« Nous allons les trouver » – à la recherche des enfants perdus du pensionnat de St. John’s

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AVERTISSEMENT : cette histoire contient des détails que certains lecteurs peuvent trouver pénibles.


Mike Cachagee se souvient à quel point il était froid et indifférent lorsque lui et les autres élèves du pensionnat indien de St. John’s ont enterré deux petites filles sur le flanc d’une colline.

Cela le dérange toujours, près de 80 ans plus tard.

« Nous regardons cette petite fille dans cette boîte. Personne ne pleure, ne pleure, non rien », a déclaré Cachagee.

Cela le dérange aussi qu’il ne puisse pas se rappeler où sur le flanc de la colline ces petites filles sont enterrées.

Mike Cachagee, 82 ans, est l’un des derniers élèves survivants du pensionnat indien de St. John’s. (Erik White/CBC)

Le cimetière se trouve sur une pente descendant de la route menant à la petite ville de Chapleau, dans le nord de l’Ontario. De grands pins épais se dressent maintenant parmi les quelques pierres tombales.

Le cimetière a été abandonné pendant de nombreuses années après la fermeture de St. John’s en 1948, mais les communautés autochtones de la région ont toujours su où il se trouvait, et ces dernières années, la propriété a été nettoyée, clôturée et un monument avec environ deux douzaines de noms a été installé. .

Mais Cachagee dit que personne ne sait avec certitude si ces enfants sont enterrés là, où se trouvent exactement les tombes ou s’il y en a d’autres.

Ce monument situé dans l’ancien cimetière de St. John’s répertorie une vingtaine de noms, mais personne ne sait avec certitude s’il est exact. (Erik White/CBC)

Il y a aussi des histoires de tombes creusées dans d’autres parties du terrain de l’ancienne école et il y a des questions sur l’emplacement d’origine de St. John’s, abandonné il y a plus d’un siècle et englouti depuis longtemps par la forêt.

« À certains égards, j’ai un peu peur qu’ils trouvent tout un tas dont nous n’avions jamais entendu parler », a déclaré Cachagee, qui a fréquenté trois pensionnats différents.

« C’est l’honneur que nous voulons faire. Avant que j’aille de l’autre côté. »

Le pensionnat indien St. John’s a fonctionné à Chapleau entre 1907 et 1948. (Église anglicane du Canada/www.anglican.ca)

Lorsqu’Adrienne Beaupré se promène dans l’ancien cimetière de Saint-Jean, elle se demande si ses ancêtres se reposent sous les pieds.

Ses trois tantes sont décédées alors qu’elles fréquentaient l’école dans les années 1940 et on ne sait pas ce qui est arrivé à leurs restes.

Les dossiers officiels indiquent que deux sont morts de tuberculose et un est répertorié comme une insuffisance rénale, mais Beaupré dit que la famille a entendu dire qu’elle aurait pu mourir dans un incendie à l’école.

« J’avais l’impression qu’on nous avait volé l’amour de nos tantes et de nos ancêtres et leurs enseignements, vous savez. Beaucoup de choses ont été perdues », a déclaré Beaupré, dont la propre mère n’a commencé que récemment à parler de son séjour au pensionnat.

Adrienne Beaupré espère qu’une recherche radar des anciens sites des pensionnats révélera enfin à sa famille ce qui est arrivé à ses trois tantes décédées alors qu’elles étaient enfants dans les années 1940. (Erik White/CBC)

Elle est ravie qu’une partie de ce qui a été perdu puisse bientôt être retrouvée et espère que le même radar pénétrant dans le sol qui a indiqué les restes de 215 enfants à Kamloops, en Colombie-Britannique, pourrait être utilisé sur le site de St. John’s et dans d’autres régions avoisinantes.

« Oh oui, ma sœur et moi en avons parlé et nous allons les retrouver. Nous sommes déterminés », a déclaré Beaupré, qui vit dans la Première nation crie de Chapleau.

« Ce n’est pas pour nous, c’est pour eux. Pour nos ancêtres. »

Dorothy, Charlotte et Alice Tangie sont décédées alors qu’elles fréquentaient le pensionnat indien de St. John’s dans les années 1940 et on ne sait pas ce qui est arrivé à leurs restes. (Adrienne Beaupré)

La famille de Nellie Mitchell Ojeebah a été « séparée » par le pensionnat.

Elle a été envoyée au pensionnat Shingwauk à Sault Ste. Marie comme une très jeune fille et on lui a dit qu’elle n’avait pas de parents.

La femme de la Première nation de Brunswick House a rencontré plus tard sa mère et son père à l’adolescence, mais ne leur a jamais vraiment parlé du temps passé par ses parents à l’ancienne école de St. John’s.

« Je pense que c’est terrible qu’ils jettent les gens comme des ordures », a déclaré le joueur de 72 ans.

La famille de Nellie Mitchell Ojeebah a été «déchirée» par le pensionnat et elle ne sait toujours pas comment son frère de 13 ans est mort à l’école ou où il est enterré. (Erik White/CBC)

Ces jours-ci, elle pense beaucoup à son jeune frère qui a fréquenté Shingwauk lorsqu’il était un garçon et qui a ensuite été transféré dans un pensionnat à Sioux Lookout, en Ontario, où il est décédé en 1960.

Mitchell Ojeebah ne sait pas où se trouve sa tombe.

« Il n’avait que 13 ans lorsqu’il est mort. Ils disent que c’était un accident, mais je ne sais pas », a-t-elle déclaré.

« Mon objectif est pour cette année ou l’année prochaine d’y arriver, espérons-le. Donnez-nous juste un peu de clôture. »

Le gouvernement fédéral a placé ces poteaux métalliques dans l’ancien cimetière du pensionnat indien de St. John’s à Chapleau dans les années 1950, mais ils fournissent maintenant peu d’informations sur qui y est enterré. (Erik White/CBC)

Lorsque Marjorie Cachagee-Lee vient au vieux cimetière, elle ne peut s’empêcher de se demander s’il y a des enfants enterrés sous chaque arbre, dans la rivière voisine ou sous l’autoroute.

« Je me sens bien quand je viens ici parce que j’ai l’impression de rendre visite à mes gens et je sens qu’ils savent que je suis ici », a déclaré la femme de 76 ans, qui a passé une grande partie de son enfance au pensionnat de Shingwauk.

Marjorie Cachagee-Lee de la Première Nation crie de Chapleau a fréquenté le pensionnat Shingwauk à Sault Ste. Marie. (Erik White/CBC)

Cachagee-Lee craint que le gouvernement fédéral ne « jette de l’argent » sur la question des tombes anonymes avec 27 millions de dollars pour effectuer des recherches, et affirme que cette approche n’a pas réussi à apporter la paix aux communautés autochtones dans le passé.

« Nous avons besoin d’une base solide d’informations sur ce qui est arrivé à ces enfants », a-t-elle déclaré.

« Nous savons ce qui nous est arrivé. Ils ont notre histoire. Je veux savoir ce qui est arrivé à ces enfants. »

ÉCOUTER | À la recherche des enfants qui ne sont jamais revenus du pensionnat de l’Ontario :

Matin Nord8:42À la recherche des enfants qui ne sont jamais revenus du pensionnat de Chapleau

Il y a un cimetière marqué à l’ancien pensionnat de Chapleau, mais personne ne sait avec certitude combien d’enfants y sont enterrés ni qui ils sont. Ou s’il y a d’autres lieux de sépulture dans la région. Ce documentaire a été préparé par Erik White de la CBC. 8:42

Un soutien est disponible pour toute personne touchée par son expérience dans les pensionnats et pour celles qui sont déclenchées par les derniers rapports.

Une ligne de crise nationale pour les pensionnats indiens a été mise en place pour fournir un soutien aux anciens élèves et aux personnes touchées. Les gens peuvent accéder à des services d’aiguillage émotionnel et de crise en appelant la ligne de crise nationale 24 heures sur 24 : 1-866-925-4419.

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