Les glaciers nouvellement découverts sur Mars pourraient un jour aider les humains à s’installer sur la planète rouge

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Si les humains doivent vraiment devenir des colons interplanétaires, nous aurons besoin d’avoir accès à l’eau – en grande partie. Mais le charger sur une fusée serait lourd, et essayer d’échapper à la gravité terrestre avec tout ce poids serait coûteux.

C’est pourquoi les agences spatiales telles que la NASA et l’Agence spatiale européenne, ainsi que les géologues planétaires, ont recherché des sources d’eau sur Mars.

Maintenant, un nouvel article publié dans la revue Icarus suggère qu’il existe une caractéristique unique de la glace souterraine à un endroit qui serait optimal pour les futurs explorateurs de la planète rouge.

Idéalement, les colonies humaines seraient situées près de l’équateur, où il est non seulement plus tempéré – en termes martiens – mais aussi plus facile pour un vaisseau spatial d’atterrir et de décoller.

Les observations satellitaires par les orbiteurs autour de Mars suggèrent qu’il y a une calotte glaciaire dans une plaine plate appelée Arcadia Planitia à environ 35 degrés de latitude nord. C’est un site que la NASA et SpaceX envisagent tous deux pour une future exploration humaine.

Une image satellite de la plaine d’Arcadia Planitia. De nouvelles recherches suggèrent qu’il existe un canal de glace souterraine dans la région plate qui pourrait en faire un endroit idéal pour l’établissement humain. (NASA/JPL/Université d’État de l’Arizona)

Dans cette nouvelle étude, les chercheurs ont découvert qu’il ne s’agissait pas simplement d’une calotte glaciaire, mais d’une sorte de rivière de glace peu profonde, semblable à ce que nous voyons dans les régions de l’Antarctique.

« Quand vous regardez de plus près, vous trouvez de nombreuses caractéristiques qui indiquent qu’il s’agit de glaciers de glace canalisée. Mais ce qui est si étrange, c’est qu’il se trouve sur un terrain plat », a déclaré Shannon Hibbard, auteur principal de l’article et doctorante. à l’Université Western à London, en Ontario.

En règle générale, les glaciers se trouvent soit dans les vallées, les ravins ou se forment autour de la base des montagnes. Au lieu de cela, c’est dans une zone plate; ces types d’écoulements de glace n’étaient pas attendus sur Mars.

Mais c’est une excellente nouvelle pour les futurs martiens humains.

« Nous voulons essentiellement atterrir aussi bas ou aussi près de l’équateur que possible, et Arcadia Planitia est assez proche », a déclaré Hibbard.

C’est également prometteur, a-t-elle déclaré, car les preuves de cette énorme réserve de glace se trouvent dans une zone relativement plate, « et nous voulons atterrir dans un endroit plat et ennuyeux parce que c’est l’endroit le plus sûr pour atterrir ».

Combien y a-t-il de glace au juste ? Sur la base de recherches antérieures qui suggéraient qu’environ 13 000 à 61 000 kilomètres cubes se trouvaient sous la surface à Arcadia Planitia, les chercheurs suggèrent que 3,5 à 16% de ce volume est le canal de glace.

Des millions d’années dans la fabrication

La Terre et Mars ont des inclinaisons axiales de 23,5 degrés et 25 degrés, respectivement. Et tandis que l’inclinaison de la Terre change légèrement, l’inclinaison de Mars peut varier jusqu’à 60 degrés, a déclaré Tanya Harrison, chercheuse sur Mars et planétologue à Planet Labs, une société d’imagerie de la Terre, qui n’était pas impliquée dans la recherche.

« À un moment donné au cours des dernières dizaines de milliers à des millions d’années, cette glace a en fait migré de ce [was] le pôle à ce qui est aujourd’hui l’équateur, car l’équateur devient le pôle », a-t-elle déclaré.

Les découvertes sont particulièrement excitantes pour Harrison car elles révèlent également à quoi ressemblait Mars il y a si longtemps.

« Habituellement, quand vous pensez aux glaciers qui coulent, ils sont sur le flanc d’une montagne, vous savez, vous avez une pente raide qui fait que ces choses descendent. Mais si vous avez une surface plane, c’est généralement assez difficile à faire bouger les choses », a-t-elle déclaré.

« Donc, voir que nous avons peut-être eu ces courants de glace sur Mars est vraiment cool, car nous n’avons jamais vraiment documenté quoi que ce soit qui ressemblait à ça auparavant. »

Les images d’un cratère de météorite frais de 12 mètres de diamètre situé dans Arcadia Planitia sur Mars montrent comment la glace s’est fanée avec le temps. Les images ont été prises en novembre 2008, à gauche et en janvier 2009. (NASA/JPL-Caltech/Université de l’Arizona)

La glace pourrait être utilisée pour l’irrigation, l’eau potable ainsi que le carburant de fusée, qui peut être fabriqué par séparer l’hydrogène et l’oxygène, quelque chose qui a également été proposé pour les missions sur la lune.

Le radar actuel est capable de pénétrer de 30 mètres à quelques kilomètres sous la surface, a déclaré Gordon Osinski, co-auteur de l’article et directeur de l’Institute for Earth and Space Exploration de l’Université Western. Mais il y a plus à apprendre. Et cela pourrait impliquer l’envoi d’un satellite pour explorer ces profondeurs ou peut-être d’un rover dédié, a-t-il déclaré.

« Nous avons une grosse inconnue dans les 10 à 20 premiers mètres », a-t-il déclaré. « S’il y a de la glace là-bas et combien, et bien sûr c’est la profondeur critique, nous n’allons pas aller plus loin que cela à distance pour obtenir de la glace pour ces missions humaines. »

Il est possible que le Canada envisage de jouer un rôle dans la poursuite des recherches et la cartographie peu profonde de la région, en particulier après le succès du radar canadien utilisé sur l’OSIRIS-REx mission vers l’astéroïde Bennu.

« Je pense vraiment que cette mission est nécessaire, et le Canada pourrait jouer un rôle important car il y a l’idée que ce serait un radar canadien qui volerait sur cette mission pour examiner ces dépôts de glace peu profonds », a déclaré Osinski. « Alors, vous savez, c’est assez excitant pour moi. »

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