Statue du général confédéré Robert E. Lee retirée à Charlottesville, en Virginie.

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Une statue du général confédéré Robert E. Lee a été hissée de son lieu de prééminence à Charlottesville, en Virginie, samedi et transportée dans un entrepôt, des années après que sa menace de retrait soit devenue un point de ralliement pour les suprémacistes blancs et a inspiré leur violent rassemblement de 2017 qui a fait une femme morte et des dizaines de blessés.

Les travaux d’enlèvement de la statue ont commencé tôt samedi matin. Les équipages ont également retiré une statue représentant le général confédéré Thomas « Stonewall » Jackson.

Des dizaines de spectateurs se sont alignés sur les blocs entourant le parc, et une acclamation s’est élevée lorsque la statue de Lee a été soulevée du piédestal. Il y avait une présence policière visible, avec des rues bloquées à la circulation automobile par des clôtures et des camions lourds.

Le maire de Charlottesville, Nikuyah Walker, a prononcé un discours devant des journalistes et des observateurs alors que la grue s’approchait du monument.

« Abattre cette statue est un petit pas de plus vers l’objectif d’aider Charlottesville, la Virginie et l’Amérique, aux prises avec le péché de vouloir détruire les Noirs pour un gain économique », a déclaré Walker.

Les travailleurs retirent une statue du général confédéré Robert E. Lee, après une bataille juridique de plusieurs années sur le monument litigieux, à Charlottesville, en Virginie, samedi. (Evelyn Hockstein/Reuters)

Le retrait des statues fait suite à des années de discorde, d’angoisse communautaire et de litiges. Un combat juridique long et tortueux, associé à des changements dans une loi de l’État qui protégeait les monuments commémoratifs de guerre, avait retardé le déplacement pendant des années.

Le retrait samedi des statues de Lee et Jackson est intervenu après que des violences ont éclaté lors du tristement célèbre rassemblement « Unite the Right » en août 2017. Heather Heyer, une contre-manifestante pacifique, est décédée dans les violences, qui ont déclenché un débat aux États-Unis sur l’équité raciale – encore enflammé par l’insistance de l’ancien président Donald Trump sur le fait qu’il y avait « la faute des deux côtés ».

Le travail semblait se dérouler sans heurts et assez facilement alors que les couples, les familles avec de jeunes enfants et les militants regardaient depuis les blocs environnants. La foule a chanté et applaudi par intermittence alors que les travailleurs progressaient. La musique flottait dans la rue alors qu’une paire de musiciens jouait des hymnes d’une église près de la statue de Lee.

Le maire de Charlottesville, Nikuyah Walker, à gauche, accompagné de la militante Zyahna Bryant, s’est adressé aux journalistes samedi avant que les travailleurs ne commencent à retirer la statue de Lee de Market Street Park à Charlottesville, en Virginie. (Gagnez McNamee/Getty Images)

Il y avait au moins une poignée d’opposants à la suppression, dont un homme qui a chahuté le maire après son discours, mais il n’y avait aucune présence visible et organisée de manifestants.

Ralph Dixon, un homme noir de 59 ans né et élevé à Charlottesville, documentait les travaux de déménagement samedi matin, une caméra autour du cou.

Dixon a déclaré qu’il avait été amené au parc où se trouvait la statue de Lee alors qu’il était un enfant d’âge scolaire.

Les étudiants ont dit qu’il était une «personne formidable»

« Tous les professeurs, mes professeurs en tout cas, disaient toujours à quel point c’était une personne formidable », a-t-il déclaré.

Dixon a déclaré que sa compréhension de l’héritage de Lee et du message de la statue avait évolué au fur et à mesure qu’il devenait adulte. Il a déclaré qu’il était important de tenir compte du contexte de l’ère Jim Crow au cours de laquelle la statue a été érigée et a déclaré, surtout après la mort de Heyer, qu’il n’y avait aucune raison pour que la statue reste.

« Il fallait le faire », a-t-il déclaré.

Tanya et Evance Chanda de Mechanicsville, en Virginie, observent qu’une statue du général confédéré Thomas ‘Stonewall’ Jackson est retirée samedi du Court Square Park de Charlottesville. (Evelyn Hockstein/Reuters)

Seules les statues, et non leurs socles en pierre, seront retirées samedi. Ils seront conservés dans un endroit sûr jusqu’à ce que le conseil municipal prenne une décision finale sur ce qu’il convient d’en faire. En vertu de la loi de l’État, la ville était tenue de solliciter les parties intéressées à prendre les statues pendant une période d’offre qui s’est terminée jeudi. Il a reçu 10 réponses à sa sollicitation.

Steven Rousseau est un Canadien de la région du Saguenay, au Québec, qui supervise le projet d’une entreprise qui a obtenu le contrat d’enlèvement des monuments.

Chaque monument pèse « entre 5 000 et 6 000 livres », a-t-il déclaré en entrevue téléphonique avec Radio-Canada vendredi soir.

Jim Henson, qui vit dans la ville voisine de Barboursville, a déclaré samedi qu’il était venu assister à un événement « historique ». Il a dit qu’il n’avait pas d’opinion personnelle forte sur la question des monuments confédérés, mais il pensait que Charlottesville était heureuse de voir la saga se terminer.

« Bonne ambiance, bonnes vibrations, bonne énergie », a-t-il déclaré.

La dernière campagne de suppression axée sur le monument Lee a commencé en 2016, grâce en partie à une pétition lancée par une lycéenne noire, Zyahna Bryant.

« C’est bien en retard », a déclaré Bryant, qui est maintenant étudiant à l’Université de Virginie.

« Aucune plate-forme pour la suprématie blanche. Aucune plate-forme pour le racisme. Aucune plate-forme pour la haine. »

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