Le mystère autour de 2 scientifiques licenciés indique des problèmes plus importants dans le laboratoire de haute sécurité du Canada, selon d’anciens collègues

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Deux scientifiques de premier plan se tiennent aux côtés de deux chercheurs licenciés du seul laboratoire de virologie de niveau 4 au Canada, pointant plutôt du doigt les problèmes à l’intérieur même de l’installation basée à Winnipeg.

Le Dr Xiangguo Qiu et son mari biologiste, Keding Cheng, ont été privés de leurs autorisations de sécurité et escortés du Laboratoire national de microbiologie (LNM) en juillet 2019.

Ils étaient puis congédié en janvier, bien que l’Agence de la santé publique du Canada ait refusé de dire pourquoi. Une enquête de la GRC est également en cours; aucune accusation n’a été portée.

Qiu, à gauche, est un médecin et virologue de Tianjin, en Chine, qui est venu au Canada pour des études supérieures en 1996. Son mari, Keding Cheng, est biologiste. (Prix du Gouverneur général pour l’innovation)

Depuis des mois, les députés de l’opposition réclament des réponses sur le licenciement du couple et le renvoi des étudiants chinois avec lesquels ils travaillaient, demandant si cela pourrait être lié à l’espionnage.

L’ASPC et les représentants du gouvernement sont restés discrets au sujet du licenciement, citant initialement la législation sur la protection de la vie privée, mais affirmant plus récemment que cette affaire concernait des problèmes de sécurité nationale.

Maintenant, deux anciens collègues s’expriment, disant que la spéculation est fausse.

Litige de propriété intellectuelle

Depuis deux ans, Gary Kobinger suit l’affaire avec consternation et incrédulité depuis son laboratoire de l’Université Laval.

À la tête de l’unité des agents pathogènes spéciaux du LNM jusqu’en 2016, Kobinger et Qiu ont travaillé en étroite collaboration et ont été reconnus internationalement pour avoir créé ZMapp, un vaccin contre Ebola qui a sauvé des milliers de vies en Afrique de l’Ouest.

« [Qiu] m’a dit : ‘C’est un malentendu et je ne sais pas pourquoi on m’a fait sortir du bâtiment.’ Elle ne comprenait pas. Elle disait, du fond du cœur, qu’il s’agit d’un malentendu », a-t-il déclaré dans une interview.

Après avoir parlé avec Qiu et d’autres scientifiques du gouvernement, Kobinger a déclaré qu’il pensait que l’incident avait commencé lorsque Qiu se rendait en Chine – avec la connaissance et l’approbation du NML – pour aider à mettre en place un laboratoire de niveau 4 à Wuhan.

Quelqu’un à l’ASPC craignait qu’elle ne partage des informations exclusives sur les protocoles de biosécurité et les flux de travail sécuritaires, a déclaré Kobinger.

REGARDER | Kobinger parle des problèmes de sécurité concernant les étudiants étrangers diplômés de Qiu :

L’ancien scientifique du LNM, le Dr Gary Kobinger, commente les étudiants étrangers dans le laboratoire. 2:07

Mais c’est quelque chose qui se fait régulièrement entre collègues, a-t-il dit, « pour qu’ils n’aient pas à réinventer la roue et qu’ils n’aient pas à répéter les erreurs du passé ».

« Ces protocoles sont très spécifiques à la localisation, car ils sont fortement [dependent] sur la salle physique où le travail est effectué », a déclaré Kobinger.

« Donc, partager cela – est-ce vraiment de la propriété intellectuelle ? Enfreignez-vous la propriété intellectuelle parce que vous dites : « De notre côté, la façon dont nous décontaminons ce matériel est A, B, C, D ? » »

À la suite de ces voyages, l’ASPC a découvert que Qiu figurait sur la liste des inventeurs sur deux brevets déposées par des agences en Chine en 2017 et 2019 – une préoccupation qui, selon Kobinger, a fait boule de neige inutilement.

REGARDER | Kobinger explique comment l’affaire a été mal gérée :

L’ancien scientifique du LNM, le Dr Gary Kobinger, demande la vérité honnête sur ce qui s’est passé – et ce qui est en danger si cela reste enterré. 1:34

« Elle faisait beaucoup du même travail que nous faisions auparavant … tester des molécules et des vaccins d’autres laboratoires, ce qui est l’une des raisons pour lesquelles nous avons réussi à développer un vaccin et un traitement contre Ebola », a-t-il déclaré. « En science, vous ne pouvez pas travailler en silo et penser que vous pouvez réussir. »

Le Dr Gary Kobinger, à l’extrême droite, et Qiu ont partagé un Prix du Gouverneur général en 2018 pour leur travail dans la création de ZMapp, un traitement innovant contre le virus Ebola. Kobinger décrit Qiu comme un scientifique éthique et travailleur. (Soumis par Santé Canada)

Les scientifiques chinois ont reconnu Qiu pour son travail, mais ni l’ASPC ni le LNM ne sont nommés sur les brevets. Cela signifie que le Canada serait peu susceptible de recevoir des redevances associées à la vente de la technologie, si celle-ci arrivait sur le marché.

La législation fédérale stipule qu’Ottawa est propriétaire de toutes les inventions faites par les fonctionnaires, et un employé du gouvernement ne peut pas déposer de brevet à l’extérieur du pays sans la permission du ministre.

Bien que l’ASPC ait eu raison de soulever des questions sur les brevets, Kobinger a déclaré que l’agence avait réagi de manière excessive.

Qiu lui a dit qu’elle ne savait pas que son nom avait été ajouté aux brevets et qu’elle avait elle-même signalé le deuxième à l’ASPC.

« Une discussion honnête et ouverte dès le début aurait été très, très utile pour peut-être éviter où nous semblons être maintenant », a-t-il déclaré.

Le Laboratoire national de microbiologie de Winnipeg est le seul laboratoire de niveau 4 au Canada. Il s’agit de l’une des rares installations en Amérique du Nord capables de traiter des agents pathogènes nécessitant le plus haut niveau de confinement. (Trevor Lyons/CBC)

Un scientifique militaire chinois a accès au laboratoire de niveau 4

Lorsque Qiu a été escortée hors du LNM en juillet 2019, tous ses étudiants chinois ont également été invités à partir – une décision qui suggère que l’ASPC s’inquiétait de savoir qui avait accès au laboratoire, qui est équipé pour travailler avec les humains les plus graves et les plus mortels. et les maladies animales.

C’est une préoccupation qui a également été soulevée par des experts en sécurité et des politiciens, qui citent en outre un étudiant diplômé en particulier : Feihu Yan.

Publications écrites par Qiu et Yan de retour au moins jusqu’en 2016 liste la connexion de Yan à l’Académie des sciences médicales militaires, une branche de l’Armée populaire de libération (APL).

Quiconque travaille au laboratoire de Winnipeg a besoin de l’un des trois niveaux d’habilitation de sécurité fédérale:

  • Une cote de fiabilité — la norme minimale pour les postes exigeant un accès non supervisé à des renseignements, des biens, des installations ou des systèmes de technologie de l’information protégés par le gouvernement du Canada — évalue l’honnêteté d’une personne et si on peut lui faire confiance pour protéger les intérêts de l’employeur.

  • Les autorisations Secret et Très secret évaluent la loyauté d’une personne envers le Canada afin de déterminer si elle s’est livrée ou est susceptible de se livrer à des activités qui constituent une « menace pour la sécurité du Canada ». Ces autorisations impliquent des vérifications approfondies des antécédents par la GRC et le SCRS remontant jusqu’à 10 ans et comprennent un test de « loyauté envers le Canada ».

Un autre scientifique qui a travaillé au LNM pendant plus d’une décennie a déclaré à CBC News qu’il existe des moyens de contourner ce processus de vérification rigoureux, en particulier pour les non-Canadiens, qui sont parfois invités en tant que scientifiques ou étudiants invités.

CBC ne l’identifie pas parce qu’il s’inquiète des représailles de l’ASPC. Dans les vidéos suivantes, quelqu’un d’autre lit les propos du scientifique tirés de son entrevue à la CBC.

REGARDER | Un ancien scientifique du NML affirme que le Dr Xiangguo Qiu ne correspond pas au profil d’un espion :

Un ancien scientifique du NML affirme que le Dr Xiangguo Qiu ne correspond pas au profil d’un espion. 1:27

Certaines autorisations internationales peuvent prendre plusieurs mois, voire plusieurs années, a-t-il déclaré. « Et c’est aussi une autre raison pour laquelle … la haute direction contourne parfois cela. »

« Je travaille au NML depuis assez longtemps pour que vous voyiez des gens errer là où ils ne devraient pas être, simplement parce qu’en tant que chaperon, vous n’êtes généralement pas avec cette personne tout le temps », a déclaré le scientifique dans une interview.

« Vous les enverrez au labo, ils feront leur travail, vous serez dans votre bureau, puis ils pourront se promener et faire ce qu’ils veulent. »

Dans certains cas, selon des sources, les non-citoyens peuvent obtenir une cote de fiabilité avec des limitations. Des sources à l’intérieur du laboratoire ont en outre confirmé à CBC News que dans certains cas impliquant les étudiants de Qiu, ces limitations avaient été ignorées.

Mais Qiu ne pouvait pas seulement autoriser l’autorisation pour ses étudiants, a déclaré l’ancienne scientifique du NML, car la haute direction aurait dû l’approuver.

« NML, ils ont beaucoup de problèmes qu’ils essaient de couvrir », a-t-il déclaré. « Cela pourrait être quelque chose qui est passé entre les mailles du filet, sans aucun doute. »

Drame politique

Au cours des derniers mois, des députés de l’opposition ont exigé la publication de documents non caviardés liés au limogeage du couple.

Bien que l’ASPC ait remis ces documents au Comité des parlementaires sur la sécurité nationale et le renseignement, dont les membres ont une cote de sécurité maximale, l’agence a refusé de les remettre au Parlement.

Le gouvernement libéral est allé jusqu’à demander à la Cour fédérale de bloquer la mise en liberté de l’information, affirmant qu’elle « pourrait compromettre la sécurité nationale, ou se rapporte à une enquête criminelle en cours ou à la vie privée des Canadiens ».

Les deux scientifiques qui se sont entretenus avec CBC News affirment que la recherche au NML est en fait derrière la Chine en termes de technologie et de découverte, il n’y a donc rien à voler.

REGARDER | Un ancien scientifique du NML affirme que Xiangguo Qiu n’aurait pas dû être licencié :

Un ancien scientifique du LNM commente le départ du Dr Xianggou Qiu du laboratoire de Winnipeg. 1:34

L’ASPC a refusé une demande d’entrevue et n’a pas voulu dire si les protocoles d’habilitation de sécurité ont été suivis dans les cas de Yan et des autres chercheurs, ni commenter les questions de propriété intellectuelle.

« La divulgation de certaines informations liées à cette affaire est interdite à moins d’être autorisée par le procureur général ou ordonnée par la Cour fédérale », a-t-il déclaré dans un communiqué.

Lorsque CBC News a visité la résidence principale de Qiu et Cheng à Winnipeg, un jeune homme a répondu et n’a pas voulu confirmer où se trouve actuellement le couple. (Trevor Brine/CBC News)

Un porte-parole du SCRS a déclaré que l’agence ne confirme ou ne nie jamais quoi que ce soit à voir avec leurs enquêtes, tandis que la GRC ne parlera d’aucune enquête en cours.

Qiu et Cheng n’ont pas pu être joints pour commenter, cependant, lors d’une récente visite à leur domicile principal à Winnipeg, un jeune homme a ouvert la porte.

Il n’a pas confirmé où se trouve actuellement le couple, mais a déclaré à CBC News qu’il les contacterait.

« Je peux relayer votre message, mais … aucune garantie », a-t-il déclaré.

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