Figure maternelle ou oppresseur colonial ? Examen de l’héritage de la reine Victoria après le renversement de la statue de Winnipeg

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Après qu’une statue de la reine Victoria a été abattue sur le terrain législatif du Manitoba à l’occasion de la fête du Canada, deux professeurs de la province ont déclaré vouloir remettre les pendules à l’heure sur la vie et l’héritage du monarque britannique.

Victoria a régné sur le Royaume-Uni de 1837 jusqu’à sa mort en 1901, une période marquée par l’expansion sans précédent de l’Empire britannique, y compris l’expansion continue à travers ce qu’on appelle maintenant le Canada.

« La reine Victoria a présidé certaines des années les plus brutales et les plus vastes de l’histoire coloniale – lorsque les terres ont été le plus volées, lorsque des choses comme la Loi sur les Indiens [were] mis en place », a déclaré Niigaan Sinclair, professeur d’études autochtones à l’Université du Manitoba.

Il dit qu’il peut comprendre pourquoi, le 1er juillet, un petit groupe de personnes participant à la marche Every Child Matters – organisée en l’honneur des enfants forcés de fréquenter les pensionnats – a abattu la statue de la reine Victoria à l’Assemblée législative du Manitoba. Des empreintes de mains rouges ont été peintes sur la statue et sa base, et sa tête a été coupée et jetée dans la rivière Assiniboine.

Une statue plus petite représentant la reine Elizabeth sur le terrain de l’Assemblée législative a également été abattue.

La réponse a probablement été motivée par la colère et la frustration, alors que de plus en plus de personnes sont confrontées aux sombres vérités du système des pensionnats indiens et de l’héritage colonial du pays.

Une statue de la reine Victoria à l’Assemblée législative du Manitoba a été renversée et sa tête retirée le jour de la fête du Canada. Sinclair dit qu’il comprend cette réaction étant donné les impacts durables du colonialisme. (Justin Fraser/CBC)

Le rôle de l’Empire britannique dans la dépossession des peuples autochtones

« Nous avons 150 ans de violence brutale, draconienne et terrible, dont une grande partie continue dans les rues de Winnipeg dans les politiques et les lois, c’est donc sans surprise que les gens se tournent vers cela », a déclaré Sinclair.

« Prenons une certaine portée ici. Une statue retouchée, modifiée ou vandalisée, peu importe comment vous voulez l’appeler, est loin du genre de portée que les peuples autochtones continuent de vivre chaque jour. »

Adele Perry, directrice du Centre for Human Rights Research et professeure au département d’histoire de l’U de M, affirme que la reine Victoria et l’Empire britannique ont joué un « rôle absolument crucial » dans la négociation des traités, des pensionnats et d’autres systèmes qui ont dépossédé les peuples autochtones.

Bien qu’elle n’ait jamais visité le Canada, Victoria a régné lors de la signature des cinq traités numérotés qui englobent la majorité du Manitoba, dans lesquels les dirigeants des Premières Nations ont conclu des accords avec la Couronne.

Les traités sont des accords reconnus par la Constitution qui ont permis au gouvernement canadien de poursuivre activement l’agriculture, la colonisation, les liaisons de transport et le développement des ressources en échange d’un paiement ou d’autres promesses, le La Commission des traités du Manitoba dit.

De nombreuses Premières Nations considéraient les traités comme des pactes de vie sacrés qui permettaient de partager la terre et ses richesses avec les nouveaux arrivants et de créer un avenir commun.

Les critiques ont fait valoir que l’avenir commun était passé au second plan et que les peuples autochtones se sont mis en travers du chemin.

Un groupe d’étudiantes et une religieuse posent dans une salle de classe du pensionnat indien de Cross Lake, à Cross Lake, au Manitoba, sur une photo d’archive de février 1940. La professeure d’histoire Adele Perry affirme que la reine Victoria a joué un «rôle crucial» dans la mise en place des écoles et d’autres systèmes qui ont dépossédé les peuples autochtones. (Bibliothèque et Archives Canada)

Comment Victoria en est venue à redéfinir la domination coloniale

Contrairement à son grand-père, le roi George III, Victoria a été décrite comme « gentille et familiale » dans une tentative de redéfinir la domination coloniale comme une relation plus bénéfique, dit Perry.

« Son statut de femme et de mère de famille nombreuse était souvent… utilisé de manière à la considérer à la fois comme un monarque puissant mais aussi comme un monarque particulièrement maternel », a-t-elle déclaré.

En réalité, la Couronne supervisait les pensionnats et les écoles de mission qui servaient à séparer les enfants des peuples autochtones d’autres parties de l’Empire britannique, qui servaient d’exemples pour les pensionnats canadiens.

L’héritage de Victoria perdure à travers « les terribles politiques de violence que nous voyons encore se produire aujourd’hui », a déclaré Sinclair, faisant référence à l’inaction du gouvernement face à des problèmes tels que la pauvreté, la violence et le manque d’eau potable chez les Premières Nations.

L’historienne royale et instructrice de l’Université de Toronto, Carolyn Harris, affirme que la reine Victoria est l’un des symboles les plus visibles des liens du Canada avec la Grande-Bretagne, notant qu’elle est représentée à travers le pays dans des monuments, des noms de lieux et même des vacances.

Les gens célèbrent après le renversement de la statue de la reine Victoria. (Travis Golby/CBC)

« Elle est devenue synonyme de son époque à bien des égards, et son image est associée à cette période du XIXe siècle », a déclaré Harris.

Le renversement de la statue, dit-elle, ne concerne peut-être pas tant la reine Victoria que l’histoire du colonialisme et de l’empire dans le paysage canadien.

Il est temps d’envisager un nouveau monument

Jusqu’à récemment, la statue de la reine Victoria – érigée en 1904, trois ans seulement après sa mort – occupait une place de choix directement devant l’Assemblée législative du Manitoba, avec les statues de quatre autres colons européens, explique l’historien manitobain Gordon Goldsborough.

En raison de la longue période de Victoria sur le trône, il a déclaré qu’il y avait « beaucoup de sentiments affectueux pour elle ».

« Alors je suppose que c’est pour ça qu’ils lui ont érigé un monument. »

Perry et Sinclair font partie de ceux qui croient que l’affection s’est estompée et qu’il est temps d’envisager un monument plus inclusif de l’histoire du Manitoba.

Sinclair voit les drapeaux orange, une pancarte indiquant «Nous étions des enfants autrefois. Ramenez-les à la maison» et les empreintes de mains rouges qui restent sur la plate-forme de la statue en tant que monument pour les enfants décédés dans les pensionnats.

« Nous avons vu un indicateur pacifique de changement dans notre communauté. Et je pense que c’est un motif de célébration. »

La tête coupée de la statue de la reine Victoria a été jetée dans la rivière Assiniboine. (Tyson Koschik/CBC)

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