«  Comme trouver la Joconde  »: un historien apprend qu’un esclave libéré enterré au cimetière de Hamilton est un vétérinaire américain de la guerre civile

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On pense qu’un ancien esclave de Virginie qui a été inhumé au cimetière Hamilton sur le boulevard York est le premier homme noir au Canada à avoir reçu une pierre tombale officielle de la guerre de Sécession.

Récemment, l’historien de Hamilton, Robin McKee, a expliqué à CBC News comment il avait trouvé la tombe anonyme de Nelson Stevens en 2007 alors qu’il effectuait des recherches pour sa tournée sur le thème de la guerre civile – l’une des nombreuses visites qu’il mène au cimetière de Hamilton depuis 20 ans.

McKee a appris que Stevens est venu au nord pour échapper à l’esclavage, s’est installé à Hamilton et s’est enrôlé pour se battre pour l’armée de l’Union contre la Confédération en tant que soldat dans un régiment de troupes colorées des États-Unis (USCT).

Stevens est né en 1832 et est décédé le 18 mai 1890, à 58 ans.

«Je regardais un article de journal, et il parlait des anciens combattants de la guerre civile qui viendraient au cimetière le jour du Souvenir et déposaient des fleurs sur leur fraternité de vétérans», a déclaré McKee.

Les tournées de McKee sur la guerre civile au cimetière de Hamilton l’ont conduit à ses recherches pour découvrir le mystère derrière une tombe anonyme qui a fini par être le lieu de repos de Stevens. (Evan Mitsui / CBC)

« Ils sont allés sur la tombe de Nelson Stevens et il a été écrit » USCT « . Et étant le chercheur et l’historien que je suis, je savais ce qu’était l’USCT. Et je me suis dit: « Oh mon Dieu, cela signifie les troupes de couleur des États-Unis. » J’avais donc trouvé un ancien combattant de la guerre civile noire au cimetière de Hamilton.

« C’était comme trouver la Joconde. Il n’y en avait qu’une en ce qui me concernait. C’était comme un maquereau sacré », a déclaré McKee.

Il a dit en faisant ses recherches, il « a presque ignoré Stevens totalement » parce que quelqu’un avait déjà fait une liste des vétérans de la guerre civile, et quand il s’agissait de Stevens, ils avaient mal orthographié son nom de famille avec un « PH ».

« Même à ce moment-là, je ne savais pas qu’il y avait un homme noir impliqué, parce que Stephens avec un ‘PH’ est le nom d’un vétéran blanc », a déclaré McKee.

« Mais quand j’ai trouvé cet article de journal, ils m’ont dit que Nelson Stevens avec un ‘V’ était une troupe de couleur des États-Unis [member], c’est là que je me suis lancé dans des recherches approfondies. À ce moment-là, j’ai réalisé qu’il y avait une séparation dans l’orthographe. J’ai réalisé qu’il y avait deux personnes dont le nom de famille était orthographié de deux manières différentes. « 

McKee dit que la découverte de la tombe était marquée USCT, ce qui signifie United States Coloured Troops, signifiant qu’il avait trouvé un vétéran de la guerre civile noire. (Evan Mitsui / CBC)

McKee s’est rendu à Washington, DC, où il a trouvé les archives de Stevens, y compris ses papiers d’enrôlement, aux archives nationales.

« Donc, ce qui s’est passé, c’est que je détiens ses papiers d’enrôlement et qu’il les a signés avec un ‘X’, ce qui m’a dit qu’il était un Noir illettré », a déclaré l’historien.

De ses recherches, McKee a appris que Stevens était né à Lynchburg dans la seule plantation de tabac de cette ville de Virginie.

Comment est-il arrivé à Hamilton?

McKee a dit qu’il ne savait pas comment Stevens était arrivé à Hamilton, mais qu’il n’était pas venu par le chemin de fer clandestin.

«En 1863, les esclaves étaient maintenant des réfugiés ou de la contrebande, comme on les appelait alors, et non des esclaves en fuite.

Pendant la guerre civile, a déclaré McKee, Stevens était un esclave de maison, roulant des cigares. Lorsque le Nord a envahi la Virginie et a pris le contrôle de Lynchburg, ils ont libéré les esclaves.

McKee a déclaré qu’il soupçonnait l’armée d’envoyer les esclaves libérés au nord, au Canada.

Retour aux États-Unis

Mais Stevens est retourné aux États-Unis et s’est enrôlé le 22 février 1865 à Buffalo, a déclaré McKee.

«La prochaine chose que je sais, c’est qu’en 1865, il est à Hamilton et il traverse la frontière à Buffalo, et il signe le document d’enrôlement que j’avais entre les mains», dit-il.

«Alors il s’est enrôlé, et en s’enrôlant avec ce ‘X’, il est retourné à la [United] États… il se rend en Floride, où le [USCT] ont été attribués.

En 1865, Stevens franchit la frontière à Buffalo. Ceci est une copie de son papier d’enrôlement, qu’il a signé avec un X. (Soumis par Robin McKee)

« La guerre se termine en avril 1865, il n’a donc été soldat que pendant trois mois environ, et il se retrouve à la Nouvelle-Orléans à la fin de la guerre », a déclaré McKee. «Sa compagnie – la 25e USCT Company B – était commandée de fort en fort le long de la mendicité, jusqu’à la Nouvelle-Orléans, soulageant les hommes blancs qui servaient de gardes.

McKee a déclaré que Stevens avait reçu 100 $ US lors de son enrôlement.

«À l’époque, cela aurait été comme un million de dollars», a-t-il déclaré.

« Il avait assez d’argent pour revenir à Hamilton et se marier. »

Marié et père de 4 enfants

Stevens était de retour à Hamilton en 1866, a déclaré McKee.

« Il s’est marié et il a eu quatre enfants – deux filles et deux garçons. Les filles ont survécu et les deux garçons sont morts bébés. Et c’est pourquoi il y avait trois Nelson Stevens dans le cimetière de Hamilton dans des tombes anonymes – il nommait ses garçons Nelson . « 

McKee a déclaré qu’il ne pouvait pas trouver d’informations sur la famille des années 1870, et la mention suivante de Nelson Stevens était qu’il vivait sur Duke Street, « qui était à trois cabanes de Locke Street. Il vivait seul dans une cabane et il ne l’a pas fait. Je n’ai même pas de numéro. Donc, il était pauvre. « 

McKee a ensuite lu un journal de 1891 « sur les anciens combattants [Stevens’s] la tombe. Il est mort en 1890, il y a donc de grandes lacunes de 20 ans à Hamilton et je ne sais pas ce qu’il a fait. « 

Une pierre tombale pour Nelson Stevens

Au printemps 2007, armé des informations qu’il avait tirées de ses recherches et d’une carte du cimetière Hamilton, McKee s’est mis à la recherche de la tombe de Stevens.

McKee a travaillé sur les coordonnées pour découvrir l’endroit exact où Stevens a été enterré.

L’endroit était marqué d’un X.

« Il a été caché à la vue de tous dans une tombe anonyme », a déclaré McKee.

Lorsque McKee a lancé la tournée Civil War le week-end du Memorial Day en 2007, la tombe de Stevens était toujours sans pierre. Au cours de la tournée, il a raconté l’histoire de l’esclave noir qui est retourné aux États-Unis pour se battre pendant la guerre civile.

Le président de la Légion américaine au Canada était parmi ceux qui écoutaient et a remis à McKee un formulaire de demande pour une pierre tombale.

« Je l’ai rempli, il a écrit une lettre de recommandation et je l’ai envoyée à Washington », a déclaré McKee.

«Plus tard, j’ai reçu un appel téléphonique du bureau du cimetière de Hamilton et ils m’ont dit: ‘Robin, ta pierre est arrivée.’ J’ai dit: « Quoi? Quelle pierre? »

La boîte portant la pierre tombale officielle de l’ancien combattant de la guerre civile américaine pour Stevens arrive au cimetière de Hamilton. (Robin McKee)

« J’avais tout oublié. Alors, je suis allé au cimetière, j’ai ouvert la boîte et il y avait la pierre tombale officielle de l’ancien combattant de la guerre civile américaine pour Nelson Stevens, et le bordereau d’emballage avait le cachet officiel du président George W. Bush. »

Selon McKee, le consul général des États-Unis à Toronto était présent pour le dévoilement officiel et il a apporté la médaille que Stevens aurait dû recevoir.

« Il n’a pas [get it] en 1865 parce qu’il était noir. Mais maintenant, les choses ont changé et à ce moment-là, ils le considéraient comme canadien », a déclaré McKee.

Médaille de Stevens remise à Nerene Virgin

La journaliste canadienne Nerene Virgin, qui avait demandé à McKee de l’aider à retrouver son arrière-grand-père – Thomas John Holland – un autre ancien combattant de la guerre civile, était également présente au dévoilement. Holland est également enterré au cimetière de Hamilton, avec une pierre tombale familiale.

Cette médaille de la guerre civile pour Stevens a été remise à la journaliste canadienne Nerene Virgin, dont l’arrière-grand-père était également un vétéran de cette guerre. (Robin McKee)

Virgin a déclaré que lorsque l’occasion s’est présentée pour Stevens d’être reconnu pour son sacrifice et sa contribution, le consul général a estimé qu’il serait approprié pour elle d’accepter la médaille et de la laisser faire partie de sa famille, puisque son arrière-grand-père avait droit au même prix.

« C’était humiliant, de repenser à ce que mon arrière-grand-père avait enduré dans l’esclavage et au courage qu’il lui a fallu pour fuir à pied à l’âge de 15 ans, risquant sa vie et ses membres pour arriver à un meilleur endroit pour lui pour la suite générations », a déclaré Virgin à CBC News.

«Et puis au-delà, pour avoir le courage de penser que, ‘je veux que les autres esclaves aux États-Unis jouissent des mêmes libertés que j’ai atteintes’, et de revenir en arrière et de risquer à nouveau sa vie avec son frère, c’était humiliant pour moi de rester là. « 

Le consul général des États-Unis à Toronto, en 2006, a remis la médaille à Nerene Virgin. (Soumis par Nerene Virgin)

Virgin a déclaré que comme elle tenait la médaille dans sa main, cela renforçait le bâton qui était passé à une autre génération, « et de réfléchir à ce qu’est la liberté dans son intégralité, de ne jamais la prendre pour acquise et de continuer à veiller à ce que nous ont les libertés absolues que les autres ont. « 

Elle a exprimé sa gratitude pour le travail de McKee.

« C’était navrant de réaliser le sacrifice que Nelson Stevens avait fait. Dieu merci pour Robin McKee qui a pris l’initiative, avec son équipe, de le faire reconnaître pour avoir servi », a déclaré VIrgin.

«C’était humiliant de repenser à ce que mon arrière-grand-père avait enduré dans l’esclavage et au courage qu’il lui a fallu pour fuir», dit Virgin. (Soumis par Nerene Virgin)

Pour McKee, « c’était un moment parfait pour faire avancer la médaille en présentant la médaille à quelqu’un qui l’apprécierait. Cela signifiait tellement pour Nerene. »

Pour plus d’histoires sur les expériences des Canadiens noirs – du racisme anti-noir aux réussites au sein de la communauté noire – consultez Etre noir au Canada, un projet de la SRC dont les Canadiens noirs peuvent être fiers. Vous pouvez lire plus d’histoires ici.

(CBC)

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