupe de bénévoles qui a mis au point des techniques pour créer des sites de frai pour le hareng. (CBC)

Crucial pour le saumon, les baleines

Matsen a déclaré que le hareng est une partie vitale du réseau trophique, en particulier pour le saumon en voie de disparition.

« La première chose qu’un saumon recherche quand il sort de la rivière, c’est la nourriture et si vous avez une course de hareng dans cette zone, c’est tout simplement parfait. »

Il a dit qu’il était logique qu’une partie du déclin du saumon soit liée au fait d’avoir moins de harengs dans les eaux de la Colombie-Britannique. Les baleines, les phoques, les oiseaux et de nombreuses autres créatures dépendent également des poissons.

« Nous avons découvert que vous pouvez ramener toute la chaîne alimentaire, si vous commencez par le hareng et que vous progressez », a déclaré Matsen. « Cela peut arriver. »

Le hareng fait face à de nombreuses menaces dans la nature, mais ce sont des reproducteurs prolifiques, comme le montre cette masse d’œufs sur un tas de False Creek à Vancouver, une entrée au centre de la ville. (Scott Renyard)

Swanston, le biologiste, a déclaré qu’en dépit de son importance pour l’environnement et en tant que prise commerciale, il existe encore de nombreux mystères autour du hareng.

Par exemple, on pensait autrefois que le hareng ne retournait pas dans ses eaux natales pour frayer, mais de nouvelles preuves suggèrent qu’ils peuvent avoir un instinct de retour similaire au saumon, qui retourne dans les ruisseaux où il a éclos pour la première fois. Cela expliquerait également pourquoi le hareng a disparu de certaines parties de la côte de la Colombie-Britannique.

Ces minuscules harengs sont une source de nourriture vitale pour les autres créatures dès le stade de l’œuf et tout au long de leur vie. Ils mettent trois ans pour atteindre l’âge de frai. (Spencer Chaisson / UBC)

Le hareng a-t-il un instinct de retour?

Mais la pollution, le développement, la surpêche et le manque d’habitat naturel de frai sont également des facteurs qui nécessitent des recherches et des remédiations supplémentaires, a déclaré Swanston.

L’énigme sur la raison pour laquelle le hareng fraye dans certaines régions mais a disparu dans d’autres est l’une des raisons pour lesquelles Swanston est fasciné par l’expérience de transplantation d’œufs dans Coal Harbour.

Mais il a dit qu’il faudrait au moins trois ans pour obtenir des résultats, car c’est le temps qu’il faudra aux petits œufs pour éclore et atteindre la maturité en mer.

Les harengs durcis ont un faible taux de survie. Un seul sur 1000 vit assez longtemps pour frayer, mais s’ils sont autorisés à se reproduire par milliards, ce sera suffisant pour soutenir les bancs de poissons chatoyants.

Le hareng, un poisson fourrage argenté qui nage dans de grands bancs, a été une source de nourriture traditionnelle pour les communautés autochtones sur la côte ouest et ailleurs, ainsi qu’un stock commercial important. (Robert F. Bukaty / The Associated Press)

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