La Chine assouplit encore les limites de la natalité pour faire face au vieillissement de la société

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Le Parti communiste chinois au pouvoir a déclaré lundi qu’il assouplirait les limites de naissance pour permettre à tous les couples d’avoir trois enfants au lieu de deux dans l’espoir de ralentir le vieillissement rapide de sa population, qui aggrave les tensions économiques et sociales.

Le parti au pouvoir a imposé des limites de naissance depuis 1980 pour freiner la croissance démographique, mais craint que le nombre de personnes en âge de travailler ne diminue trop rapidement tandis que la part des plus de 65 ans augmente. Cela menace de perturber ses ambitions de transformer la Chine en une société de consommation prospère et un leader technologique mondial.

Une réunion du parti au pouvoir dirigée par le président Xi Jinping a décidé d’introduire « des mesures pour lutter activement contre le vieillissement de la population », a déclaré l’agence de presse officielle Xinhua. Il a déclaré que les dirigeants ont convenu que « la mise en œuvre de la politique d’un couple peut avoir trois enfants et que des mesures de soutien sont propices à l’amélioration de la structure de la population chinoise ».

Les dirigeants ont également convenu que la Chine devait relever l’âge de la retraite pour garder plus de personnes sur le marché du travail et améliorer les services de retraite et de santé pour les personnes âgées, a déclaré Xinhua.

Les restrictions qui limitaient la plupart des couples à un enfant ont été assouplies en 2015 pour en autoriser deux, mais le nombre total de naissances a encore baissé, ce qui suggère que les changements de règles à eux seuls ont peu d’impact sur la tendance.

Les couples se disent rebutés par les coûts élevés liés à l’éducation d’un enfant, les interruptions de travail et la nécessité de s’occuper de parents âgés.

Les commentaires sur les réseaux sociaux lundi se sont plaints que le changement ne fait rien pour aider les jeunes parents avec des factures médicales, de faibles revenus et des horaires de travail exténuants connus sous le nom de « 996 », ou de 9h à 21h, six jours par semaine.

« Chaque étape du problème n’a pas été résolue », a déclaré un article sur le service de blog populaire Sina Weibo signé Tchaikovsky. « Qui va élever le bébé ? Avez-vous le temps ? Je sors tôt et rentre tard. Les enfants ne savent pas à quoi ressemblent leurs parents. »

Un autre, signé Hyeongmok, a plaisanté amèrement: « Ne vous inquiétez pas du vieillissement. Notre génération ne vivra pas longtemps. »

Pic de population attendu

La Chine, ainsi que la Thaïlande et certaines autres économies asiatiques, sont confrontées à ce que les économistes appellent le défi de savoir si elles peuvent devenir riches avant de vieillir.

On s’attendait à ce que la population chinoise de 1,4 milliard d’habitants atteigne un pic plus tard cette décennie et commence à décliner. Les données du recensement publiées le 11 mai suggèrent que cela se produit plus rapidement que prévu, ajoutant au fardeau des systèmes de retraite et de santé sous-financés et réduisant le nombre de futurs travailleurs disponibles pour soutenir un groupe de retraités en pleine croissance.

La part des personnes en âge de travailler de 15 à 59 ans dans la population est tombée à 63,3 pour cent l’an dernier, contre 70,1 pour cent dix ans plus tôt. Le groupe des 65 ans et plus est passé de 8,9 % à 13,5 %.

Les 12 millions de naissances signalées l’année dernière étaient en baisse de près d’un cinquième par rapport à 2019.

Environ 40% étaient des deuxièmes enfants, contre 50% en 2017, selon Ning Jizhe, un responsable des statistiques qui a annoncé les données le 11 mai.

Baisse des personnes en âge de travailler

Des chercheurs chinois et le ministère du Travail affirment que la part des personnes en âge de travailler pourrait tomber à la moitié de la population d’ici 2050. Cela augmente le « rapport de dépendance », ou le nombre de retraités qui dépendent de chaque travailleur pour générer des revenus pour les fonds de pension et pour payer taxes pour la santé et autres services publics.

Lors de la réunion de lundi, les dirigeants ont convenu qu’il était « nécessaire de mettre en œuvre progressivement le report progressif de l’âge légal de la retraite », a déclaré Xinhua.

Il n’a donné aucun détail, mais le gouvernement a débattu de l’augmentation de l’âge officiel de la retraite à 60 ans pour les hommes, 55 ans pour les cols blancs et 50 ans pour les ouvrières.

Le changement potentiel est politiquement lourd. Certaines femmes professionnelles accueillent favorablement la possibilité de poursuivre une carrière satisfaisante, mais d’autres, dont le corps est usé par des décennies de travail manuel, n’apprécient pas de devoir travailler plus longtemps.

Un homme et un enfant visitent la porte Tiananmen près du portrait de Mao Zedong à Pékin sur cette photo prise le 3 mai 2021. (Ng Han Guan/The Associated Press)

Le taux de fécondité, ou le nombre moyen de naissances par mère, s’élevait à 1,3 en 2020, bien en deçà des 2,1 qui maintiendraient la taille de la population.

Le taux de natalité de la Chine, parallèlement aux tendances d’autres économies asiatiques, diminuait déjà avant la règle de l’enfant unique. Le nombre moyen d’enfants par mère chinoise est passé de plus de six dans les années 1960 à moins de trois en 1980, selon la Banque mondiale.

Les démographes affirment que les limites de naissance officielles dissimulaient ce qui aurait été une nouvelle baisse du nombre d’enfants par famille sans les restrictions.

Le parti au pouvoir affirme avoir empêché jusqu’à 400 millions de naissances potentielles, évitant ainsi des pénuries de nourriture et d’eau. Mais les démographes disent que si la Chine suivait les tendances en Thaïlande, dans certaines parties de l’Inde et dans d’autres pays, le nombre de bébés supplémentaires aurait pu être aussi bas que quelques millions.

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