L’hélicoptère Mars Ingenuity devrait prendre son envol début avril

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Le petit hélicoptère robotique qui aidera le dernier rover martien à explorer la planète rouge a été libéré de son bouclier anti-débris et pourrait effectuer son premier vol au plus tôt le 8 avril, ont annoncé mardi les ingénieurs de la NASA.

Ingenuity, pesant moins de deux kilogrammes, effectuera le premier vol motorisé et contrôlé sur une autre planète. Il a survécu au voyage vers Mars, attaché au ventre du rover Perseverance, lorsque le vaisseau spatial a atterri le 18 février.

La date estimée annoncée pour son vol inaugural « pourrait changer de quelques jours dans les deux sens », a déclaré Bob Balaram, ingénieur en chef Ingenuity au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA dans le sud de la Californie.

« Nous sommes actuellement en train de demander au rover de nous conduire à un endroit, qui sera notre aérodrome », a-t-il déclaré. Ce site se trouve dans le cratère de Jezero, non loin de l’endroit où Perseverance a atterri.

Une fois que le rover aura terminé le dépôt, il reculera prudemment, permettant au panneau solaire d’Ingenuity de se charger, a déclaré Farah Alibay, ingénieur système canadien au JPL, lors du briefing.

Ingenuity subira ensuite une semaine de tests sur ses capteurs, les mécanismes solaires et les moteurs pour s’assurer qu’elle peut décoller dans la mince atmosphère martienne, a déclaré Balaram.

Une fois déployé, l’engin dispose d’une fenêtre allant jusqu’à 31 jours terrestres pour effectuer des vols d’essai, a déclaré la NASA.

Pour son premier vol, Ingenuity grimpera à une altitude de seulement trois mètres, planera sur place pendant environ 30 secondes, fera un virage en planant, puis descendra et atterrira, a déclaré le pilote en chef d’Ingenuity, Håvard Grip.

Il a déclaré qu’Ingenuity est préchargé avec des instructions et sait ce que les équipes de la NASA aimeraient qu’elle fasse, « mais doit travailler très dur pendant le vol lui-même pour que cela se produise. »

Grip a déclaré qu’Ingenuity serait en mesure de prendre des photos de la surface à une vitesse de 30 images par seconde et de les analyser afin de suivre les caractéristiques au sol pour voir comment l’engin se déplace sur ce terrain.

« Il combine cela avec d’autres mesures de capteurs afin de faire de petits ajustements aux commandes, 500 fois par seconde, pour rester exactement sur la trajectoire que nous lui avons prescrite et lutter contre les perturbations qui tentent de l’éloigner de cette trajectoire, comme les vents et les rafales », dit-il.



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