Le réservoir du barrage Hoover atteint un niveau d’eau record dans un contexte de sécheresse extrême

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Le réservoir créé par le barrage Hoover, une merveille d’ingénierie qui symbolisait l’ascendance américaine du 20e siècle, a sombré à son plus bas niveau, soulignant la gravité de la sécheresse extrême dans l’ouest des États-Unis.

Le lac Mead, formé dans les années 1930 à partir du barrage du fleuve Colorado à la frontière Nevada-Arizona à environ 50 kilomètres à l’est de Las Vegas, est le plus grand réservoir des États-Unis. Il est crucial pour l’approvisionnement en eau de 25 millions de personnes, notamment dans les villes de Los Angeles, San Diego, Phoenix, Tucson et Las Vegas.

Mercredi à 23 h 00, heure du Pacifique, la surface du lac est tombée à 327 mètres au-dessus du niveau de la mer, plongeant en dessous du record précédent établi le 1er juillet 2016. Elle est tombée de 42,7 mètres depuis 2000, soit presque la hauteur de la Statue de la Liberté, de la torche à la base – exposant un anneau de baignoire de remblais blanc blanchi.

La sécheresse qui a fait baisser le lac Mead a touché la Californie, le nord-ouest du Pacifique, le Grand Bassin enjambant le Nevada, l’Oregon et l’Utah, ainsi que les États du sud-ouest de l’Arizona et du Nouveau-Mexique et même une partie des plaines du Nord.

Le lac Mead est le plus grand réservoir des États-Unis, créé par le barrage Hoover, une merveille d’ingénierie qui symbolisait l’ascendance américaine du 20e siècle. (Bridget Bennett/Reuters)

Les agriculteurs abandonnent les cultures, le Nevada interdit l’arrosage d’environ un tiers de la pelouse dans la région de Las Vegas et le gouverneur de l’Utah demande littéralement aux gens de prier pour la pluie.

Les pompiers sont confrontés à une aggravation des conditions cet été – après que près de 10 000 incendies rien qu’en Californie au cours de la dernière saison des incendies de forêt ont brûlé 1,7 million d’hectares, une superficie presque aussi vaste que le Koweït.

Les sécheresses sont un risque naturel récurrent mais aggravé récemment par une accumulation d’années extrêmement sèches pendant la majeure partie de ce siècle. Les scientifiques disent que le changement climatique influencé par l’homme a exacerbé la situation.

La sécheresse de 22 ans est la période la plus sèche en 115 ans

Les pluies qui ont inondé l’Ouest fin 2015 – avant que la laisse de basse mer précédente ne soit fixée au lac Mead – n’étaient qu’un répit après ce qui est maintenant une sécheresse de 22 ans, la période la plus sèche en 115 ans de tenue de records par le Bureau of Reclamation des États-Unis, qui gère les ressources en eau des États occidentaux.

« Certains États, en particulier certaines parties de la Californie et du sud-ouest, ce sont des conditions de sécheresse vraiment assez extrêmes », a déclaré Ben Cook, climatologue au Goddard Institute for Space Studies de la NASA.

Au cours de sa décennie d’agriculture dans le Dakota du Nord, Devin Jacobson ne l’a jamais vu aussi sec. Les 1 415 hectares de Jacobson, principalement de blé dur, de canola, de pois et de lentilles près de Crosby, dans le Dakota du Nord, ont reçu peu de pluie cette saison au-delà de deux pouces à la fin mai et d’un quart de pouce cette semaine.

« Encore quelques centimètres nous placeraient dans une assez bonne position, mais il n’y a rien de tel dans les prévisions pour le moment », a-t-il déclaré.

Des panaches de fumée s’élèvent d’un incendie alors qu’un incendie de forêt fait rage en Arizona le 7 juin. Mercredi, le gouverneur de l’Arizona a déclaré l’état d’urgence après que deux incendies ont brûlé plus de 58 000 hectares et déclenché des évacuations. (Département des forêts et de la gestion des incendies de l’Arizona/Reuters)

Les autorités de tout l’Ouest édictent des mesures d’urgence. Mercredi, le gouverneur de l’Arizona a déclaré l’état d’urgence après que deux incendies ont brûlé plus de 58 000 hectares et déclenché des évacuations.

L’Arizona est « dans une situation tout à fait unique par rapport à nos archives historiques », a déclaré Michael Crimmins, climatologue à l’Université de l’Arizona. « Nous regardons désespérément les prévisions pour voir quand la mousson pourrait apparaître. »

L’approvisionnement en eau pourrait être coupé

Le Bureau of Reclamation est susceptible de déclarer pour la première fois la situation de pénurie la plus extrême du lac Mead, ce qui réduirait l’approvisionnement en eau de l’Arizona, du Nevada et du Mexique, a déclaré la porte-parole Patti Aaron.

L’Arizona pourrait voir son offre réduite de 320 000 acres-pieds, a déclaré Aaron. C’est l’approvisionnement d’un an pour près d’un million de foyers, selon le Département des ressources en eau de l’Arizona.

Un tracteur laboure des plants d’asperges détruits en raison du manque d’eau à Firebaugh, en Californie, le 25 mai. Le gouverneur de Californie Gavin Newsom, face à une élection de rappel, a publié une proclamation d’urgence contre la sécheresse pour 41 des 58 comtés de l’État (Norma Galeana / Reuters)

Le gouverneur de Californie Gavin Newsom, confronté à une élection de rappel, a publié une proclamation d’urgence contre la sécheresse pour 41 des 58 comtés de l’État, permettant à l’État de prendre un meilleur contrôle sur les ressources en eau.

Mais jusqu’à présent, il s’est arrêté avant les mesures prises par son prédécesseur Jerry Brown en 2015, lorsque la Californie a ordonné des réductions obligatoires de la consommation d’eau qui ont affecté les électeurs.

Pour l’instant, la gestion de l’eau concerne principalement les entreprises agricoles, qui consomment jusqu’à 80 % de l’eau californienne. Certains agriculteurs se tournent vers des cultures moins gourmandes ou laissent leurs terres en jachère.

L’Autorité régionale de l’eau, qui représente les fournisseurs d’eau desservant deux millions de personnes dans la région de Sacramento, recommande aux fournisseurs de forer davantage de puits pour l’instant, une solution à court terme, et demande aux clients de réduire volontairement leur consommation de 10 %.

Jay Lund, professeur à l’Université de Californie Davis et directeur de son Center for Watershed Sciences, a averti que certaines des prédictions les plus désastreuses étaient hyperboliques, affirmant que les Californiens se conforment généralement aux réductions obligatoires et volontaires de l’utilisation de l’eau, permettant à l’État de survivre jusqu’à ce que le les pluies reviennent.

« Il va y avoir beaucoup de douleur dans cette sécheresse », a déclaré Lund. « Ce sera catastrophique pour certaines communautés et pour certaines industries locales. Ce sera catastrophique pour certaines espèces de poissons. Mais ce ne sera pas catastrophique dans tout l’État. »



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