La mine d’or proposée par l’entreprise canadienne dans la forêt amazonienne se rapproche de la réalité, selon le PDG

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Une entreprise canadienne est sur le point de construire une mine d’or controversée dans la forêt amazonienne, après que son étude sur l’impact du développement sur les populations autochtones éloignées a été approuvée par des responsables brésiliens, a déclaré le PDG de Belo Sun Mining à CBC News.

La FUNAI, l’organisme gouvernemental brésilien chargé de traiter les questions liées aux peuples autochtones et à leurs droits fonciers, a approuvé les plans de consultation de l’entreprise pour le projet aurifère de la Volta Grande, a déclaré le PDG Peter Tagliamentonte.

L’approbation est la salve la plus récente d’une série de différends de longue date entre différentes autorités brésiliennes et la société torontoise au sujet de ce que Belo Sun appelle le le plus grand projet aurifère non développé au Brésil.

Le projet proposé dans l’une des régions les plus riches en biodiversité de la planète a longtemps été un point d’éclair pour les écologistes.

Ils disent que la mine proposée dans le nord-est de l’État de Para est susceptible de contaminer la forêt tropicale avec du cyanure et d’autres produits chimiques toxiques provenant de son barrage de résidus – un problème qui a ravagé d’autres régions minières brésiliennes ces dernières années, tuer des centaines de personnes.

«Nous courons le risque de contaminer la rivière par des métaux lourds et du cyanure», a déclaré Rosana Miranda, une militante du groupe environnemental Amazon Watch basée à Sao Paulo, dans une interview.

Elle a déclaré que la société pourrait « provoquer les dernières étapes de l’écocide » dans la rivière Xingu, un affluent de la plus grande forêt tropicale du monde.

Belo Sun affirme qu’elle fonctionnera selon des normes environnementales élevées, paiera plus de 170 millions de dollars d’impôts et créera des centaines d’emplois bien rémunérés pour les habitants de la région traditionnellement pauvre.

« Le projet Volta Grande sera un moteur économique très positif », a déclaré Tagliamentonte par e-mail. « J’ai participé à la construction et à l’exploitation d’un certain nombre de mines et j’ai constaté de première main à quel point des emplois bien rémunérés ont un impact positif sur une région. »

Les résidents regardent leurs maisons couvertes de boue et de résidus après l’éclatement d’un barrage de résidus dans une mine de fer dans le centre du Brésil en 2015. (Ricardo Moraes / Reuters)

Le projet est «pleinement autorisé», a déclaré Tagliamentonte, et l’entreprise est en train de consulter les groupes autochtones locaux. Les réunions en personne ne recommenceront pas tant qu’il ne sera pas possible de le faire en toute sécurité, étant donné la terrible situation du Brésil en matière de COVID-19, a-t-il ajouté.

Consultations suspendues pour COVID

Le mois dernier, la FUNAI a déclaré que les consultations avec les résidents locaux sur le projet pourraient se poursuivre, après que l’agence a approuvé l’étude de l’entreprise sur l’impact de la mine sur les peuples autochtones vivant à proximité.

L’approbation initiale de la FUNAI pour les consultations est intervenue malgré les protestations d’autres agences gouvernementales brésiliennes, y compris le Bureau du défenseur public fédéral, qui a déclaré que les réunions en personne n’étaient pas sûres compte tenu de la pandémie.

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Plus de 300000 Brésiliens sont décédés du COVID-19, le deuxième plus grand nombre de décès au monde après les États-Unis, et les hôpitaux d’Amazonie ont été confrontés à des pénuries d’oxygène. Les morgues ont rempli au-delà de leurs capacités.

«Il y a tellement de drapeaux rouges ici que je ne peux même pas les compter», a déclaré James Bosworth, consultant en risques politiques au sein du cabinet Hxagon, qui conseille les entreprises qui font des affaires en Amérique latine.

Le fait que la FUNAI ait autorisé une entreprise à mener des consultations publiques avec des communautés autochtones éloignées au milieu d’une pandémie n’est « pas un bon signe », a déclaré Bosworth lors d’un entretien téléphonique.

L’approbation montre à quel point les régulateurs responsables de la sauvegarde des droits autochtones et de l’environnement ont été sapés par le président d’extrême droite brésilien Jair Bolsonaro, a-t-il ajouté.

Les employés du cimetière portent un cercueil contenant les restes d’une personne décédée des suites de complications liées au COVID-19, alors qu’un bulldozer déplace la terre pour préparer d’autres sites de sépulture au cimetière de Vila Formosa à Sao Paulo, au Brésil, le 11 mars. (Andre Penner / The Associated Press)

Bolsonaro souhaite ouvrir l’Amazonie à davantage d’intérêts agricoles, miniers et autres. Bosworth a déclaré que la FUNAI était dirigée par l’un des partisans du président.

Tag parlonte a souligné que Belo Sun ne tiendra des consultations que dans les communautés autochtones où les résidents ont été complètement vaccinés et que les réunions n’auront lieu que lorsqu’elles peuvent être menées «en toute sécurité en suivant les meilleurs protocoles de santé et de sécurité».

L’entreprise entretient de bonnes relations avec les communautés autochtones locales, a-t-il déclaré.

Si les consultations de Belo Sun sont approuvées, a déclaré Tagliamentonte, il faudra environ deux ans pour construire la mine. Il ne pouvait pas donner un calendrier sur la durée prévue des consultations.

Le président brésilien Jair Bolsonaro réagit lors d’une cérémonie visant à élargir la capacité du gouvernement à acheter des vaccins contre le COVID-19, à Brasilia, au Brésil, le 10 mars. (Ueslei Marcelino / Reuters)

Le site minier proposé contient des réserves prouvées et probables de 3,8 millions d’onces d’or, selon Belo Sun, d’une valeur de plus de 8 milliards de dollars aux prix actuels.

Les actions de la société sont négociées pour moins d’un dollar à la bourse de Toronto, ce qui indique qu’une décennie depuis sa proposition initiale, certains investisseurs ne sont pas convaincus que le projet sera viable.

Craintes de contamination de l’eau

Biviany Rojas Garzon, un avocat travaillant avec le groupe de campagne brésilien Instituto Socioambiental, a déclaré que les études d’impact environnemental de la mine proposée ont montré que les plans de barrage de résidus pour stocker les déchets ne tiennent pas compte de l’activité sismique dans la région.

« Le barrage est très susceptible de tomber en panne et les résidus peuvent atteindre la rivière Xingu en seulement sept minutes », a déclaré Garzon par e-mail.

Le barrage proposé aurait une hauteur de 44 mètres, selon un analyse technique du projet commandé par des écologistes. Il contiendrait plus de 35 millions de mètres cubes de résidus miniers, y compris le cyanure utilisé pour extraire l’or – suffisamment de matière toxique pour remplir 14 000 piscines olympiques.

« Une fuite de cette ampleur signifierait la mort de la rivière », a déclaré Miranda d’Amazon Watch.

Les pompiers sont réapprovisionnés alors qu’ils recherchent les victimes de l’effondrement d’un barrage à Brumadinho, au Brésil, en 2019. Des centaines de personnes sont mortes dans la catastrophe. (Leo Correa / Associated Press)

Même si le barrage ne fuit pas, Miranda a demandé: «Qu’arrivera-t-il à tous les déchets après deux décennies», lorsque la mine cessera ses activités?

Les barrages de résidus effondrés contenant des déchets miniers ont été mortels ces dernières années au Brésil. En 2019, au moins 240 personnes ont été tuées lorsqu’un barrage de résidus exploité par le mineur Vale SA a éclaté dans le centre du Brésil, emportant des maisons et recouvrant des bandes de terre de boues.

En 2015, un autre plus grand barrage de résidus s’est effondré dans la même région, tuant 19 personnes et créant une catastrophe environnementale.

«La situation autour des barrages de résidus au Brésil est beaucoup plus sensible après les récents accidents», a déclaré Bosworth, le consultant en risques. «Toute entreprise qui souhaite exploiter un barrage de résidus à ce stade doit être prête à faire un examen plus minutieux de ses opérations».

Belo Sun a déclaré qu’aucune eau ne sera prélevée ou rejetée dans la rivière Xingu et que ses opérations seront menées de manière sûre et durable.

«L’approche de Belo Sun est de toujours procéder de manière discrète, responsable et réfléchie et de développer le projet Volta Grande en écoutant toutes les parties prenantes et en adhérant à la réglementation locale et internationale», a déclaré le PDG de la société.

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