Les mémoires d’un artiste de la Colombie-Britannique illustrent ses expériences d’itinérance et de toxicomanie – et sa sortie

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Recroquevillée sous les toilettes dans une salle de bain publique, PJ pouvait sentir le vieux sol en béton taché d’urine.

Il a été apaisé par le bruit des vagues se brisant sur Huntington Beach, juste au sud de Los Angeles.

Une pipe à méthamphétamine a guéri son bagage émotionnel.

C’était la maison.

Pendant plusieurs mois entre 2004 et 2005, PJ Patten était sans abri et vivait sur la plage. La toxicomanie l’avait poussé à quitter sa famille et à s’installer à vie près de la tour 25, une tour de sauvetage.

Aujourd’hui artiste vivant à Burnaby, en Colombie-Britannique, Patten a intitulé son nouveau mémoire de style roman graphique d’après la tour. Il dit Tour 25, qui révèle les défis du traumatisme, de l’isolement et de la sobriété, lui a permis de traiter son passé dans l’espoir d’inspirer une plus grande empathie pour ceux qui luttent contre l’itinérance et la toxicomanie.

« J’étais tellement accro à la méthamphétamine. Je ne savais simplement pas quoi faire. Je me sentais submergé par tout et je voulais juste être loin de tout le monde », a-t-il déclaré.

« Je ne voulais rien ressentir »

Patten était devenu un toxicomane à part entière à l’âge de 15 ans.

Cela découlait en partie du fait que ses parents avaient divorcé à un jeune âge et se sentaient souvent isolés.

« Je cherchais juste de la drogue parce que je ne voulais rien ressentir… Et le crystal meth l’a fait pour moi », se souvient-il.

Après avoir quitté la maison, il a découvert que les toilettes près de la tour 25 étaient un endroit relativement sûr pour dormir. Il dit qu’il s’endormait souvent vers 23 heures et se réveillait à 4 heures du matin pour éviter d’être attrapé par les gardes ou la police.

Les toilettes où Patten dormait alors qu’il était sans abri près de la tour 25. (Erin Pruden)

Vivre dans l’isolement était l’un des plus grands défis de Patten, mais cela a également conduit à beaucoup de journalisation et de réflexion, car il s’est rendu compte qu’il n’avait plus personne à blâmer pour sa situation.

« Toutes ces émotions que je venais d’enterrer pendant tant d’années sont sorties d’un seul coup. » il a dit. « J’ai passé beaucoup de temps à crier sur l’océan quand il n’y avait personne. »

Des tournants

Patten dit que son premier tournant est survenu alors qu’il cherchait désespérément dans les poubelles à la recherche de papier d’aluminium pour pouvoir fumer de la méthamphétamine.

« À ce moment-là, je ne me mentais plus à ce sujet … mentalement, il était temps d’arrêter », a-t-il déclaré.

Parfois, les amis de Patten lui offraient leur place pour passer quelques nuits. Il utilisait beaucoup de méthamphétamine au moment où cette photo a été prise. (Dustin Burcombe)

Son chemin pour devenir sobre était épuisant, mais une opportunité a considérablement changé sa situation.

En grandissant, il avait eu une fascination pour le bouddhisme. Ainsi, lorsqu’il a vu une annonce d’un centre de retraite bouddhiste embauchant des personnes ayant une formation en construction et en art, il a su qu’il ne pouvait pas la laisser filer.

Il dit qu’il a dépensé ses derniers 2 $ dans un cybercafé en imprimant une application honnête sur sa vie.

À sa grande surprise, il a été accepté.

« J’étais si heureux et si soulagé, j’avais en fait été capable de le faire … J’étais, je suppose, juste sous le choc », a-t-il déclaré.

Du soulagement au désespoir

Mais cette même nuit, son soulagement s’est transformé en désespoir lorsqu’il a été surpris en train de dormir dans les toilettes. Bien qu’il ait supplié le gardien de comprendre sa situation, Patten a reçu l’ordre de se présenter au tribunal dans trois semaines.

Les émotions étaient exaspérantes, a-t-il dit, et il se souvient avoir été à quelques minutes de passer un appel pour obtenir des médicaments pour soulager la douleur.

Mais il s’est arrêté.

« Ce fut le plus grand tournant pour moi », a-t-il déclaré. « Je peux jeter tout ce que j’ai fait pour en arriver là parce que cette seule chose m’est arrivée, ou je peux trouver quoi faire. »

Désespéré pour le changement, Patten a saccagé le billet et a quitté la plage. Il a ensuite écrit une lettre à un juge au sujet de sa situation. Les charges ont été abandonnées et son père a aidé à payer une petite amende.

Patten explique pourquoi il a saccagé un ticket dans ses mémoires graphiques Tower 25. (Tour 25)

Patten a fini par passer près de 10 ans dans une retraite bouddhiste dans le nord de la Californie, travaillant dans le moulage et l’impression de bronze. Il pratiquait la méditation et le fait d’être loin de la scène de la drogue l’a aidé à devenir sobre.

En 2014, il a rencontré la femme qui allait devenir son épouse en faisant du bénévolat dans un centre de méditation à Whistler. Ils ont finalement déménagé à Burnaby et, avec ses encouragements, Patten a commencé à écrire et à illustrer Tour 25.

Un geste d’empathie

Embrassant son héritage japonais, Patten a été inspiré pour créer ses mémoires dans le style de haiga, une ancienne forme d’art japonais qui combine des images avec de petits vers à côté d’eux.

Le « mémoire graphique », basé sur les entrées du journal de Patten alors qu’il était sans-abri, présente un personnage dont le visage n’est jamais vu. C’est un geste d’empathie envers les personnes qui ont vécu quelque chose de similaire ou leurs proches, dit-il.

« Si vous aviez vécu une expérience similaire, vous pourriez vous voir dans ce livre », explique-t-il.

Patten dit qu’il fait partie des chanceux – il avait des amis qui l’ont contacté – et reconnaît que la toxicomanie et l’itinérance ne sont pas une échappatoire facile.

Il espère que ses mémoires encourageront les gens à traiter ceux qui luttent avec compassion – et à vérifier avec eux aussi. Même si ça commence juste par un sourire.

Tour 25 est disponible en ligne.

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