Comment le «choix» en matière de garde d’enfants pourrait jouer lors des prochaines élections fédérales

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À un certain égard, l’été 2021 ressemble beaucoup à l’automne 2005 : avec la possibilité d’une élection imminente, un gouvernement libéral minoritaire cherche à conclure des accords avec les provinces pour élargir l’accès aux services de garde d’enfants – une initiative avec laquelle les conservateurs de l’opposition sont apparemment en désaccord.

Les conservateurs ont effectivement remporté ce débat lorsqu’ils sont arrivés au pouvoir en janvier 2006.

Mais il existe des différences importantes entre hier et aujourd’hui – et les points de discussion qui ont fonctionné en 2005 ne suffiront peut-être plus.

À la fin de novembre 2005, le gouvernement libéral de Paul Martin avait signé accords bilatéraux avec chacune des provinces pour améliorer l’accessibilité et les services de garde d’enfants. L’engagement fédéral total s’élevait à 5 milliards de dollars sur cinq ans.

Mais ces accords ont rapidement été rendus sans objet. Moins de deux mois après la signature du dernier accord, les libéraux étaient réduits à 103 sièges et n’avaient plus le pouvoir.

Le chef libéral Paul Martin fait une pause lors de son discours de concession à Montréal le 23 janvier 2006. (Jonathan Hayward/Presse canadienne)

Quinze ans plus tard, le gouvernement de Justin Trudeau s’est engagé à fournir aux provinces jusqu’à 30 milliards de dollars au cours des cinq prochaines années – et 8,3 milliards de dollars par année par la suite – pour soutenir une augmentation des services de garde « de qualité » et « abordables ». La semaine dernière, la Colombie-Britannique est devenue la première province à signer. Il recevra 3,2 milliards de dollars sur cinq ans, avec des engagements pour créer 30 000 nouvelles places et réduire les frais de garde d’enfants.

L’accord est un peu plus qu’un simple transfert de fonds. Il crée un comité de mise en œuvre conjoint et comprend des dispositions sur la collecte de données et les communautés dans le besoin. L’entente comprend une proposition du gouvernement fédéral de déposer un nouveau projet de loi sur les services de garde cet automne.

Une « grosse affaire »

« Cet engagement à collecter, surveiller et rendre publiques les données est un gros problème car vous ne pouvez pas construire un système à moins de savoir ce que vous avez, sur quoi vous vous basez et comment les choses changent », a déclaré Armine Yalnizian, économiste et membre du gouvernement fédéral groupe de travail sur les femmes dans l’économie.

Plus de planification est encore nécessaire si l’objectif est de créer un système national de garde d’enfants, mais les éléments peuvent être en place pour y parvenir, a déclaré Yalnizyan.

Si des élections fédérales sont dans quelques semaines, les libéraux de Trudeau n’auront probablement pas signé les dix provinces avant que le gouvernement n’affronte les électeurs. Mais quelques autres provinces pourraient s’entendre au cours du mois prochain. Et si les libéraux restent au pouvoir après une élection à l’automne, il y aura des pressions sur les autres provinces pour qu’elles prennent l’argent qu’Ottawa offre.

Bien sûr, le premier ministre pourrait choisir de continuer à tenter sa chance au Parlement et peut-être se donner encore deux ans pour faire avancer les services de garde avant d’avoir à faire face à des élections. Le NPD est l’appelant à faire exactement cela — un message que les libéraux pourraient trouver ironique, étant donné la façon dont les néo-démocrates ont aidé à renverser le gouvernement Martin en 2005.

Financement « Liberté »

La réponse des conservateurs en 2005 a été d’offrir plus d’argent aux parents. Au lieu de poursuivre les accords du gouvernement libéral, les conservateurs de Stephen Harper ont promis de verser aux parents des paiements mensuels pouvant atteindre 100 $ par enfant.

Même si le programme allait s’appeler Prestation universelle pour la garde d’enfants (PUGE), il était à l’origine annoncé comme le « Choix d’allocation de garde d’enfants » et son principal argument de vente était l’idée de donner aux parents la liberté de choisir les options de garde d’enfants qui leur conviennent le mieux.

La réponse des conservateurs en 2021 est… encore un peu mystérieuse. Depuis que le gouvernement Trudeau a présenté sa proposition en avril, les conservateurs d’O’Toole n’ont pas expliqué ce qu’ils en feraient s’ils formaient un gouvernement dans un avenir proche.

Mais les points de discussion semblent familiers.

« Les Canadiens devraient avoir la liberté de choisir l’option de garde d’enfants qui leur convient, à eux et à leur famille », a déclaré Corey Tochor, porte-parole conservateur pour la famille, les enfants et le développement social, dans un communiqué de presse la semaine dernière. « Les libéraux ignorent les besoins individuels des familles qui ont besoin de flexibilité dans les choix et les forcent à adopter un système unique.

L’entente du gouvernement fédéral avec la Colombie-Britannique stipule que « le financement fédéral sera exclusivement utilisé pour soutenir la prestation de services de garde agréés par des fournisseurs agréés ». Mais cela ne revient pas tout à fait à ce que quelqu’un soit « forcé » à quoi que ce soit.

La plus grande question est de savoir ce que signifie l’idée de « choix » en 2021.

Si les conservateurs d’O’Toole cherchent à faire quelque chose comme la PUGE, ils pourraient reprendre propositions visant à bonifier la déduction pour frais de garde d’enfants, qui permet actuellement aux parents admissibles de déduire jusqu’à 8 000 $ par enfant.

Mais un tel changement ne représenterait qu’un faible pourcentage du financement offert par les libéraux. Que feraient les conservateurs, le cas échéant, du reste des dépenses prévues?

Ce n’est pas qu’une question d’argent

Il pourrait aussi être beaucoup plus difficile maintenant d’affirmer que la seule chose dont les familles ont besoin, c’est de plus d’argent, notamment parce que les libéraux ont déjà fait mieux aux conservateurs à cet égard.

Bien que les libéraux de Martin grossièrement rejeté l’allocation pour enfants du Parti conservateur en 2005, les libéraux de Trudeau sont arrivés au pouvoir en 2015 avec la promesse de donner encore plus d’argent aux familles grâce à l’Allocation canadienne pour enfants. Le gouvernement Trudeau a fusionné la PUGE et d’autres prestations familiales, puis a ajouté quelques milliards de dollars de nouveau financement pour créer la CCB, qui a distribué 23 milliards de dollars la première année.

Politiquement et pratiquement, il y a beaucoup à dire sur les politiques gouvernementales qui donnent simplement de l’argent aux gens, surtout si l’argent est destiné à ceux qui en ont le plus besoin.

Le premier ministre Justin Trudeau joue avec des enfants alors qu’il visite la garderie et le centre d’apprentissage préscolaire du Collège Wee à Moncton, au Nouveau-Brunswick, le mercredi 30 août 2017. (Andrew Vaughan/Presse canadienne)

Mais lorsqu’il s’agit de garderies, les politiques dites « du côté de la demande » ne font pas nécessairement grand-chose pour augmenter l’offre réelle. Et c’est là que l’idée de « choix » rencontre vraiment des problèmes.

« Ce que les familles canadiennes ont maintenant, c’est une mosaïque inégale de services de garde dont la qualité, l’accessibilité et l’abordabilité varient », a déclaré Kate Bezanson, professeure de sociologie à l’Université Brock qui a plaidé en faveur d’un système national de garde d’enfants.

« Le « choix » implique une décision entre des options tout aussi bonnes. Les compromis entre des dépenses énormes, une faible qualité, un accès limité et une sortie du marché du travail – généralement pour les mères – ne sont pas des choix, mais des défauts. Les crédits d’impôt ou les transferts directs aux familles ne construisent pas un seul espace, et ne traite pas de la qualité. »

L’autre différence entre 2005 et 2021 est la pandémie – un événement sismique qui a à la fois démontré l’importance des services de garde et redynamisé l’argument selon lequel les services de garde accessibles sont non seulement une bonne chose à avoir, mais un programme vital pour faire progresser l’égalité des sexes et promouvoir croissance économique.

Il pourrait encore y avoir un débat sur le plan du gouvernement Trudeau. Mais s’il doit y avoir un débat sur la garde d’enfants en 2021, il doit dépasser les simples dichotomies du passé.

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