Les descendants du bataillon entièrement noir du Canada disent que «  justice, guérison  » sont nécessaires – pas seulement des excuses fédérales

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Les descendants du sud-ouest de l’Ontario de la première et seule unité militaire ségrégée du Canada affirment qu’obtenir justice et «action transformatrice» pour la façon dont les membres noirs ont été traités à l’étranger pendant la Première Guerre mondiale et après leur retour au pays devrait aller au-delà des excuses du gouvernement fédéral.

Le 2e bataillon de construction a été créé le 5 juillet 1916, à la suite de protestations pour le droit des Noirs à se joindre à l’effort de guerre. Cependant, les volontaires se sont vu confier des tâches telles que creuser des tranchées, faire des travaux routiers, poser des barbelés et enterrer les morts dans des conditions dangereuses.

«Je voudrais voir ces hommes célébrés comme les héros qu’ils étaient», a déclaré Barbara Porter, qui est liée à trois membres du bataillon et est vice-présidente du Musée de la liberté d’Amherstburg (AFM).

Barbara Porter, dont le grand-père et ses deux arrière-oncles ont servi dans le bataillon, s’est donné pour mission de retrouver d’autres descendants et de reconstituer les vestiges de son histoire. (CBC News)

« Dans n’importe quelle autre culture, ils auraient été appelés ingénieurs, parce que c’est ce qu’ils ont fait – ils ont construit des routes, tout ce qui était nécessaire pour eux. »

Le grand-père de Porter, Alfred Augustus Tudor, et ses deux arrière-oncles ont servi dans l’unité. Elle s’est donné pour mission de trouver d’autres descendants et de reconstituer les vestiges de l’histoire de l’un des bataillons les plus importants du Canada.

Porter et d’autres membres de l’AFM ont travaillé au cours des quatre dernières années pour découvrir la liste des personnes du sud-ouest de l’Ontario qui se sont enrôlées dans le 2e bataillon.

Bien qu’elle se félicite de l’intention du gouvernement de s’excuser, Porter a également déclaré qu’elle était en retard.

L’une des rares photos de famille restantes d’Alfred Augustus Tudor, le grand-père de Porter. (Soumis par Barbara Porter)

« Je pense que non seulement nous devrions nous excuser pour ce qui est arrivé à ces hommes et comment ils ont été traités comme des citoyens de seconde zone, mais le gouvernement devrait envisager de présenter des excuses à tous les Noirs – en ce qui concerne l’esclavage, nous devons commencer à guérir ce pays. .  »

Porter a déclaré que le musée essayait de contacter d’autres personnes pour collecter des photos et des informations sur les membres qui ont servi dans le bataillon.

Elise Harding-Davis, consultante en patrimoine afro-canadien et ancienne conservatrice de l’AFM, espère que les excuses du gouvernement amorceront un dialogue. Mais elle est sceptique, étant donné qu’il a fallu 105 ans pour annoncer les excuses. De plus, a-t-elle ajouté, les hommes du bataillon n ° 2 étaient soumis à des conditions de vie médiocres par rapport à leurs compatriotes blancs, tout en s’acquittant de leurs tâches sans avoir les moyens de se défendre convenablement.

« C’était une guerre … mais on n’allait pas recevoir une arme à feu. On allait nous donner une pelle. »

Même en rentrant de la guerre, a ajouté Harding-Davis, les membres du 2e bataillon n’étaient souvent pas accueillis avec des éloges et des éloges.

« Peu de gens ont reçu une pension d’ancien combattant … Alors que beaucoup d’hommes blancs qui sont revenus sont devenus enseignants ou ont obtenu des emplois dans le gouvernement, cela ne s’est pas produit pour les hommes noirs. Quelques-uns ont reçu des médailles, mais une médaille ne nourrit pas. ta famille. »

Elise Harding-Davis, consultante en patrimoine afro-canadienne et ancienne conservatrice de l’AFM, espère que lorsque le gouvernement fédéral s’excusera comme promis pour le traitement réservé aux membres du bataillon, il entamera un dialogue. (CBC News)

Maintenant, avec le plan annoncé d’Ottawa, Harding-Davis espère qu’une action transformatrice aura lieu, en plus des excuses.

« J’espère que ce n’est pas un stratagème politique et j’espère que c’est vraiment une sorte de justice rétributive, peut-être plus de Noirs dans des rôles de premier plan dans l’armée. »

‘Ils devaient faire ce qu’ils pouvaient’

Phil Alexander, secrétaire de l’AFM, était un enfant lorsqu’il vivait en face de James Jacobs, qui était de Windsor et s’est enrôlé pour se joindre à l’effort de guerre à London, en Ontario.

« J’essayais toujours de le saluer car il partait en tournée le matin pour livrer le courrier … Lui et sa femme étaient des gens très agréables et venaient dans la même église que nous fréquentions. »

James Jacobs, de Windsor, s’est enrôlé pour se joindre à l’effort de guerre à London, également dans le sud-ouest de l’Ontario. (Musée de la liberté d’Amherstburg)

Alexander a déclaré qu’il n’avait pas beaucoup entendu parler de Jacobs au sujet du racisme pendant son séjour dans l’armée, mais qu’il avait peut-être été nécessaire de le minimiser.

« Je ne peux que supposer qu’il l’a rencontré parce qu’il ne s’est pas plaint de mauvais traitements », a déclaré Alexander. « Ils devaient faire ce qu’ils pouvaient pour essayer de s’intégrer et ne pas être remarqués comme étant différents, car cela conduirait à un traitement négatif sévère. »

Dorothy Wright Wallace est présidente de la Chatham-Kent Black Historical Society. Son père et son oncle faisaient partie du bataillon n ° 2, et le père de Wallace est mort quand elle était enfant.

Elle a déclaré que son père n’avait pas partagé d’expériences spécifiques de racisme, mais l’histoire en dit long.

«Une fois arrivés sur place, on leur a remis des pelles et des pioches, et ce genre de message vous dit tout de suite et là-bas, ils étaient juste là pour le travail manuel.

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Appel à excuses pour tous les membres noirs

Harding-Davis dit que le gouvernement fédéral doit également s’efforcer de présenter des excuses à tous les volontaires noirs qui ont servi dans les bataillons canadiens.

« Les personnes qui auraient le plus apprécié ces excuses sont décédées. Il y avait quatre ou cinq autres unités d’hommes noirs qui se sont portés volontaires pour se battre pour King and Country. Vont-ils aussi s’excuser? »


Pour plus d’histoires sur les expériences des Canadiens noirs – du racisme anti-noir aux réussites au sein de la communauté noire – consultez Etre noir au Canada, un projet de la SRC dont les Canadiens noirs peuvent être fiers. Vous pouvez lire plus d’histoires ici.

(CBC)

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