Le Royaume-Uni demandera un délai de prescription pour les poursuites pénales à l’époque des troubles

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Le gouvernement britannique a annoncé mercredi qu’il prévoyait d’introduire un délai de prescription pour les crimes présumés commis pendant des décennies de violence en Irlande du Nord, une décision qui mettrait fin aux poursuites pour meurtres commis à la fois par des soldats britanniques et des membres de groupes militants.

Le gouvernement a déclaré que cette décision reflétait la diminution des chances de condamner les auteurs de crimes vieux de plusieurs décennies et permettrait un compte rendu plus complet d’un chapitre sombre de l’histoire.

Mais les familles des personnes tuées dans les violences ont qualifié le plan de trahison, et les principaux partis politiques d’Irlande du Nord l’ont rejeté.

Plus de 3 500 personnes sont mortes – pour la plupart des civils – au cours de trois décennies de violence en Irlande du Nord connue sous le nom de Troubles, un conflit à trois impliquant des paramilitaires loyalistes irlandais et britanniques et des troupes britanniques.

Le secrétaire d’Irlande du Nord, Brandon Lewis, a déclaré aux législateurs de la Chambre des communes que le délai de prescription « s’appliquerait de la même manière » aux crimes commis par toutes les parties avant l’accord de paix de 1998 en Irlande du Nord.

Les autorités espèrent que d’anciens militants divulgueront les détails

« Nous savons que la perspective de la fin des poursuites pénales sera difficile à accepter pour certains, et ce n’est pas une position que nous prenons à la légère », a déclaré Lewis, la qualifiant de « reconnaissance douloureuse de la réalité même de l’endroit où nous sommes ».

Sur cette photo prise le 5 mai 1981, les troupes britanniques, au premier plan, affrontent des manifestants dans une zone dominée par les catholiques de Belfast, en Irlande du Nord. (The Associated Press)

Dans le cadre du plan du gouvernement, le délai de prescription sera accompagné d’un nouvel organisme indépendant chargé de découvrir et de compiler des informations sur les décès et les blessures liés aux troubles, ainsi qu’une « initiative d’histoire orale ».

Les responsables britanniques espèrent que, libérés de la menace de poursuites, les anciens militants seront prêts à se manifester et à divulguer les détails des actions menées pendant le conflit.

Le gouvernement a également déclaré qu’il envisageait de mettre fin aux affaires civiles liées aux troubles, bien qu’il ait reconnu que cette proposition était « difficile ».

La Grande-Bretagne a déclaré qu’elle consulterait les politiciens d’Irlande du Nord et de l’Irlande voisine, ainsi que des groupes de victimes, avant de présenter une législation plus tard cette année.

De nombreux militants libérés après l’accord du Vendredi saint

L’accord de paix du Vendredi saint de 1998 a mis fin à la violence à grande échelle en Irlande du Nord. Dans le cadre du processus de paix, de nombreux militants ont été libérés de prison ou n’ont pas été poursuivis pour des actions pendant les troubles.

Le gouvernement conservateur du Royaume-Uni subit la pression de nombreux membres du parti et de l’armée pour lever la menace de poursuites contre les troupes qui ont servi en Irlande du Nord il y a des décennies. Plusieurs poursuites contre d’anciens soldats pour des crimes présumés de Troubles ont récemment échoué.

Le Premier ministre britannique Boris Johnson a déclaré que le délai de prescription empêcherait les vétérans de l’armée de faire face à « des poursuites vexatoires bien après 70 et 80 ans » et « permettrait au peuple d’Irlande du Nord d’aller de l’avant ».

Fixer une limite de temps aux poursuites signifiera également que les auteurs de certaines attaques paramilitaires pourraient échapper à la justice.

« Une amnistie dans tout sauf le nom »

Le parti travailliste d’opposition a qualifié le délai de prescription « d’amnistie à tous points de vue » pour meurtre, une critique reprise par les proches des victimes.

« Ces propositions sont une trahison totale et inacceptable », a déclaré Michael O’Hare, dont la sœur de 12 ans, Majella, a été abattue par un soldat britannique en 1976.

Sandra Peake, directrice générale du Wave Trauma Centre, un groupe de soutien pour les victimes et les survivants, a déclaré que le plan « est obscène et n’apportera rien d’autre que de la douleur et de l’angoisse aux personnes qui ont tant souffert ».

La vice-première ministre Michelle O’Neill du parti nationaliste irlandais Sinn Fein, vue en août 2020, a critiqué l’annonce et a déclaré qu’elle s’attendait à ce que « tous les chefs de parti soient très fermes dans leur rejet de l’amnistie ». (Peter Morrison/The Associated Press)

Les deux principaux partis du gouvernement de partage du pouvoir protestant-catholique d’Irlande du Nord ont également critiqué l’annonce.

« Je m’attends à ce que tous les chefs de parti soient très fermes dans leur rejet de l’amnistie », a déclaré la vice-première ministre Michelle O’Neill du parti nationaliste irlandais Sinn Fein.

Jeffrey Donaldson, chef du Parti unioniste démocratique d’Irlande du Nord, a déclaré que les propositions étaient « une insulte à la fois à la mémoire de ces victimes innocentes qui ont perdu la vie pendant nos troubles et à leurs familles ».

« Nous comprenons qu’avec le temps, les perspectives de justice diminuent pour beaucoup, mais ces propositions, si elles sont adoptées, éteindront complètement cette flamme vacillante de la justice et constituent un dépassement moral qui ne peut être accepté », a-t-il déclaré.

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