L’OTAN teste sa capacité à renforcer l’Europe dans une crise avec une opération transatlantique massive

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C’était le genre d’exercice qui avait lieu régulièrement dans les profondeurs les plus profondes et les plus sombres de la guerre froide avec l’ex-Union soviétique.

En fait, cela fait près de quatre décennies que les pays de l’OTAN ont pratiqué en tant que groupe la tâche organisationnelle et logistique complexe consistant à déplacer rapidement des troupes et du matériel à travers un océan Atlantique potentiellement hostile pour renforcer l’Europe.

Au cours des deux dernières semaines, les navires de guerre, les sous-marins et les avions appartenant à l’alliance militaire occidentale ont utilisé des méthodes de jeu de guerre pour maintenir les voies de communication maritimes ouvertes en cas d’hostilités en Europe.

L’exercice, connu sous le nom de Steadfast Defender 2021, s’est déroulé en trois phases.

Le NCSM Halifax est salué par un marin espagnol lors de l’exercice OTAN Steadfast Defender. (Service de distribution d’informations vidéo de la défense des États-Unis / Maître de la marine espagnole Laura Pons Miles)

La 2e flotte américaine nouvellement réformée, basée à Norfolk, en Virginie, était chargée de transporter les troupes et l’équipement en toute sécurité entre les ports nord-américains et européens. Une grande partie de l’activité a eu lieu dans les eaux au large du Portugal.

«L’Atlantique, pour la majeure partie de ma carrière, a été un espace incontesté», a déclaré le contre-amiral canadien Steve Waddell, qui a dirigé la partie maritime de l’exercice en mer et sert également avec les Américains à titre de vice-commandant de la 2e flotte américaine. « Depuis la fin de la guerre froide, cela a été assez bénin en termes de libre circulation des marchandises, du commerce et de l’information. »

En raison de la résurgence de la concurrence des grandes puissances ces dernières années, a-t-il déclaré, l’OTAN voit la nécessité pour ses membres d’être prêts à travailler ensemble sur un théâtre atlantique qui pourrait ne pas être si bénin à l’avenir.

Juste avant que la pandémie de coronavirus ne frappe en février 2020, la marine américaine a mené son propre exercice d’entraînement initial qui s’est concentré sur l’organisation d’un convoi pour aider l’Europe en cas d’urgence – la première fois depuis 1986 qu’un tel exercice avait été organisé.

L’exercice de l’OTAN a fait passer ce concept à un niveau supérieur au cours des deux dernières semaines, avec 20 navires de 11 pays, dont la frégate canadienne NCSM Halifax. Plus de 5 000 marins, marines, aviateurs et autres militaires de toute l’alliance ont pris part à l’exercice, dont la première phase s’est achevée dimanche.

Le NCSM Halifax participe à l’exercice de l’OTAN Steadfast Defender dans les eaux au large du Portugal à la mi-mai 2021. (Service de distribution d’informations visuelles de la Défense des États-Unis)

Les commandants et leurs navires ont exécuté divers scénarios en temps réel, dont un qui impliquait la défense contre les sous-marins. Cela reflète l’accent mis par l’OTAN sur la défense des câbles à fibres optiques transatlantiques sur lesquels se déplace une grande partie du commerce du monde occidental.

Les analystes de la défense considèrent ces câbles comme un point de vulnérabilité stratégique, en particulier compte tenu de la domination de l’économie numérique. La capacité de la Russie à altérer ces câbles au fond de la mer est une source de préoccupation croissante.

« L’environnement d’aujourd’hui est multi-domaine », a déclaré Waddell. « Nous ne considérons pas seulement la surface immédiate de l’eau et la sous-surface où opèrent les sous-marins. Maintenant, nous considérons [the domain] être des fonds marins à l’espace. »

Parmi les autres navires de guerre participants figurait le plus récent porte-avions britannique, le HMS Queen Elizabeth, avec son effectif d’avions de guerre furtifs F-35B.

La prochaine phase de l’exercice mettra à l’épreuve la capacité de l’OTAN à coordonner et à déplacer rapidement les troupes et l’équipement débarqués à travers l’Europe. Dans le même temps, la force opérationnelle à très haut niveau de préparation de l’alliance – composée de 4 000 soldats et dirigée par la Turquie – se déploiera en Roumanie pour terminer l’exercice.

Des marins canadiens participent à l’exercice OTAN Steadfast Defender. (Service de distribution d’informations vidéo sur la défense des États-Unis)

L’exercice précède un sommet entre le président américain Joe Biden et le président russe Vladimir Poutine. Elle a également lieu après l’annonce récente par la Russie de son intention de stationner en permanence une grande force militaire à sa frontière occidentale et de réactiver un commandement de l’armée de l’époque de la guerre froide, longtemps en sommeil, pour contrôler et coordonner ces forces.

Bien que la Russie ait probablement gardé un œil sur l’exercice, Waddell a déclaré que la flotte de l’OTAN n’avait aucune communication directe avec l’armée russe pendant l’exercice.

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