Comment Ottawa a saisi une occasion en or pour aider à vaincre les nazis pendant la Seconde Guerre mondiale

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En juin 1940, la Seconde Guerre mondiale ne se passe pas bien pour la Grande-Bretagne.

Plus de 300 000 soldats et marins alliés venaient d’être secourus lors de l’évacuation désespérée du port français de Dunkerque. L’armée française s’est bientôt effondrée et, à la mi-mois, les troupes allemandes pénétraient dans Paris.

L’invasion nazie de la Grande-Bretagne semblait à la fois imminente et inévitable.

Le gouvernement nouvellement formé de Winston Churchill avait besoin d’un plan pour garder la richesse de la nation hors des mains d’Hitler. Une partie avait déjà traversé l’Atlantique, mais la Grande-Bretagne avait besoin d’un moyen de déplacer le reste.

C’est l’histoire d’un grand courage de la part de plusieurs.– Tim Cook, Musée canadien de la guerre

L’opération Fish a vu le jour et deviendra bientôt le plus grand transfert de richesse matérielle de l’histoire à l’époque – bien que très peu de personnes en Grande-Bretagne ou au Canada, où des milliards de dollars d’or et de valeurs mobilières seraient envoyés en lieu sûr, aient jamais senti .

« [It was] totalement en secret. Les gens ne l’ont tout simplement jamais su, et toutes ces ressources étaient là pour poursuivre la guerre en cas d’invasion allemande de la Grande-Bretagne », a expliqué James Powell, historien d’Ottawa et cadre à la retraite de la Banque du Canada qui a recherché et écrit sur l’opération audacieuse en temps de guerre.

Avant l’opération Fish, la Grande-Bretagne avait déjà envoyé une partie de son or au Canada. L’un de ces envois antérieurs est arrivé à bord de deux navires de guerre qui ont escorté le roi George VI et la reine Elizabeth au Canada pour une visite royale au printemps 1939. (Bibliothèque et Archives Canada)

« Un tas de poissons »

Le récit de Powell commence avec Sidney Perkins, un employé de la Commission de contrôle des changes de la Banque du Canada. Le matin du 2 juillet 1940, Perkins a quitté sa maison de l’avenue Euclid dans le Vieux Ottawa-Sud et est arrivé au travail pour apprendre qu’il était envoyé en mission top secrète. Les enjeux étaient incroyablement élevés.

Plus tard dans la journée, Perkins et David Mansur, le secrétaire par intérim de la banque, ont rencontré Alexander Craig de la Banque d’Angleterre à la gare Bonaventure de Montréal. Les hommes se sont serré la main et Craig a annoncé qu’il leur avait apporté « un chargement de poisson ».

En fait, le train lourdement gardé qui venait d’arriver d’Halifax ne contenait pas de fruits de mer. Au lieu de cela, il détenait une quantité presque insondable de richesses sous forme d’or et de titres – ces derniers saisis du public britannique en vertu de la loi sur les pouvoirs d’urgence.

La première cargaison de l’opération Fish est arrivée à Halifax à bord du HMS Emerald le 1er juillet 1940. (Wikipédia)

Craig et son « chargement de poisson » étaient arrivés à Halifax le matin précédent à bord du croiseur léger HMS Emerald à la suite d’un voyage éprouvant de sept jours. Un coup de vent implacable avait contraint deux destroyers escortant la cargaison à rebrousser chemin, laissant l’Emerald et sa précieuse cargaison à la merci des sous-marins qui rôdaient dans l’Atlantique Nord. Au cours du seul mois de mai, plus de 100 navires alliés et neutres ont été coulés.

Pour la Grande-Bretagne, perdre un seul navire chargé jusqu’au plat-bord d’or et de titres aurait été désastreux.

« Prendre le pari et expédier toutes ces ressources était vraiment une décision courageuse, c’est le moins qu’on puisse dire », a noté Powell.

Une décision désespérée

Courageux, mais absolument nécessaire. La Grande-Bretagne avait besoin d’un libre accès à ses propres actifs financiers pour acheter du matériel indispensable aux États-Unis, qui restaient officiellement neutres à l’époque et, en tant que tels, n’étaient pas autorisés à accorder de crédit pour les fournitures de guerre. C’était strictement du cash and carry. Pour la Grande-Bretagne, perdre ce pouvoir d’achat aurait probablement signifié la perte de la guerre.

« La Grande-Bretagne ne déplace pas l’équivalent de centaines de millions d’or parce que c’est une chose facile à faire », a déclaré Tim Cook, directeur de recherche au Musée canadien de la guerre et auteur d’une douzaine de livres sur l’histoire militaire du Canada. « Ils sont obligés de le faire parce qu’il semble vraiment que la Grande-Bretagne va tomber. »

Des agents de la GRC gardaient les trains scellés remplis d’or et de titres britanniques lors de leur voyage d’Halifax à Montréal et Ottawa. (Musée impérial de la guerre)

La cargaison arrivée à Montréal le 2 juillet a été divisée en deux. Cinq cents boîtes remplies de titres d’une valeur estimée à 200 millions de livres sterling ont été transportées à l’édifice Sun Life, tandis que l’or – quelque 9 000 lingots emballés dans plus de 2 000 boîtes de lingots, d’une valeur totale de 30 millions de livres sterling à l’époque – a continué jusqu’à la gare Union d’Ottawa.

Sous le couvert de l’obscurité, des voitures blindées ont transporté le trésor jusqu’au nouvel immeuble de la Banque du Canada sur la rue Wellington, où des hommes ont travaillé par équipes de 12 heures pour transporter des caisses et des sacs jusqu’à la voûte souterraine de la banque de 60 pieds sur 100 pieds.

« L’histoire que j’ai entendue, c’est qu’il y avait tellement d’or qui arrivait à un moment donné, ils le bourraient juste partout, dans les couloirs, dans la salle de l’incinérateur, le bourraient juste pour le garder en sécurité avant que les comptables puissent venir voir toutes les boîtes et comptabilisez tout pour vous assurer que tout était là », a déclaré Powell.

« Un froid glacial »

Cette cargaison a ouvert la voie à d’autres, y compris un convoi beaucoup plus important qui a quitté la Grande-Bretagne une semaine plus tard.

« Voir des dizaines de millions d’or empilés sur le quai m’a donné un frisson glacial », remarquera plus tard Perkins à propos de l’une des expéditions suivantes dont il a été témoin du déchargement à Halifax.

L’édifice de la Banque du Canada sur la rue Wellington à Ottawa, vers 1940. À l’époque, très peu de gens savaient que ses coffres regorgeaient d’or britannique, secrètement envoyé au Canada pour y être conservé. (Archives de la Banque du Canada)

Selon la Banque du Canada, quelque 1 500 tonnes de lingots d’or et de pièces de monnaie ont fini par se retrouver dans le coffre-fort, où ils sont restés pendant toute la durée de la guerre.

Powell estime la valeur de tout cet or à 470 millions de livres sterling, l’équivalent de près de 90 milliards de dollars canadiens aujourd’hui, ce qui fait du coffre-fort d’Ottawa de la Banque du Canada la plus grande cache d’or à l’extérieur de Fort Knox. La valeur des titres stockés et négociés par les banquiers britanniques à Montréal est incalculable, a déclaré Powell.

Il en va de même de la valeur de l’opération Fish pour l’effort de guerre des Alliés.

« C’était un acte bureaucratique, mais vous pouvez imaginer s’il y avait eu une invasion de la Grande-Bretagne, les Allemands se seraient immédiatement attaqués à tout cet or et ces titres », a-t-il déclaré. « Si cet or avait été saisi par les nazis, qui sait quel aurait été le cours de la guerre ?

Les travailleurs déchargent une cargaison d’or dans les coffres-forts du sous-sol de la Banque du Canada en 1955. Pendant la Seconde Guerre mondiale, une grande partie de l’or entreposé ici appartenait à la Grande-Bretagne, à la France et à d’autres alliés. (Bibliothèque et Archives Canada)

La mission est restée secrète

L’un des aspects les plus étonnants de l’opération Fish est peut-être que même si des centaines de Canadiens y ont participé, notamment des banquiers, des courtiers, des secrétaires, des ouvriers, des gardes et bien d’autres, elle est restée secrète jusqu’après la guerre. Pas un seul navire aurifère n’a jamais été perdu, et pas un seul lingot n’a jamais été égaré.

« Les secrets sont très difficiles à garder en temps de guerre. Une seule personne parlant aurait pu déclencher une véritable chaîne d’événements ici », a déclaré Cook.

Pour Cook, l’opération Fish témoigne du « professionnalisme discret » des hommes et des femmes impliqués.

« C’est l’histoire d’un énorme courage de la part de beaucoup, de planification bureaucratique … des choses qui ne sont généralement pas écrites dans les histoires, mais vraiment l’un de ces événements clés qui permettent à la Grande-Bretagne de continuer à se battre », a-t-il déclaré. .

« Je crois que les Canadiens devraient comprendre cette histoire. Cela fait partie de ce qui fait de nous ce que nous sommes aujourd’hui.

La Banque du Canada affirme que son coffre-fort a finalement stocké quelque 1 500 tonnes de lingots et de pièces de monnaie britanniques pendant la Seconde Guerre mondiale, ce qui serait la plus grande cache d’or à l’extérieur de Fort Knox. (Chris Wattie/Reuters)

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