Renommer la carpe asiatique : les inquiétudes suscitées par le racisme, les voies navigables inspirent la poussée d’un nouveau surnom

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Le sénateur de l’État du Minnesota, Foung Hawj, n’a jamais été un fan de l’étiquette « carpe asiatique » couramment appliquée à quatre espèces de poissons importées qui font des ravages dans le cœur des États-Unis, infestant de nombreuses rivières et déferlant sur les Grands Lacs.

Mais la goutte d’eau est venue lorsqu’une délégation d’affaires asiatiques arrivant à l’aéroport de Minneapolis a rencontré un panneau indiquant « Kill Asian Carp ». C’était un plaidoyer bien intentionné pour empêcher la propagation du poisson envahissant. Mais le message était rebutant pour les visiteurs.

Hawj et son collègue sénateur John Hoffman ont obtenu en 2014 l’approbation d’une mesure exigeant que les agences du Minnesota qualifient le poisson de « carpe envahissante », malgré la réaction du regretté commentateur de la radio Rush Limbaugh, qui l’a ridiculisé comme politiquement correct.

« J’ai reçu plus de courrier haineux que vous ne pourriez en recevoir », a déclaré Hoffman.

Maintenant, d’autres agences gouvernementales font la même chose à la suite des crimes haineux anti-asiatiques qui ont augmenté pendant la pandémie de coronavirus. Le US Fish and Wildlife Service a discrètement changé sa désignation en « carpe envahissante » en avril.

« Nous voulions nous éloigner de tous les termes qui jettent une lumière négative sur la culture et les peuples asiatiques », a déclaré Charlie Wooley, directeur de son bureau régional des Grands Lacs.

Dans cette photo d’archive du 12 janvier 2010, des carpes à grosse tête nagent dans une exposition au Shedd Aquarium de Chicago. (M. Spencer Green/AP)

Le Comité de coordination régional de la carpe asiatique, représentant des agences aux États-Unis et au Canada qui tentent de contenir la carpe, fera de même le 2 août, a-t-il déclaré.

Ces mesures interviennent alors que d’autres organisations de protection de la faune envisagent de réviser des noms que certains considèrent comme offensants, notamment l’Entomological Society of America, qui a supprimé ce mois-ci « spongieuse » et « fourmi gitane » de sa liste des insectes.

Pourtant, le passage à la « carpe invasive » n’est peut-être pas le dernier mot. Comme les experts et les décideurs politiques l’ont appris au cours de leur longue lutte contre les poissons prolifiques et rusés, presque rien à leur sujet n’est simple. Les scientifiques, les revues techniques, les agences gouvernementales, les guides de style linguistique, les restaurants et les épiceries peuvent avoir des idées sur ce qu’il faut les appeler, en fonction de motifs différents, notamment amener plus de gens à manger les créatures.

C’est une priorité pour les chercheurs qui ont passé des années à développer des technologies pour endiguer l’incursion – des bruiteurs sous-marins et des courants électriques aux opérations de filet.

Mais le plat n’a pas séduit les consommateurs américains, malgré sa popularité dans une grande partie du monde. Pour de nombreux Américains, « carpe » rappelle la carpe commune, une carpe de fond réputée pour sa saveur « boueuse » et sa chair osseuse.

« C’est un mot de quatre lettres dans ce pays », a déclaré Kevin Irons, chef adjoint des pêches au ministère des Ressources naturelles de l’Illinois.

« Carpe asiatique » fait référence à 4 espèces

Les quatre espèces décrites collectivement sous le nom de carpes asiatiques – carpe à grosse tête, carpe argentée, carpe herbivore et carpe noire – ont été importées de Chine il y a un demi-siècle pour débarrasser les étangs d’eaux usées et d’aquaculture des algues, des mauvaises herbes et des parasites. Ils se sont échappés dans la nature et ont remonté le Mississippi et d’autres grands fleuves. Les Grands Lacs et leur pêche sportive de 7 milliards de dollars sont vulnérables.

Vorace et agressive, l’argent et la grosse tête gobent le plancton dont les autres poissons ont besoin. La carpe herbivore grignote des plantes des zones humides précieuses sur le plan écologique, et la carpe noire se régale de moules et d’escargots. Les Silvers peuvent également jaillir de l’eau comme des missiles, provoquant des collisions désagréables avec les plaisanciers.

Jusqu’à présent, ils ont été principalement capturés pour l’appât, la nourriture pour animaux de compagnie et quelques autres utilisations. Philippe Parola, un chef de Louisiane, a déposé le label « silverfin » pour les croquettes de carpe asiatique qu’il a développées vers 2009.

L’État de l’Illinois et les organisations partenaires espèrent qu’une campagne médiatique éclatante en préparation obtiendra de meilleurs résultats. Surnommé « The Perfect Catch », il décrira la carpe asiatique comme « durablement sauvage, étonnamment délicieuse » – riche en protéines et en acides gras oméga-3, faible en mercure et autres contaminants.

Et cela donnera au poisson un nouveau nom testé sur le marché, qui restera secret jusqu’au déploiement du relooking, a déclaré Irons. Aucune date n’a été annoncée.

« Nous espérons que ce sera nouveau et rafraîchissant et qu’il représentera mieux ces poissons pour les consommateurs », a-t-il déclaré.

L’objectif est de susciter l’intérêt tout au long de la chaîne, des nettoyeurs commerciaux aux transformateurs, en passant par les épiceries et les restaurants.

Vieux poisson, nouveaux noms

La tactique a déjà fonctionné. Après que le National Marine Fisheries Service des États-Unis ait rebaptisé « slimehead » en « hoplostète orange » à la fin des années 1970, la demande pour l’habitant des grands fonds a augmenté si fortement que certains stocks ont été épuisés. Le bar chilien, un autre favori des eaux froides, était autrefois connu sous le nom de « légine de Patagonie ».

Mais quelle nouvelle étiquette pour la carpe asiatique sera considérée comme officielle – « carpe invasive », qui a été critiquée comme étant imprécise, ou quel que soit le blitz marketing proposé ?

Cela pourrait être l’un ou l’autre. Ou ni l’un ni l’autre.

La campagne de changement de marque demandera l’approbation de la Food and Drug Administration des États-Unis pour utiliser le nouveau surnom pour le commerce interétatique. Mais même si la FDA accepte et que les consommateurs adhèrent, les scientifiques sont une autre affaire.

L’American Society of Ichthyologists and Herpetologists et l’American Fisheries Society ont un comité qui répertorie les titres de poissons, y compris les noms scientifiques en latin et les noms communs imaginés par des personnes « qui ont à l’origine décrit l’espèce ou les ont incluses dans un guide de terrain ou autre référence », a déclaré le président du panel Larry Page, conservateur des poissons au Florida Museum of Natural History.

Par exemple, il y a Micropterus salmoides, qui est devenu connu sous le nom d’achigan à grande bouche, et Oncorhynchus mykiss, ou la truite arc-en-ciel.

Le comité n’a jamais adopté le terme « carpe asiatique » pour désigner les quatre espèces envahissantes, a déclaré Page.

Alors d’où vient-il ? Selon un article de la revue Fisheries, l’étiquette a commencé à apparaître dans la littérature scientifique au milieu des années 1990 et s’est installée au début des années 2000 alors que les inquiétudes concernant le poisson grandissaient.

Ce n’était jamais une bonne idée, a déclaré Patrick Kocovsky, écologiste des poissons au US Geological Survey et l’un des auteurs de l’article, car l’espèce affecte l’environnement de différentes manières.

Song Qian, professeur de sciences de l’environnement à l’Université de Tolède qui a fait équipe avec Kocovsky sur l’article, a déclaré que la carpe est une source de protéines appréciée dans de nombreux pays asiatiques. C’est un symbole de chance dans sa Chine natale.

« Si vous dites que c’est envahissant, mauvais et qu’il doit être éradiqué, même si c’est à cause d’une mauvaise communication, c’est pourquoi on parle d’insensibilité culturelle », a déclaré Qian.

Il est plus exact de se référer aux espèces de poissons individuellement, a-t-il dit, reconnaître un nom collectif est parfois pratique. Le défi maintenant est de trouver le bon.

Quel que soit celui qui finira par rester, a déclaré Hawj, le législateur du Minnesota, qui a immigré du Laos aux États-Unis en tant qu’enfant réfugié après la guerre du Vietnam, il est heureux que la « carpe asiatique » soit en voie de disparition. Il a rappelé les applaudissements chaleureux qu’il avait reçus lors d’une conférence américano-asiatique après avoir annoncé que son État avait fait le changement.

« C’est une nuisance, une petite chose, mais cela peut beaucoup résonner », a-t-il déclaré.

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