COVID-19 a retardé les procès criminels à travers le Canada. La justice fait-elle assez pour l’éviter ?

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Il s’agissait d’une décision d’urgence annoncée tard un vendredi – trois jours avant le début d’un procès pour meurtre.

Un juge a reporté le procès de Greg Fertuck, accusé de meurtre au premier degré pour le meurtre présumé de son ex-femme, Sheree Fertuck.

Il devait commencer à Saskatoon le 29 mars 2021. En raison de problèmes de sécurité liés à une épidémie de COVID-19 dans la ville voisine de Regina, le juge a retardé la date d’audience de six mois.

Ce fut un coup dur pour les deux familles.

« C’était comme une grosse sensation d’enfoncement dans mon estomac, n’est-ce pas, parce que c’est … c’est reparti, c’est un autre retard », a déclaré Teaka White, la sœur de Sheree Fertuck.

« [I was] J’espère juste faire avancer les choses et obtenir des réponses et je suppose que commencer à conclure, mais maintenant nous ne comprenons pas cela, n’est-ce pas. Le juge ne nous a pas donné cela. » White a déclaré que c’était « très, très injuste pour la victime » et « tous ceux qui sont impliqués avec Sheree ».

Pendant ce temps, le frère de Greg Fertuck, Reg, a qualifié le retard de « pire chose [for] moi, ma mère et ma famille. »

Le frère de Greg Fertuck, Reg, et sa mère, Elma, sont vus à l’extérieur de la Cour provinciale de Saskatoon peu après l’arrestation de Greg en juin 2019. Greg Fertuck est toujours en prison depuis ce jour. (Alicia Bridges/CBC News)

Reg est contrarié que son frère ait dû rester derrière les barreaux pendant si longtemps bien qu’il n’ait pas encore été reconnu coupable d’un crime.

Fertuck, qui est en détention provisoire depuis deux ans, nie avoir tué Sheree. Son corps n’a jamais été retrouvé et sa disparition fait l’objet de la Balado d’enquête de CBC La fosse.

L’essai Fertuck est l’un des nombreux essais au Canada qui ont été retardés en raison de la COVID-19.

Maintenant, les juges sont invités à examiner la question de savoir si les retards étaient tout à fait inévitables et si suffisamment a été fait pour réduire l’impact sur les familles des victimes et des personnes accusées de crimes graves, qui sont innocentes à moins que leur culpabilité ne soit prouvée.

Un procès en temps opportun est un droit garanti par la Charte

Le droit d’être jugé dans un délai raisonnable est une disposition de la Charte canadienne des droits et libertés.

Une décision rendue par la Cour suprême du Canada en 2016, connue sous le nom de règle Jordan, a limité le temps qu’un accusé devrait avoir à attendre pour contester ses accusations devant les tribunaux. Pour les crimes examinés par la cour provinciale, le délai est de 18 mois, tandis que les cas plus graves examinés par les tribunaux supérieurs ont un délai de 30 mois.

Les personnes qui attendent plus longtemps, dont beaucoup sont en détention provisoire, peuvent demander le non-lieu. Une fois la demande faite, il appartient aux procureurs de la Couronne de convaincre le juge que le délai était raisonnable ou inévitable, ou qu’il peut être justifié par des « circonstances exceptionnelles ».

Lorsque les retards de COVID-19 ont poussé de nombreux cas au-delà des délais jordaniens de 18 et 30 mois, des questions ont été soulevées quant à savoir s’il y aurait un flot de cas rejetés en raison de retards pandémiques.

Cela élimine l’examen minutieux que les tribunaux, à mon avis, devraient s’appliquer à eux-mêmes.– Graham Johnson, avocat de la défense d’Edmonton

Maintenant que les demandes jordaniennes liées à la pandémie commencent à faire leur chemin devant les tribunaux, les juges prennent des décisions sans précédent sur la façon de les traiter.

Dans plusieurs décisions à travers le Canada, les juges ont statué qu’une pandémie mondiale était considérée comme des « circonstances exceptionnelles », donc dans ces cas, les retards de COVID-19 ne seront pas comptés dans les délais de 18 ou 30 mois pour la Jordanie.

Les décisions quant à savoir si les retards pandémiques doivent effectivement compter sont prises au cas par cas, mais chaque décision crée un précédent juridique qui guidera les cas futurs.

Approche « problématique »

Les demandes de la Jordanie qui citent les retards de COVID-19 comme raison du dépassement des délais – faites dans le but de faire rejeter les cas – ont été infructueuses en Alberta, en Saskatchewan, en Ontario et en Colombie-Britannique

Dans l’affaire R c. Pinkowski, par exemple, une Cour de justice de l’Ontario a demandé dans quelle mesure le retard pouvait être attribué à COVID-19.

« En particulier, le procureur de la Couronne, le tribunal et le bureau du coordonnateur des procès ont-ils raisonnablement atténué le retard occasionné par COVID-19? a demandé le juge dans la décision écrite sur l’affaire, qui comprenait des accusations de violence domestique.

Cette demande a finalement été rejetée.

L’avocat d’Edmonton, Graham Johnson, craint que trop de décisions concernant les retards de COVID-19 ne soient pas suffisamment critiques pour le propre rôle du système judiciaire pour éviter les retards.

« La plupart des cas excusent toute la période allant de l’ajournement à chaque fois que la nouvelle date du procès est, aussi longue que cela puisse être », a déclaré Johnson.

« À mon avis, la partie problématique de cette approche est qu’elle donne essentiellement un chèque en blanc à la bureaucratie, pour permettre à ces questions de prendre aussi longtemps que la bureaucratie leur laissera prendre pour revenir.

« Cela élimine l’examen minutieux que les tribunaux, à mon avis, devraient s’appliquer à eux-mêmes pour savoir s’ils en font assez pour régler ces affaires assez rapidement », a déclaré Johnson.

Sheree et Greg Fertuck sont photographiés lors de leur mariage à Puerto Vallarta, au Mexique, en 1991. (Soumis par Teaka White)

La GRC s’est opposée aux tests rapides pour aider la Saskatchewan. procès procéder

Lorsque l’audience de dernière minute a eu lieu pour décider si le procès Fertuck devait être retardé, le juge Richard Danyliuk a suggéré que les témoins de la GRC pourraient subir des tests rapides avant de quitter le point chaud de Regina pour se rendre à Saskatoon.

Mais un avocat de la GRC a déclaré que les agents ne voulaient pas faire cela. Danyliuk n’a pas donné d’ordre pour forcer les agents à passer les tests, mais a déclaré qu’il était « déconcerté » par la réponse de la GRC.

Le procès a finalement été retardé parce qu’il a conclu qu’il serait dangereux pour les témoins de Regina d’assister en personne, et la défense a fait valoir qu’il serait injuste pour eux de témoigner par liaison vidéo.

L’avocat de Greg Fertuck, Morris Bodnar, a déclaré à CBC en avril qu’il pensait que le procès aurait eu lieu en quelques semaines, et non en quelques mois, si la police avait accepté les tests.

Il a déclaré que la défense ne voulait pas que le procès se déroule en mars si les officiers ne témoignaient pas en personne, car il s’agit d’un Affaire « Monsieur Big », dans lequel des policiers infiltrés se font passer pour des criminels pour se lier d’amitié avec le suspect et obtenir des aveux.

« Nous voulons que la police soit présente au tribunal pour que le juge puisse les observer, car ce n’est pas une simple affaire de M. Big », a déclaré Bodnar. « C’est celui où le juge va devoir prendre une décision quant au comportement de la police. »

La GRC a refusé de commenter les raisons pour lesquelles les agents ne voulaient pas faire les tests, citant le procès en cours comme raison.

Détenus à risque possible

Pour ajouter une autre couche au problème des retards de COVID-19, les détenus dont les cas ont été retardés se trouvaient parfois dans des établissements pénitentiaires où des épidémies se produisaient.

Les infections au COVID-19 dans les prisons sont six fois plus élevées que dans la population générale. (CBC News)

Une analyse de CBC montre qu’en moyenne, 268 détenus sur 1 000 dans les prisons provinciales au Canada ont été testés positifs pour COVID-19 entre mars 2020 et juin 2021, contre 37 pour 1 000 dans la population générale. Dans les prisons fédérales, il y avait environ 126 personnes infectées pour 1 000.

Bodnar a déclaré que le retard de mars exposait son client de 67 ans à un risque accru en raison de son âge et des épidémies de COVID-19 au centre correctionnel de Saskatoon. Il a déclaré que Greg Fertuck n’avait pas été vacciné au moment de cet entretien en avril.

Fertuck, qui nie avoir tué son ex-femme, a également exprimé des inquiétudes quant à son bien-être lors de l’audience du 26 mars.

« Si je vais être [in jail] jusqu’en septembre, je serai mort, donc, peu importe », a-t-il déclaré au juge et aux avocats, selon une transcription de l’audience du Saskatchewan Law Courts Transcript Services.

Si le procès Fertuck se déroule comme prévu pour le 7 septembre, il se terminera environ un mois avant le délai de 30 mois stipulé par R c. Jordan.

Le jour de l’audience de mars, les avocats de Fertuck lui ont conseillé de « renoncer » au délai de six mois, ce qui signifie qu’il ne peut pas être pris en compte dans son temps total de détention en vertu de la règle Jordan.

La pandémie entraînera un changement systémique à long terme : avocat

L’avocat de la défense pénale de Vancouver, Matthew Nathanson, ne s’attend pas à un flot d’annulations de procès pour les affaires qui dépassent le délai en raison des retards de COVID-19.

« D’un autre côté, le pendule ne devrait pas aller si loin que le droit à un procès dans un délai raisonnable n’aurait plus de sens, car, eh bien, tous les retards sont simplement attribués à COVID », a-t-il déclaré.

Nathanson a déclaré qu’il pensait que le système judiciaire de la Colombie-Britannique, par exemple, avait agi rapidement pour remettre les procès sur les rails dès que possible.

Il a travaillé sur des essais qui reposaient fortement sur la liaison vidéo et a déclaré que la technologie avait principalement réussi.

Même ainsi, il a déclaré qu’il est crucial que certains témoins comparaissent en personne, comme dans les cas où le juge doit évaluer la crédibilité d’une personne.

« Parfois, voir des expressions faciales et des indices non verbaux est très important pour un contre-examinateur et pour un juge des faits, un juge et un jury, pour évaluer la crédibilité de ce témoin », a déclaré Nathanson.

Nathanson a déclaré que certains changements, tels que le passage à la liaison vidéo pour les affaires mineures afin d’éviter les mouvements non essentiels de personnes entrant et sortant des palais de justice, pourraient aider à rationaliser le processus judiciaire à long terme.

Mais il pense qu’un « changement de paradigme » vers un système où tout est fait à l’aide d’ordinateurs et rien n’est fait en personne serait préjudiciable.

« Je pense que la qualité de la justice en souffrirait si le pendule allait trop loin en termes de comparutions et d’audiences uniquement vidéo et électroniques. »

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