Le système d’alerte pandémique du Canada manquait de personnel et n’était pas prêt lorsque COVID a frappé, selon un examen

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Un poste important à l’Agence de la santé publique du Canada (ASPC) était vacant et le système d’alerte précoce en cas de pandémie du pays manquait de personnel lorsque la pandémie de COVID-19 a frappé, selon un comité indépendant.

Le rapport final sur ce qui n’a pas fonctionné à ce moment clé avec le Global Public Health Intelligence Network (GPHIN) – un système de surveillance multilingue qui parcourt Internet à la recherche de rapports de maladies infectieuses – a été publié aujourd’hui.

Le rapport indique que, entre autres choses, la surveillance n’a pas été bien coordonnée au cours des quatre années précédant l’arrivée du nouveau coronavirus, un problème qui, selon le rapport, était en partie dû au fait qu’un poste clé – chef de la surveillance de la santé — était resté vacant depuis 2017 et devait être éliminé.

La ministre de la Santé Patty Hajdu a ordonné l’examen indépendant en réponse aux affirmations de certains scientifiques du gouvernement selon lesquelles leurs alertes précoces sur la menace de la COVID-19 ont été ignorés ou traités de manière inadéquate par les cadres supérieurs de l’ASPC.

Le panel de trois personnes – l’ancienne conseillère à la sécurité nationale Margaret Bloodworth et les experts en santé Dr Paul Gully et Dr Mylaine Breton – a constaté que même si l’ASPC avait rédigé un plan de surveillance stratégique en 2016 pour détecter les pandémies, « le plan n’a jamais reçu d’approbation formelle. »

Le rapport indique que le système de surveillance du GPHIN basé sur Internet a connu un roulement de personnel critique et que le réseau n’a jamais regagné les postes supprimés au cours du plan d’action de réduction du déficit de l’ancien gouvernement conservateur.

Les résultats s’appuient sur ceux d’un rapport préliminaire, publié en mars, qui a révélé que le système d’émission d’alertes de santé publique au GPHIN fait défaut.

Aucune explication sur le changement apporté au système d’alerte à la pandémie

Le système d’alerte précoce a publié un rapport interne quotidien mais pas une alerte plus importante sur l’émergence du COVID-19 à Wuhan, en Chine, le 31 décembre 2019.

En 2019, le pouvoir d’émettre des alertes a été retiré à l’équipe du RMISP et confié au vice-président de l’agence. Le panel a souligné dans son évaluation intermédiaire qu’il n’avait reçu aucune explication sur la modification du système de signalement.

La question de savoir qui a ordonné ce changement de politique important n’a jamais été répondue.

« Le Panel n’a vu aucun document qui pourrait être considéré comme une orientation formelle sur la modification du processus d’approbation d’Alert », indique le rapport final.

« Cependant, nous avons examiné les e-mails de début avril 2019 qui ont été échangés entre les analystes et les gestionnaires du GPHIN qui font référence au changement en attente et discutent de la façon dont il pourrait être mis en œuvre. »

Il n’est pas clair pourquoi l’examen indépendant n’a jamais été expliqué pour le manque de preuves concernant le changement de politique, si des dossiers existaient ou s’ils avaient été retenus.

Le printemps dernier, la vérificatrice générale Karen Hogan a publié un rapport cinglant sur la façon dont le gouvernement libéral a traité le RMISP.

La vérificatrice générale Karen Hogan tient une conférence de presse à Ottawa le jeudi 25 février 2021. (Sean Kilpatrick/La Presse Canadienne)

En 2019, le gouvernement fédéral a ordonné au réseau de renseignement autrefois de classe mondiale de concentrer son attention davantage sur la surveillance nationale que sur les épidémies internationales, a rapporté l’auditeur.

Puisque la décision de transférer le pouvoir d’émettre des alertes du RMISP au vice-président de l’agence a fait l’objet à la fois d’un Enquête et critique du Globe and Mail par le vérificateur général, un protocole clair a maintenant été publié et le pouvoir de prendre des décisions concernant les alertes a été délégué au « niveau approprié », selon le rapport du groupe d’experts indépendant.

Mais « l’effet corrosif de cette décision, et la manière dont elle a été exécutée, est toujours apparent », ajoute le rapport.

Les hauts dirigeants s’inquiètent de l’optique : rapport

L’explication la plus proche du panel pour cette décision était l’observation que la haute direction supervisant le RMISP – principalement des personnes sans expérience en santé publique – s’inquiétait de l’optique.

« Le panel a entendu à plusieurs reprises que certains hauts dirigeants craignaient que les alertes soient interprétées comme des positions officielles du gouvernement du Canada sur des événements se produisant à l’échelle internationale, ou que certaines alertes pourraient avoir été prématurées ou inutiles », indique le rapport.

« Ce sont des préoccupations valables à soulever. Mais, isolément, cette confusion ne devrait pas être la prémisse sur laquelle l’ASPC modifie son approche de la surveillance internationale.

Le groupe d’experts formule un certain nombre de recommandations visant à améliorer le RMISP, notamment un appel à un mandat plus clair, à une meilleure technologie et à une collaboration accrue avec des partenaires du secteur privé contrôlant des systèmes sophistiqués de surveillance de la santé.

La surveillance de la pandémie est une « responsabilité fondamentale du gouvernement »

Malgré la tentation d’« externaliser » le réseau, selon le panel, la surveillance de la pandémie doit être une fonction essentielle du gouvernement.

« Le groupe d’experts croit que la surveillance de la santé publique est une responsabilité fondamentale du gouvernement, et que l’ASPC en particulier doit conserver la capacité de recueillir et d’utiliser tous les types de données de surveillance afin de protéger la santé des Canadiens. À ce titre, nous croyons que le GPHIN ne devrait pas être externalisé dans son intégralité », indique le rapport.

L’agence de santé publique s’est déjà lancée dans une réorganisation interne.

CBC News a rapporté à la fin du printemps que l’ASPC a secoué ses divisions internes et constitué une section de sécurité et de renseignement chargée de fournir des avertissements meilleurs et plus rapides des futures pandémies.

Des sources gouvernementales connaissant le dossier ont déclaré que la pandémie avait entraîné un afflux de nouveau personnel et de nouvelles ressources, rendant nécessaire la réorganisation de la structure organisationnelle de l’ASPC.

CBC News n’a pas identifié les sources confidentielles parce qu’elles n’étaient pas autorisées à parler publiquement.

CBC News a envoyé à l’ASPC une série de questions détaillées à l’époque. Bien que les responsables aient confirmé la réorganisation, ils ont refusé de fournir des détails sur la façon dont l’équipe de sécurité et de renseignement sera organisée et si elle comprendra le GPHIN.

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