Comment une tortue au bord de la route à 5 $ est devenue une icône d’Halifax

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À 95 ans, Gus bouge lentement. Mais c’est dans sa nature, vu qu’il est une tortue gopher.

Et bien qu’il soit souvent inactif dans son enclos, Gus captive les visiteurs du Musée d’histoire naturelle de la Nouvelle-Écosse depuis plus de sept décennies.

«Avec le temps, il est devenu de plus en plus incontournable ici au musée», a déclaré Jeff Gray, conservateur des expériences et des expositions des visiteurs. « Sa vie et sa légende grandissent avec les années. »

Ayant vécu là-bas pendant plus de 75 ans, Gus est devenu une sorte de mascotte pour le musée populaire du centre d’Halifax.

Il est sorti d’un œuf de la taille d’une balle de golf dans le sud des États-Unis dans les années 1920. Une vingtaine d’années plus tard, l’ancien directeur du musée Don Crowdis a acheté la tortue couleur sable pour 5 $ à un vendeur de reptiles en bordure de route en Floride et l’a ramenée en Nouvelle-Écosse.

Gus, une tortue gopher de 95 ans, la bouche tachée de manger des baies, est vue vendredi au Musée d’histoire naturelle de la Nouvelle-Écosse à Halifax. (Andrew Vaughan / Presse canadienne)

En 1952, il porte le nom d’un jeune garçon fasciné par le reptile. John Augustus Gilhen deviendra plus tard un conservateur émérite du musée et visite toujours sa tortue homonyme à ce jour.

Par une matinée chargée pendant les vacances de mars, de petits enfants tournoient autour de son enclos en plexiglas, qui est équipé d’un lit de sable et de lampes chauffantes pour imiter le climat plus chaud de sa terre natale. Gus est assis à l’intérieur d’une bûche évidée, le visage taché de violet à cause d’un récent festin de mûres.

Dans quelques heures, il sera hissé de son enclos pour sa promenade quotidienne avec le personnel du musée. Lorsque le temps le permet, il aime grignoter des pissenlits ou creuser un terrier sur le terrain du musée.

Gus est l’une des premières créatures que les visiteurs rencontrent après leur entrée dans le musée, qui recueille des artefacts d’importance culturelle pour la Nouvelle-Écosse et fait la promotion du paysage naturel de la province.

Pendant les mois les plus chauds, Gus aime grignoter des pissenlits ou creuser un terrier sur le terrain du musée. (Andrew Vaughan / Presse canadienne)

Il est devenu le folklore vivant d’Halifax.

Des générations de visiteurs de musées lui ont rendu des visites récurrentes au fil des ans, amenant leurs enfants puis leurs petits-enfants pour voir ce que l’on pense être la plus ancienne tortue gopher connue au monde, a déclaré Gray.

« Cela semble presque inventé, mais les gens semblent se connecter avec lui quand ils franchissent la porte », a déclaré Gray au son des enfants enthousiastes. « Pour beaucoup de jeunes visiteurs, c’est l’une des choses dont ils se souviendront le plus à propos du musée. Et puis ils deviennent des adultes qui ont leurs propres enfants. »

L’anniversaire de Gus est célébré chaque année le deuxième dimanche d’août. (Andrew Vaughan / Presse canadienne)

Sa renommée de culte a récemment été reconnue dans un article de couverture de l’hebdomadaire alternatif de la ville, The Coast, qui a nommé Gus pour la plus haute distinction de la province: l’Ordre de la Nouvelle-Écosse.

«Il est le fondement de l’identité d’Halifax», a écrit le rédacteur en chef de la ville de The Coast, Jacob Boon, dans une lettre de mise en candidature datée du 7 mars.

« Des générations ont grandi en regardant ce visage sans expression. Nos visages vieillissent. Ses restes sculptés. Il est une pierre de touche de la continuité sur laquelle vous pouvez toujours compter. Un souvenir d’enfance que les gens revivent encore et encore. »

le L’Ordre de la Nouvelle-Écosse déclare que les candidats doivent être citoyens canadiens, bien qu’il n’exclut pas explicitement les tortues.

L’anniversaire de Gus est célébré chaque année le deuxième dimanche d’août. L’événement est devenu si populaire que le musée organise désormais deux fêtes d’anniversaire pour son résident le plus âgé: une le matin et une l’après-midi.

La fête d’anniversaire de Gus est devenue si populaire que le musée organise désormais deux fêtes d’anniversaire pour son résident le plus âgé: une le matin et une l’après-midi. (Andrew Vaughan / Presse canadienne)

Gray a déclaré que la couverture médiatique continue de Gus était la bienvenue car quel que soit son statut de culture pop, il enseigne aux gens la nature.

« Il ouvre le dialogue et facilite la tenue de ce dialogue », a déclaré Gray. « Pour moi, c’est le plus grand héritage que Gus nous a apporté. S’il peut inspirer quelqu’un à penser au monde naturel, alors il a fait une chose merveilleuse. »

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