Des alliés clés surveillent de près la manière dont le Canada traite les plaintes d’inconduite sexuelle contre Vance et McDonald

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C’est une énigme typiquement canadienne.

L’effondrement politique, institutionnel et social des Forces canadiennes à la suite d’allégations d’inconduite impliquant les plus hauts commandants militaires du pays a piqué l’intérêt des experts des pays alliés, en particulier des juristes.

Et ils se demandent tous les mêmes choses. Comment jugeriez-vous un ancien ou un ancien chef d’état-major de la Défense? Que se passe-t-il si des accusations sont recommandées contre le général Jonathan Vance ou l’amiral Art McDonald?

Vance et McDonald font tous deux face à des allégations d’inconduite sexuelle. Le haut commandant militaire est généralement l’autorité disciplinaire ultime pour les personnes en uniforme. Les membres actifs de l’armée à ce niveau ont tendance à ne pas faire face à des accusations eux-mêmes – en fait, des experts en droit militaire ont déclaré à CBC News qu’ils ne se souviennent pas que cela se soit produit ailleurs.

« Je ne connais aucun pays qui ait eu ce haut dirigeant d’un chef face à ces accusations potentielles », a déclaré le lieutenant-colonel à la retraite de l’armée américaine Victor Hansen, professeur de droit à la New England School of Law, à Boston.

« Donc vous allez être les leaders, je suppose, pour tracer la voie pour ce qu’il faut faire ou ne pas faire. »

«  Il est très difficile de les tenir responsables  »

Chaque système de justice militaire, a-t-il dit, est «fondé sur le fait que vos dirigeants ne font pas de mauvaises choses. Et donc, quand ils font de mauvaises choses, il est très difficile de les tenir responsables parce que le système ne prévoit pas vraiment que c’est Qu’est-ce qui va se passer. »

Seuls quelques généraux ou amiraux militaires américains ont été jugés depuis la Seconde Guerre mondiale – et aucun d’entre eux n’était le plus haut gradé de l’époque.

L’armée américaine a conduit des cours martiales pour moins d’une demi-douzaine de grands généraux. Un général de l’US Air Force a été récemment inculpé d’infractions sexuelles mais n’a pas encore été jugé – c’est le premier cas en 73 ans d’histoire. La marine américaine a conduit une cour martiale pour un seul amiral depuis 1945.

Le général Jonathan Vance, alors chef d’état-major de la défense, regarde la cérémonie au Monument commémoratif de guerre du Canada le mercredi 11 novembre 2020. (Giacomo Panico / CBC)

Comme c’est le cas au Canada, le processus de la cour martiale dans le système de justice militaire américain commence par la convocation d’un jury ou d’un groupe spécial pour évaluer les faits de l’affaire – un jury composé de personnes de rang égal ou supérieur à celui de l’accusé.

« Vous savez, les généraux trois, cinq ou quatre étoiles ne tombent pas simplement des arbres. Il n’y en a pas beaucoup », a déclaré Hansen.

« Je pense que c’est encore pire dans [Canada’s] situation, parce que nous avons, franchement, une armée suffisamment nombreuse pour que nous puissions probablement rassembler un groupe d’officiers supérieurs. »

Pouvez-vous faire une cour martiale contre un CDS?

La question de savoir comment une cour martiale fonctionnerait dans une affaire impliquant des commandants de haut niveau devient pertinente si des accusations sont portées contre Vance ou McDonald en vertu du code de discipline militaire. L’armée traite généralement ces accusations par le biais de son système judiciaire distinct. Les affaires pénales très graves ont tendance à aboutir devant les tribunaux civils.

CBC News a demandé au bureau du juge-avocat général (JAG) de l’armée canadienne comment une affaire contre un chef de la défense actuel ou ancien pourrait être poursuivie dans le cadre du système de justice militaire et si elle envisageait un nouveau mécanisme pour gérer un tel procès. Le JAG n’a pas répondu.

Le lieutenant-colonel canadien à la retraite Rory Fowler, un avocat militaire maintenant en pratique privée à Kingston, en Ontario, a déclaré que le JAG a le devoir de se poser des questions difficiles et d’y répondre à huis clos et en public.

« La première question à se poser est la suivante: pouvez-vous réellement juger le CDS ou un général en cour martiale? Je pense que la réponse est non », a-t-il dit.

« La deuxième question – et vous n’arrivez à la deuxième question que si vous êtes prêt à poser la première question publiquement et à en discuter – est, si vous ne pouvez pas les poursuivre en cour martiale, quelles sont les alternatives? »

Fowler a déclaré que l’armée pourrait mettre en place un mécanisme pour transférer les infractions disciplinaires contre les officiers les plus hauts gradés à une cour supérieure civile.

« C’est tout à fait faisable », a-t-il déclaré. « En fait, vous pouvez le faire maintenant sans modifier le [National Defence] Acte.

«Mais vous n’arrivez à cette deuxième question que si vous êtes prêt à poser la première question et à en discuter publiquement, et le JAG et le directeur des poursuites militaires ne sont manifestement pas disposés à poser cette première question. Nous n’arriverons donc jamais à la poser. la deuxième question. « 

Les Américains n’ont pas ce problème particulier, a déclaré le commandant à la retraite de la marine américaine Phil Cave, président de l’Institut national de la justice militaire.

Dans le système de justice militaire américain, le président, le secrétaire à la défense et les chefs civils des services ont le pouvoir de convoquer une cour martiale, si nécessaire.

« Donc, le problème que vous rencontrez – qui peut poursuivre ce type – je ne pense pas qu’il existerait ici », a déclaré Cave, qui a également noté que les poursuites contre des militaires de haut rang sont rares aux États-Unis.

Le Pentagone à Washington. Les commandants de l’armée américaine ont une autorité remarquable sur les cours martiales. (Charles Dharapak / Associated Press)

La décision de rendre en cour martiale un officier américain de haut rang « serait purement politique et relève de l’administration civile ».

Cela ne veut pas dire que les forces armées américaines sont à l’abri du bilan des inconduites sexuelles dans l’armée. Mais il y a une ride supplémentaire dans le contexte américain: le pouvoir remarquable des commandants là-bas peut exercer sur le processus de la cour martiale elle-même.

Les commandants aux États-Unis peuvent, dans certains cas, annuler les verdicts de la cour martiale. La capacité est une prérogative de commandement peu utilisée – une prérogative qui, selon beaucoup, est dépassée.

Il y a eu un tollé en 2013 lorsqu’un lieutenant général de l’US Air Force a utilisé le pouvoir pour renverser les poursuites pour agression sexuelle d’un subordonné.

Le Congrès américain envisage sérieusement de supprimer, ou de limiter sévèrement, l’autorité des commandants en vertu du code de justice uniforme – et à la place de laisser ces cas entièrement entre les mains des avocats militaires.

Beaucoup ici au Canada ont demandé une réforme du système de justice militaire qui le soustrait à l’autorité militaire.

Les législateurs américains et l’armée américaine en tant qu’institution suivront de très près ce qui se passe au Canada, a déclaré Cave.

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