Ce que vous devez savoir sur les arbres centenaires en Colombie-Britannique et les menaces auxquelles ils sont confrontés

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Les vieux arbres – l’un des symboles naturels les plus emblématiques de la Colombie-Britannique – attirent à nouveau l’attention internationale alors que des centaines de manifestants sont prêts à être arrêtés plutôt que de voir les arbres abattus pour leur valeur économique.

Ces arbres massifs ont longtemps joué un rôle important dans le secteur forestier de la province. Mais l’abattage d’arbres anciens, dont certains existent depuis 800 ans ou plus, s’accompagne souvent de critiques selon lesquelles leur récolte nuit à la biodiversité de la Colombie-Britannique et à sa capacité à faire face aux changements climatiques.

Actuellement, les arbres au cœur de confrontations en cours entre les manifestants et la GRC dans le bassin hydrographique du ruisseau Fairy sur l’île de Vancouver.

Voici cinq choses à savoir sur les vieux arbres en Colombie-Britannique

La GRC transporte un manifestant lors d’une arrestation lors d’un blocus sur l’exploitation forestière ancienne dans le sud de l’île de Vancouver le 24 mai. (Brad MacLeod/CBC News)

Qu’est-ce qui est considéré comme un vieux arbre en Colombie-Britannique?

Les arbres anciens varient en taille et en âge, mais l’image la plus courante est celle d’un arbre massif en éruption de la terre s’étendant sur 60 mètres ou plus dans le ciel. Les troncs de ces arbres sont couverts d’écorce dense, et une famille de quatre personnes aurait du mal à se tenir la main et à en encercler une.

Les écologistes et les bûcherons disent tous deux que c’est important lorsque des arbres comme celui-ci – comme les cèdres jaunes, l’épinette de Sitka ou les sapins de Douglas – sont découverts dans les forêts, souvent au fond de vallées luxuriantes où les précipitations et l’accès aux nutriments les aident à grandir.

La province définit les forêts côtières comme des forêts anciennes si elles contiennent des arbres de plus de 250 ans, tandis que les forêts de l’intérieur de la Colombie-Britannique sont considérées comme des forêts anciennes si les arbres ont au moins 140 ans.

Pourquoi les arbres anciens sont-ils abattus?

La province dit les vieux arbres sont « essentiels » pour soutenir l’industrie en raison de leur valeur et de leur qualité. Le bois provenant d’arbres anciens est souvent recherché pour les produits haut de gamme et spécialisés tels que les meubles de qualité, les instruments de musique, les produits de finition spécialisés et la fabrication de bardeaux et de bardeaux.

Au cours du dernier exercice, la province a déclaré que 1,3 milliard de dollars de revenus étaient liés au secteur forestier, qui emploie plus de 50 000 Britanno-Colombiens, dont 5 300 Autochtones qui sont directement employés dans l’industrie.

Une grosse bûche provenant d’une zone de récolte d’arbres près du lac Hadikin sur l’île de Vancouver. (Chris Corday/CBC)

Les sites côtiers de vieilles forêts typiques peuvent produire jusqu’à 1 500 à 1 800 mètres cubes par hectare, selon les experts de l’industrie. En comparaison, disent-ils deuxième croissance les forêts – les arbres qui poussent après que les arbres d’origine ont été abattus ou détruits par des perturbations naturelles comme les incendies de forêt – en produisent environ un tiers parce qu’ils sont récoltés à un plus jeune âge.

De plus, dans de nombreuses régions, comme le nord de l’île de Vancouver, davantage de forêts anciennes sont exploitées parce que les forêts de seconde venue ne sont pas encore suffisamment grandes pour être récoltées.

Prise de parole en avril Lors d’un congrès pour le BC Council of Forest Industries, la ministre provinciale des Forêts, Katrine Conroy, n’a pas dit quel serait le rôle de la vieille forêt dans l’avenir du secteur. Mais Conroy a clairement indiqué que son gouvernement était déterminé à faire en sorte que la foresterie demeure un moteur économique pour la province.

« L’industrie forestière de la Colombie-Britannique offre et continuera d’offrir des possibilités et des avantages aux Britanno-Colombiens pour les décennies à venir », a-t-elle déclaré à l’époque.

Combien de vieux bois reste-t-il en Colombie-Britannique?

La province affirme qu’il y a actuellement 13,7 millions d’hectares de vieilles forêts en Colombie-Britannique et que 10 millions de ces hectares sont protégés ou ne sont pas économiques à récolter. À titre de référence, l’ensemble de la province a une superficie d’environ 95 millions d’hectares, avec environ 57 millions d’hectares de terres boisées.

Environ 20 millions d’hectares de forêt publique en Colombie-Britannique sont disponibles pour la récolte, selon la province, dont 3,6 millions d’hectares de vieux bois.

Chaque année, 200 000 hectares de terres boisées en Colombie-Britannique sont exploités. La province affirme que 27% de cette récolte annuelle provient de vieilles forêts.

Mais au cours de la dernière décennie, des groupes de conservation comme l’Ancient Forest Alliance, le Wilderness Committee et le Sierra Club BC ont tous utilisé des données provinciales pour affirmer que les vieux arbres dans les zones où les arbres poussent le plus sont coupés à un rythme insoutenable.

TJ Watt, militant et photographe de l’Ancient Forest Alliance, s’appuie contre un ancien cèdre rouge avant et après l’exploitation forestière par Teal-Jones dans le bassin versant de Caycuse dans le territoire de Ditidaht, dans le sud de l’île de Vancouver, à l’automne 2020. (TJ Watt/Alliance des forêts anciennes)

Un panel de scientifiques indépendants a produit un rapport en juin dernier qui a utilisé des données provinciales pour montrer que les arbres les plus vieux de la Colombie-Britannique dans certaines des forêts les plus luxuriantes et les plus riches en biodiversité étaient au bord de l’extinction.

Le rapport a révélé que les zones capables de faire pousser des arbres massifs couvrent moins de trois pour cent de la province et qu’une « récolte intense » a supprimé des arbres considérablement vieux de presque toutes ces zones.

« Ces écosystèmes sont effectivement le rhinocéros blanc des forêts anciennes », indique le rapport. « Ils sont presque éteints et ne se remettront pas de l’exploitation forestière. »

Pourquoi faut-il protéger les vieux bois ?

Les écologistes soutiennent que des forêts intactes contenant des arbres centenaires aideront à protéger la province des futures catastrophes climatiques.

De plus, les forêts contenant de vieux arbres sont souvent riches en biodiversité, ce qui signifie qu’elles abritent de nombreuses autres espèces animales et végétales, dont certaines qui ne peuvent vivre dans aucun autre type d’habitat.

Ces forêts ont des canopées denses, une écorce épaisse et dure, des systèmes racinaires étendus et un espace entre elles, ce qui aide à prévenir la propagation des incendies de forêt, des glissements de terrain et des inondations, tout en protégeant les sources d’eau.

Les chouettes tachetées du Nord prospèrent dans les forêts anciennes. Les écologistes disent que leur déclin est lié à l’exploitation forestière. (Jared Hobbs / Ecojustice)

Même les vieux arbres qui meurent et tombent au sol et pourrissent aident la forêt qui reste autour d’elle en fournissant des nutriments et un habitat à d’autres espèces.

REGARDER | Pourquoi les « arbres-mères » sont essentiels dans la lutte contre le changement climatique :

Suzanne Simard, scientifique à l’UBC, étudie comment les plus vieux arbres des forêts nourrissent, communiquent et protègent les jeunes plants. 2:28

Les arbres ont aussi importance culturelle pour les Premières Nations, qui, depuis des milliers d’années, utilisent des arbres tels que le cèdre pour les vêtements, les paniers et autres outils ainsi que pour les objets de cérémonie et les insignes.

Dans des endroits comme Port Renfrew, de grands et vieux arbres sont commercialisés comme des destinations touristiques – ce qui permet aux arbres de contribuer à l’économie de la Colombie-Britannique sans les abattre.

Comment protéger les vieilles pousses ?

Les gens de tous les côtés de cette question conviennent que les vieux arbres de la province ne devraient pas être abattus avec abandon. La province affirme que les vieilles forêts sont protégées dans les zones de gestion des vieilles forêts, dans le cadre de plans d’aménagement du territoire et en conjonction avec la protection des espèces pour le caribou, le guillemot marbré et l’autour des palombes.

La Colombie-Britannique s’est également engagée à mettre en œuvre 14 recommandations formulées en septembre dernier dans un rapport réalisé par deux forestiers. Le rapport a été commandé par la province pour examiner la façon dont les vieilles forêts devraient être protégées.

Al Gorley, à droite, et Garry Merkel posent pour une photo à Cathedral Grove sur l’île de Vancouver. Les forestiers professionnels ont rédigé un rapport commandé par la province en septembre dernier pour examiner comment les vieilles forêts devraient être protégées. (Sacha Chin)

Dans le cadre de ce processus, le gouvernement a annoncé à l’époque qu’il reporterait l’exploitation forestière ancienne sur 197 000 hectares, principalement dans et autour de la baie Clayoquot sur l’île de Vancouver, une région connue pour ses grands arbres, sa biodiversité et confrontations sur l’exploitation forestière.

À cette époque également, la province a mis en œuvre un règlement spécial sur les arbres, ce qui garantit que les grands arbres anciens peuvent être protégés par eux-mêmes et avoir des tampons autour d’eux afin qu’ils ne soient pas dérangés par l’exploitation forestière à proximité.

Mais depuis lors, l’impatience s’est accrue de la part des intervenants que la province n’avance pas assez rapidement pour mettre en place davantage de reports et d’autres mesures que le rapport appelle.

«Les preuves sont claires: le gouvernement du premier ministre Horgan est probablement le dernier à avoir la possibilité de sauver les dernières forêts anciennes en héritage pour les générations futures», a déclaré Jens Wieting, militant forestier et climatique au Sierra Club BC, a déclaré dans un communiqué en mars.

Lors des élections de 2017, le NPD de la Colombie-Britannique s’est engagé à remanier le secteur forestier et à modéliser la façon dont les environnementalistes, le secteur forestier, les Premières Nations et les libéraux de la Colombie-Britannique ont finalement travaillé ensemble pour établir un accord visant à protéger la forêt pluviale de Great Bear en 2016 sur la côte centrale de la Colombie-Britannique. Une zone de la taille de l’île de Vancouver est désormais interdite à l’exploitation forestière.

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