Les baleines noires en voie de disparition ont le plus grand baby-boom depuis 2015

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Les baleines noires de l’Atlantique Nord ont donné naissance au cours de l’hiver en plus grand nombre que les scientifiques ne l’ont vu depuis 2015, un signe encourageant pour les chercheurs qui se sont alarmés il y a trois ans lorsque l’espèce en danger critique d’extinction n’a produit aucune progéniture connue.

Les équipes d’enquête ont repéré 17 baleines noires nouveau-nés nageant avec leurs mères au large entre la Floride et la Caroline du Nord de décembre à mars. L’un de ces veaux est décédé peu après avoir été heurté par un bateau, ce qui rappelle le taux de mortalité élevé des baleines noires que les experts craignent de dépasser les naissances.

Le nombre total de veaux est égal au total combiné des trois années précédentes. Cela inclut la triste saison de mise bas de 2018, lorsque les scientifiques n’ont vu aucune naissance de baleine noire pour la première fois en trois décennies. Pourtant, les chercheurs affirment qu’il en faudra plus dans les années à venir pour que les baleines noires de l’Atlantique Nord rebondissent d’une population estimée à environ 360.

«Ce que nous voyons, c’est ce que nous espérons être le début d’une ascension du vêlage qui se poursuivra au cours des prochaines années», a déclaré Clay George, un biologiste de la faune qui supervise les enquêtes sur les baleines noires pour le ministère des Ressources naturelles de Géorgie. « Ils doivent produire environ deux douzaines de veaux par an pour que la population se stabilise et continue de croître ».

Les baleines noires migrent chaque hiver vers les eaux plus chaudes de l’Atlantique au large du sud-est des États-Unis pour mettre bas. Des observateurs qualifiés survolent le littoral presque quotidiennement pendant la saison de vêlage, scrutant l’eau à la recherche de mères avec des nouveau-nés.

Les vols d’enquête au-dessus de la Géorgie et de la Floride se sont terminés le dernier jour de mars, généralement la fin de la saison. Les observateurs surveilleront les eaux au large des Carolines jusqu’au 15 avril, dans l’espoir de ramasser tous les nouveau-nés négligés alors que les baleines se dirigent vers le nord vers leurs aires d’alimentation.

Le nombre de veaux de cette saison correspond aux 17 naissances enregistrées en 2015. Les experts de la baleine noire considèrent que ce nombre est assez moyen, étant donné que le record est de 39 naissances confirmées en 2009.

Les scientifiques soupçonnent qu’un ralentissement du vêlage au cours des dernières années peut avoir été causé par une pénurie de zooplancton pour nourrir les baleines noires dans le golfe du Maine et la baie de Fundy au large de la Nouvelle-Écosse. Ils disent que l’augmentation des naissances cette saison pourrait être le résultat du fait que les baleines sont en meilleure santé après s’être déplacées vers des eaux avec des sources de nourriture plus abondantes.

«C’est un signe quelque peu encourageant qu’ils commencent à s’adapter à ce nouveau régime où les femelles sont en assez bonne condition pour accoucher», a déclaré Philip Hamilton, chercheur sur la baleine noire au New England Aquarium de Boston.

Le nombre de morts encore trop élevé par rapport au taux de natalité

Quoi qu’il en soit, les défenseurs de l’environnement craignent que les baleines noires meurent – en grande partie de causes anthropiques – plus rapidement qu’elles ne peuvent se reproduire.

Depuis 2017, les scientifiques ont confirmé 34 décès de baleines noires dans les eaux des États-Unis et du Canada – les principales causes étant l’enchevêtrement dans les engins de pêche et les collisions avec des bateaux et des navires. Considérant que d’autres baleines ont été documentées au cours de la même période avec des blessures graves, elles ne survivraient probablement pas, les chercheurs craignent que le nombre réel de morts puisse être d’au moins 49.

Cela dépasserait les 39 naissances de baleines noires enregistrées depuis 2017.

« Si nous réduisions ou éliminions le taux de mortalité d’origine humaine, leur taux de natalité serait bon », a déclaré Hamilton. « Il ne devrait pas leur incomber de se reproduire à un rythme qui puisse soutenir le rythme auquel nous les tuons. Il nous incombe d’arrêter de tuer. »

REGARDER | La recherche met en évidence comment les navires menacent les baleines noires en voie de disparition:

Une nouvelle étude de l’Université Dalhousie suggère que les restrictions de vitesse dans les eaux canadiennes n’empêcheront pas les baleines noires de l’Atlantique Nord d’être tuées si elles sont heurtées par un navire. Les reportages d’Emma Davie de la SRC. 2:12

Le gouvernement américain devrait finaliser prochainement de nouvelles règles visant à réduire le nombre de baleines noires emmêlées dans les engins de pêche utilisés pour capturer le homard et les crabes dans le nord-est. Les propositions visant à réduire les lignes de pêche verticales dans l’eau et à modifier les zones saisonnières restreintes ont fait l’objet d’un débat animé. Les pêcheurs affirment que les règles proposées pourraient les mettre hors d’entreprise, tandis que les groupes de conservation insistent sur le fait qu’elles ne sont pas assez strictes.

Le Service national des pêches maritimes a reçu plus de 170 000 commentaires du public sur les règles proposées après la publication d’un rapport le 31 décembre, a déclaré la porte-parole de l’agence, Allison Garrett. Elle a déclaré que les règles définitives devraient être publiées cet été.

Garrett a déclaré que le service des pêches envisageait également des ajustements aux règles fédérales qui, depuis 2008, ont imposé des limites de vitesse aux plus gros navires dans certaines eaux de l’Atlantique pendant les périodes saisonnières où des baleines noires sont fréquemment vues. Un rapport de l’agence publié en janvier a révélé que le respect des règles de vitesse par les marins s’était globalement amélioré, mais était toujours inférieur à 25% pour les grands navires commerciaux dans quatre ports du sud-est.

«Nous savons depuis longtemps, d’après les estimations de survie, que plus de baleines noires meurent que celles que nous voyons», a déclaré George, le coordonnateur de l’enquête sur les baleines pour la Géorgie. « Ils doivent produire beaucoup plus de veaux. Mais le gros problème est que nous devons réduire considérablement le nombre de veaux qui sont pris dans les cordes de pêche et heurtés par les bateaux. »

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