Plus de 800 élèves des pensionnats sont morts en Alberta — les défenseurs disent qu’il est temps de trouver leurs tombes

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AVERTISSEMENT : cette histoire contient des détails affligeants


Lorsque Jackie Bromley a appris que les restes de 215 enfants avaient été retrouvés sur le site d’un ancien pensionnat en Colombie-Britannique, elle a eu des flashbacks sur son séjour au pensionnat St. Mary’s dans la réserve Blood, dans le sud de l’Alberta.

Bromley, qui a maintenant 70 ans, se souvient que les élèves ont parlé de tombes derrière l’école quand elle avait 10 ans, mais ne se souvient pas avoir vu de pierres tombales.

« J’ai pensé à l’arrière-cour, apparemment il y avait des tombes là-bas. Et la première chose à laquelle j’ai pensé était, je me demande s’il y a des enfants qui ont été enterrés, tu sais ? »

Les camarades de classe de Bromley avaient raison : il y avait des tombes d’élèves dans la cour de l’école. Une lettre en 1945 d’un agent indien au directeur de l’école demande que des travailleurs autochtones soient obligés de rediguer les tombes à côté de l’école, pour les rendre encore plus profondes.

La Commission de vérité et réconciliation (CVR) déclare qu’il est difficile de chiffrer exactement le nombre de pensionnats en activité au Canada.

Kisha Supernant dit qu’il est tout aussi difficile de dire combien il y a de tombes d’enfants anonymes.

Les élèves écrivent sur un tableau à la Red Deer Indian Industrial School, en Alberta, en 1914 ou en 1919. L’école affichait l’un des taux de mortalité les plus élevés, avec au moins 70 élèves sur 350 mourant au cours des 26 années où elle était en activité. On estime que 50 enfants peuvent être enterrés dans un cimetière anonyme dans un champ à proximité. (Église Unie du Canada, Archives)

Supernant, qui est Métis et descendant de la Première nation Papaschase, est professeur d’anthropologie à l’Université de l’Alberta à Edmonton. Elle et son équipe utilisent un équipement radar à pénétration de sol pour aider les communautés autochtones à inspecter les cimetières dans les Prairies.

Elle a déclaré que les techniques de télédétection telles que le GPR et les drones sont cruciales pour l’arpentage des tombes non marquées afin de garantir que les sites ne sont pas physiquement perturbés.

« Il y a du pouvoir dans les preuves scientifiques que nous pouvons fournir. Cela ne devrait pas être nécessaire, les communautés devraient pouvoir être écoutées, mais je suis heureux de soutenir les communautés dans ce domaine », a déclaré Supernant.

« La propriété et l’accès à toutes les données incombent à la communauté… Il ne s’agit pas de montrer et de faire fonctionner un équipement… C’est un processus d’engagement avec la communauté, en étant attentif à la sensibilité de ce que nous faisons et les impacts potentiels que cela peut avoir.

Au moins 4 100 enfants sont morts

Supernant ainsi que les dirigeants et les défenseurs autochtones demandent au gouvernement fédéral de financer l’utilisation de l’équipement GPR sur les anciens sites des pensionnats à travers le pays.

« Cela fait partie de la réconciliation. Cela fait partie des appels à l’action et je crois fermement que les communautés devraient disposer des ressources nécessaires pour faire le travail dont elles ont besoin et qu’elles veulent faire », a-t-elle déclaré.

La Convention de règlement relative aux pensionnats indiens a identifié 139 pensionnats au Canada, dont 25 en Alberta. Cependant, ce nombre exclut les écoles qui fonctionnaient sans le soutien fédéral, comme celles dirigées par des ordres religieux ou des gouvernements provinciaux. Certaines écoles ont également subi des changements de nom ou ont été délocalisées.

Cliquez ici pour voir une version agrandie de la carte des emplacements des pensionnats.

Plus de 150 000 enfants des Premières Nations, métis et inuits ont été placés dans de telles écoles entre les années 1870 et 1990.

Au moins 4100 enfants est décédé alors qu’il fréquentait l’école – plus d’un élève sur 50 – et la TRC estime que le bilan réel pourrait être de 6 000 ou plus. Au moins 821 de ces décès sont survenus en Alberta.

Linda Many Guns, vice-présidente associée à l’indigénisation et à la décolonisation de l’Université Mount Royal, est une descendante de survivants des pensionnats. Elle a déclaré que la recherche montre que de nombreux parents n’ont jamais été informés de ce qui est arrivé à leurs enfants – et des recherches approfondies seront nécessaires pour découvrir les histoires de nombreux élèves.

« Il y avait un vaste schéma de génocide qui était délibérément institué, non seulement par le biais de ces organisations, mais aussi, quotidiennement, par les agents indiens qui supervisaient et administraient toutes les réserves », a-t-elle déclaré.

‘Les ancêtres me demandent de faire ce travail’

Un rapport de la CVR a déclaré que les Affaires indiennes étaient généralement opposées à l’envoi des corps des enfants décédés à l’école à la maison, en raison du coût. On estime que de nombreux pensionnats ont des sites de sépulture en raison des taux de mortalité élevés – mais peu d’entre eux ont des endroits officiellement documentés, et encore moins sont entretenus.

On pense que les tombes trouvées à Kamloops représentent des décès non enregistrés auparavant.

REGARDER | Restes de 215 enfants trouvés sur le terrain du pensionnat de la Colombie-Britannique :

Une Première nation de la Colombie-Britannique croit avoir trouvé les restes de plus de 200 enfants autochtones sur l’ancien site du pensionnat indien de Kamloops. Il a hébergé des centaines d’enfants autochtones pendant huit décennies. 2:12


« Ces écoles ont été créées pour assimiler de force les enfants autochtones à la culture euro-canadienne. Sous-financées, situées dans des endroits éloignés des communautés d’origine des enfants et dépourvues d’une surveillance adéquate, les écoles étaient en proie à la maladie, à des résultats scolaires douteux et à des problèmes physiques, émotionnels et sexuels. abus », lit-on dans un guide de ressources du gouvernement de l’Alberta sur l’histoire des écoles.

Pour Supernant, l’histoire est personnelle. Elle a dit que grâce à ses recherches, elle a entendu parler de parents qui ont fréquenté les pensionnats.

« Je sens assez fortement que les ancêtres me demandent de faire ce travail », a-t-elle déclaré. « C’est le travail le plus significatif et le plus important que je ferai jamais. »

Le rapport de la CVR a demandé au gouvernement fédéral de créer un registre en ligne des sépultures des pensionnats, et de travailler avec les groupes touchés pour élaborer un plan d’identification, de documentation, d’entretien et de commémoration continus des lieux de sépulture.

Financement refusé

La CVR a demandé un financement de 1,5 million de dollars pour rechercher ces tombes anonymes en 2009, mais ce financement a été refusé par Ottawa.

Chantal Chagnon joue du tambour lors d’une veillée à Calgary pour les enfants du pensionnat indien de Kamloops sur la Première nation Tk’emlups te Secwépemc. Des chaussures représentant les corps de 215 enfants retrouvés enterrés sur le site de l’ancienne école cette semaine ont été déposées sur les marches de la mairie. (Terri Trembath/CBC)

« Soumis à la négligence institutionnalisée des enfants dans la vie, ils ont été déshonorés dans la mort », lit-on dans le rapport.

Le gouvernement fédéral actuel a depuis engagé 10 millions de dollars sur sept ans pour soutenir le travail du centre national de CVR et 33,8 millions de dollars sur trois ans pour créer des registres des décès et des cimetières dans les pensionnats indiens.

Kelly McGillis a organisé une veillée à Calgary au cours de la fin de semaine pour honorer les enfants de la Colombie-Britannique et appeler à l’action pour rechercher d’autres lieux de sépulture.

« Nous avons besoin que le Canada et tout le monde reconnaissent que si 215 enfants ont perdu la vie et que nous avons 139 pensionnats et partout au Canada… où sont nos dirigeants pour savoir où nos ancêtres sont enterrés et comment pouvons-nous les honorer ? »

Lors de la veillée, 215 chaussures étaient disposées pour représenter chaque enfant. La ville de Calgary a ordonné que les drapeaux soient mis en berne.

Bromley, dont les parents et les grands-parents ont également fréquenté un pensionnat, a déclaré que pouvoir honorer les enfants perdus serait une guérison.

« Oui, j’aimerais mieux connaître la liste [of names]. Une liste appropriée. »


Un soutien est disponible pour toute personne touchée par les effets des pensionnats indiens et celles qui sont déclenchées par les derniers rapports.

le Société des survivants des pensionnats indiens (IRSSS) peut être contacté sans frais au 1-800-721-0066.

Une ligne d’écoute téléphonique nationale pour les pensionnats indiens a été mise en place pour fournir un soutien aux anciens élèves et aux personnes touchées. Les gens peuvent accéder à des services de référence émotionnelle et de crise en appelant le Ligne de crise nationale 24 heures sur 24 : 1-866-925-4419.

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