La plupart disent que le nombre de morts dans les pensionnats en Saskatchewan est bien plus élevé que les 566 cas confirmés

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AVERTISSEMENT : cette histoire contient des détails affligeants.

Warren Seesequasis traverse la pelouse où se trouvait autrefois le pensionnat indien St. Michael’s, puis traverse un chemin de terre et dénoue la ficelle de mise en balles aux portes du cimetière.

Il s’arrête à une grande croix blanche. En dessous, une petite plaque énumère les noms de deux oncles.

« Nous savons où est enterrée notre famille. J’en suis reconnaissant », a déclaré Seesequasis.

Le conseiller municipal du centre de la Saskatchewan pour la Nation crie Beardy’s et Okemasis dit que de nombreux membres de la communauté ont été secoués par les récentes nouvelles en provenance de la Colombie-Britannique.

La Première nation Tk’emlúps te Secwépemc a déclaré jeudi dernier que les résultats préliminaires d’une enquête sur le terrain menée par un « spécialiste des radars à pénétration de sol » à l’ancien pensionnat indien de Kamloops indiquaient que les restes d’environ 215 enfants se trouvaient sur place.

« S’il s’agissait de mes propres enfants, je ne serais jamais équilibré », a déclaré Seesequasis. « Ce serait une blessure à long terme. Je pense que je sentirais qu’il me manque quelque chose en moi. »

La découverte de Kamloops a renouvelé les questions sur le sort de milliers d’enfants décédés dans les pensionnats à travers le pays. Bon nombre d’entre eux se trouvent en Saskatchewan.

À elle seule, la Première nation de Muskowekwan a annoncé cette semaine qu’elle avait identifié les restes de 35 étudiants non identifiés auparavant. Il y a des questions à presque tous les 20 pensionnats en Saskatchewan identifiés par la Commission de vérité et réconciliation, de Battleford à Lebret.

La Fédération des nations autochtones souveraines demande au gouvernement fédéral de financer d’autres recherches à l’aide d’un radar à pénétration de sol sur tous les sites.

« Beaucoup de nos survivants sont toujours en train de guérir et de pleurer, et nous espérons les aider d’une manière ou d’une autre à trouver une solution pour eux », a déclaré cette semaine le chef de la fédération, Bobby Cameron.

Le pensionnat indien St. Michael’s, près de Duck Lake, en Saskatchewan, a fonctionné pendant plus de 100 ans et a été l’un des derniers au Canada à fermer ses portes en 1996. (Soumis par Warren Seesequasis)

Officiellement, 566 enfants de la Saskatchewan sont morts dans les pensionnats, selon les auteurs du rapport final de la Commission vérité et réconciliation. Ils notent que ces cas confirmés ne forment qu’un « dossier partiel » et que le nombre réel de décès est bien plus élevé.

Mais même les chiffres confirmés révèlent un taux de mortalité supérieur à celui de la population générale d’âge scolaire au cours de cette période.

« Il y en a beaucoup plus ici »

Les restes de 191 de ces enfants de la Saskatchewan restent non identifiés. Certains ont été enterrés dans des tombes anonymes, tandis que l’emplacement des autres est inconnu.

La principale cause de décès répertoriée est la tuberculose, exacerbée par des conditions de vie exiguës et insalubres, la malnutrition et d’autres privations. Un agent des Indiens a signalé que la moitié de tous les enfants envoyés à St. Michael’s en 1910 étaient morts de la tuberculose.

Les causes de décès sont omises de la moitié des dossiers. Officiellement, seuls six enfants sont morts par suicide au cours des 100 ans d’histoire de l’école, un nombre que beaucoup disent est éteint par des ordres de grandeur. Le bilan officiel indique que seulement 40 enfants sont morts dans des incendies d’école, alors que 19 garçons sont morts dans un seul incendie en 1927 à l’école de Beauval, en Saskatchewan.

Des chaussures pour enfants, des animaux en peluche et d’autres objets ont été placés cette semaine sur le terrain où se trouvait autrefois le pensionnat indien St. Michael’s de la Saskatchewan. (Chance Lagaden / CBC)

« Kamloops n’est pas une anomalie. Il y en a beaucoup plus ici [in Saskatchewan]», a déclaré le chef de la Première nation de Little Pine, Wayne Semaganis.

« Pour beaucoup d’entre eux, leurs parents n’ont jamais été prévenus. Nous n’étions pas considérés comme suffisamment humains. »

Le rapport de la CVR indique que les taux de mortalité élevés, la mauvaise tenue des dossiers et la réticence à envoyer les restes des étudiants dans leurs communautés d’origine « étaient en grande partie dus à la détermination du gouvernement à maintenir les coûts des pensionnats au minimum ».

Chez Beardy, le problème actuel ne se limite pas aux tombes anonymes. Seesequasis a déclaré que certains étudiants de St. Michael’s portés disparus ne sont même pas répertoriés dans les dossiers scolaires. Les chercheurs et les membres de la famille cherchent des réponses.

« Un gros problème était la faute d’orthographe constante de notre nom, ou les fonctionnaires ont mis [the] mauvaise école ou même province », a déclaré Seesequasis.

Plus tôt cette semaine, sur le terrain de l’ancienne école St. Michael’s, des voitures et des camions remplis de résidents locaux allaient et venaient, laissant des chaussures d’enfants ou un animal en peluche au mémorial en pleine croissance.

L’ancien étudiant Richard Ananas a déclaré que lui et sa femme, Madeline, qui sont mariés depuis 55 ans, se sont sentis attirés par le site après avoir entendu la nouvelle de Kamloops.

Richard Ananas dit que lui et sa femme, Madeline, ont été ramenés sur le terrain du pensionnat indien St. Michael’s cette semaine après avoir entendu parler de la nouvelle en Colombie-Britannique. (Jason Warick/CBC)

« C’était assez solitaire à cet endroit », a déclaré Ananas. « Tout le monde a un numéro. Mon numéro est le 648 et je m’en souviens encore. J’ai 76 ans et je m’en souviens encore parce que c’est comme si une personne allait en prison. »

Ce week-end, les membres de Beardy organiseront une cérémonie annuelle pour se souvenir de tous leurs proches décédés. Seesequasis a déclaré que la cérémonie de cette année aura une signification particulière. Il a dit que même ceux qui ne sont pas identifiés seront rappelés et aimés.

« Je sais qu’ils sont tous bien placés », a déclaré Seesequasis. « Nous ne croyons pas au paradis et à l’enfer. C’est juste un meilleur endroit. »


Un soutien est disponible pour toute personne touchée par son expérience dans les pensionnats et pour celles qui sont déclenchées par les derniers rapports.

Une ligne de crise nationale pour les pensionnats indiens a été mise en place pour fournir un soutien aux anciens élèves et aux personnes touchées. Les gens peuvent accéder à des services d’aiguillage émotionnel et de crise en appelant la ligne de crise nationale 24 heures sur 24 : 1-866-925-4419.

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