D’anciens généraux se joignent à la lutte pour faire venir au Canada des interprètes afghans en danger

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Trois anciens commandants distingués de la force opérationnelle de la guerre du Canada en Afghanistan ont écrit un appel urgent au ministre de l’Immigration pour qu’il relance un programme de réinstallation pour les interprètes locaux qui ont travaillé aux côtés de soldats et de diplomates.

Les majors-généraux à la retraite Denis Thompson, Dean Milner et Dave Fraser ont écrit une lettre ouverte dans laquelle ils ont averti que 115 anciens traducteurs et leurs familles, toujours dans le pays ravagé par la guerre, sont en danger suite aux gains importants des talibans.

« Si et quand ils sont retrouvés, ils seront probablement emprisonnés ou pire, pour leur service à l’appui de notre mission », indique la lettre, publiée jeudi soir, dont une copie a été obtenue par CBC News.

« De nombreux anciens combattants canadiens sont en contact avec les Afghans qui ont servi à leurs côtés et leurs histoires sont poignantes. Ces personnes sont considérées comme des « compagnons d’armes » et leur sort affecte ces anciens combattants, comme tous les Canadiens. »

La lettre a été envoyée au ministre de l’Immigration Marco Mendicino et survient quelques jours seulement après qu’un district clé de la province afghane de Kandahar, où les Canadiens ont mené la plupart de leurs combats, est tombé aux mains des talibans.

Les trois généraux ont servi en tant que commandants de la campagne terrestre canadienne à divers moments entre 2006 et 2011 – l’année où le gouvernement conservateur de l’époque a retiré ses forces de combat et a concentré l’effort militaire sur la formation des troupes et de la police afghanes.

Les généraux ont noté que dans le cadre d’un précédent programme de réinstallation qui s’est déroulé de 2009 à 2011, 780 traducteurs afghans et leurs familles ont été amenés au Canada.

major-général. Dean Milner, le dernier commandant canadien en Afghanistan, pose pour une photo à Kaboul le 10 mars 2014. Maintenant à la retraite, il dit que le gouvernement afghan semble incapable de vaincre les talibans. (Murray Brewster/La Presse Canadienne)

Critères restrictifs

Ce programme, cependant, avait des critères restrictifs, ce qui signifiait que les deux tiers des Afghans qui avaient demandé l’asile ont été refoulés, selon les chiffres compilés par La Presse canadienne au moment où l’initiative a été fermée.

Les demandeurs devaient démontrer qu’ils faisaient face à des risques extraordinaires en raison de leur travail avec les Canadiens. Être un « terp » local – comme on les appelait – était, sans aucun doute, un travail dangereux. Ils font face à des appels téléphoniques menaçants et à des lettres promettant de rendre visite à la mort et à la défiguration de leurs familles. Il y avait des histoires d’enlèvements, même de pendaisons.

Pour être admissibles aux anciens programmes, les conseillers devaient démontrer qu’ils avaient travaillé pour des troupes, des diplomates ou des entrepreneurs canadiens pendant 12 mois consécutifs entre octobre 2007 et juillet 2011. Cela excluait un large éventail d’interprètes. Le Canada a déployé pour la première fois des troupes des forces spéciales en Afghanistan à l’automne 2001; suivi d’un groupement tactique en 2002; puis une mission à Kaboul avant de retourner à Kandahar en 2006.

L’élan des talibans

Les talibans ont réalisé des gains importants depuis que les États-Unis et l’OTAN ont retiré la majeure partie de leurs forces au cours du mois dernier, y compris la vidange de la principale base américaine de Bagram, à l’extérieur de Kaboul.

Dans une entrevue avec CBC News, Milner a déclaré que la situation est désastreuse pour ceux qui ont servi dans les forces occidentales, y compris le Canada.

« Les Afghans se battent, mais il ne semble tout simplement pas que le gouvernement ait une réponse pour battre les talibans », a déclaré Milner, qui était le dernier commandant de la force opérationnelle en 2011 avant de diriger la composante canadienne de la mission d’entraînement militaire en Kaboul.

« Les talibans ont de l’argent. Ils ont le facteur peur et ils convainquent les Afghans de les rejoindre. Et en ce moment, ils ont de l’élan. »

Le major-général à la retraite Denis Thompson, vu ici à Kandahar en 2008, a également signé la lettre. (Murray Brewster/La Presse Canadienne)

Milner se dit convaincu que l’armée afghane sera en mesure de retenir les insurgés dans certaines régions du pays, mais pas toutes, et c’est pourquoi le redémarrage du programme de réinstallation doit devenir une priorité urgente pour le gouvernement libéral.

« Tous les autres pays de l’OTAN le font », a déclaré Milner. « Les Américains le font. Les Australiens le font et ils réussissent à faire venir des interprètes. Je le sais pertinemment. Je pense que le Canada doit intervenir et faire de même.

Le gouvernement libéral a fait preuve à la fois de compassion et de la rapidité avec laquelle il pouvait procéder à la réinstallation des réfugiés syriens et, plus tard, des bénévoles des Casques blancs, a-t-il ajouté.

« Je ne pense pas que nous puissions attendre plus longtemps. » dit Milner.

L’appel des anciens généraux fait suite à un appel similaire d’autres anciens combattants canadiens qui ont rendu public le week-end dernier leurs préoccupations.

Le major-général Dave Fraser, maintenant à la retraite, en 2006, alors qu’il était commandant de la Force opérationnelle canadienne et du commandement du sud de l’Afghanistan de l’OTAN. (Murray Brewster/La Presse Canadienne)

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