« Il est temps de tout mettre en jeu » : les Maple Leafs cherchent à tourner la page avant le septième match

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Nick Foligno y croit encore.

Il en va de même pour Auston Matthews, Mitch Marner et le reste des Maple Leafs de Toronto.

Croire, cependant, est une chose. Faire est quelque chose de complètement différent.

Toronto n’a plus de marge d’erreur avant le match décisif de lundi 7 (CBC, CBCSports.ca, 19 h HE) dans sa série éliminatoire de premier tour avec Montréal après avoir échoué à égaler l’intensité et le désir des Canadiens à deux reprises en 48 heures.

Les Leafs ont eu deux occasions de changer leur propre récit et d’enterrer un adversaire blessé. Mais une base de fans torturée a plutôt regardé les Canadiens être autorisés à quitter le tapis grâce à un manque d’instinct de tueur qui a été une caractéristique inquiétante pour ce groupe ultra-talentueux.

Menant 3-1 dans la série avec une occasion de décrocher, les Leafs ont été bloqués au neutre au début du cinquième match à domicile. Ils ont pris un retard de 3-0 avant de se rallier à égalité et finalement de perdre en prolongation.

Toujours en tête 3-2 en direction de Montréal – où 2 500 fans ont été autorisés à entrer dans le Centre Bell pour la première foule canadienne de la LNH depuis le début de la pandémie de COVID-19 – les Leafs ont promis que les choses seraient différentes.

Ils ne l’étaient pas.

Calme et cool Carey Price

Montréal est de nouveau sorti avec des fusils flamboyants devant cette petite foule bruyante qui sonnait comme une salle comble contre un Toronto timide et incertain. Les Canadiens ont marqué deux buts en troisième période pour prendre une avance de 2-0 avant que les Leafs n’appuient à nouveau sur un interrupteur et ne répondent avec deux des leurs dans les neuf dernières minutes du temps réglementaire.

Toronto a dominé l’OT, devançant Montréal 13-2. Mais le calme et cool Carey Price a tenu le fort avec un certain nombre de gros arrêts avant que Jesperi Kotkaniemi ne profite d’un revirement pour envoyer la série à un septième match.

REGARDER | Kotkaniemi propulse les Canadiens vers la victoire en prolongation contre les Leafs dans le match 6 :

Le troisième but de Jesperi Kotkaniemi en séries éliminatoires a permis à Montréal de l’emporter 3-2 en prolongation contre les Leafs. 2:42

« Il est temps que les mots s’arrêtent, que les clichés s’arrêtent », a déclaré Foligno à la suite du plus récent revers de son équipe après une absence personnelle de trois matchs pour blessure. « Il est temps de tout mettre en ligne.

« Je n’ai aucun doute que je vais me battre avec ces gars pour que nous le fassions. »

Les fans de Toronto sont décidément moins optimistes. Et l’histoire leur donne de nombreuses raisons d’être.

La dernière victoire des Leafs dans la série remonte à 17 ans – 6 250 jours avant qu’ils n’atteignent la patinoire lundi – contre les Sénateurs d’Ottawa lors du septième match des quarts de finale de l’Association de l’Est 2004.

Toronto, qui a dominé la division Nord basée au Canada cette saison, n’a pas réussi à se qualifier pour les séries éliminatoires sept années de suite dans la foulée du lock-out de 2004-05 avant de revenir aux séries éliminatoires en 2012-13. Les Leafs ont mené les Bruins de Boston 4-1 dans la troisième période du match 7 pour préparer le terrain pour un effondrement à couper le souffle.

Il y aurait encore trois saisons à manquer les séries éliminatoires – Toronto a touché le fond en 2015-16 mais a été récompensé par le choix n ° 1 pour sélectionner Matthews – avant un retour en 2016-17.

Les jeunes Leafs parvenus se sont inclinés face aux Capitals de Washington ce printemps-là. Mais les attentes étaient beaucoup plus élevées au cours des deux années suivantes lorsque Toronto est tombé à Boston deux fois de plus en sept matchs.

‘Nous serons prêts’, promet Matthews

Les Leafs inconstants ont également été éliminés de la bulle éliminatoire de l’été dernier par les Blue Jackets de Columbus dans un set de cinq matchs qui a tenu la distance.

En tout, Toronto a perdu sept matchs consécutifs où il aurait pu éliminer un adversaire. Cela comprend six depuis 2018 avec le noyau de Matthews, Marner et William Nylander.

REGARDER | Comment est née la rivalité Leafs-Habs en séries éliminatoires :

C’est officiel, les Leafs et le Tricolore se rencontreront en séries éliminatoires de la Coupe Stanley pour la première fois depuis 1979. Rob Pizzo remonte plus de 100 ans dans les archives pour examiner la plus ancienne rivalité du hockey. 4:28

« Nous avons été à l’autre bout du fil dans ces matchs à faire ou à mourir », a déclaré Matthews. « Nous aimerions évidemment réécrire ce script. Nous avons une grande opportunité lundi prochain.

« Nous serons prêts. »

Toronto a ajouté du courage, du leadership et de l’expérience dans l’espoir de rectifier les problèmes identifiés lors des échecs passés en séries éliminatoires. Mais il a désespérément besoin de plus de Marner et Matthews, en particulier avec le capitaine John Tavares.

Le duo dynamique a affiché des chiffres offensifs criards au cours de la saison régulière de 56 matchs – Matthews a remporté le trophée Maurice (Rocket) Richard en tant que meilleur marqueur de la LNH, tandis que Marner était un point meilleur que son coéquipier pour occuper le quatrième rang de la ligue. Mais ils se sont combinés pour marquer une seule fois en séries éliminatoires.

Les chiffres sous-jacents suggèrent qu’ils font leur part. La rondelle n’entre tout simplement pas.

La feuille de score, le grand livre de la série et le test oculaire suggèrent tous le contraire.

« Nous devons nous assurer que nous sommes meilleurs », a déclaré Marner. « Nous ne pouvons rien faire maintenant. Je dois juste nous assurer que nous sommes prêts pour le septième match.

La pression n’est pas un facteur, selon l’entraîneur des Leafs

« Hâte d’y. »

Les Leafs ont une fiche de 11-1 de tous les temps lorsqu’ils mènent une série 3-1 et 7-1 à domicile lors du match 7. Mais il est difficile d’ignorer la pression croissante sur un groupe qui devra faire face aux questions les plus difficiles de leur carrière si Toronto encore une fois s’estompe faiblement dans la nuit.

« Vous devez l’ignorer », a déclaré l’entraîneur-chef Sheldon Keefe, au poste le plus élevé depuis la mi-saison la saison dernière. « Je ne pense pas que la pression ait quoi que ce soit à voir avec cela à ce stade. Je ne pense pas que ce soit un facteur.

« Les matchs sont devenus plus difficiles; Montréal a mieux joué, et nous n’y avons pas fait face.

Les Leafs ont été incapables de surmonter les suspensions consécutives des séries éliminatoires de Nazem Kadri en 2018 et 2019 – Toronto menait ce dernier 3-2 avec une chance de décrocher à domicile – avant qu’une blessure du défenseur Jake Muzzin ne soit un facteur clé dans la dernière défaite de l’été face aux Blue Jackets de Foligno.

Avec plus de profondeur en 2021, Toronto a perdu Tavares à la suite d’une commotion cérébrale et d’une blessure au genou à la suite d’une collision effrayante lors du premier match. Muzzin a semblé se tirer l’aine samedi et pourrait manquer la finale de lundi au Scotiabank Arena.

Cherchant à se rallier de 3 à 1 pour remporter une série pour la troisième fois de l’histoire de la franchise, les Canadiens insistent sur le fait que l’angoisse croissante de l’autre côté n’est pas une priorité.

Mais il ne fait aucun doute qu’ils savent que c’est là.

« Nous pensons au prochain match, a déclaré le capitaine montréalais Shea Weber. « Nous nous sommes donné une chance de jouer pour la série, et c’est tout ce que nous pouvions demander.

« Nous avons la croyance. »

Toronto aussi, mais ce sont les actions qui comptent.

« Ne vous inquiétez pas de ce que disent les fans », a déclaré Foligno à propos du message avant un match 7 qui pourrait définir cette liste. « Parfois, c’est ce qui vous catapulte. C’est difficile à entendre pour les fans en ce moment, mais nous allons venir et penser que nous allons gagner un match de hockey.

« Avec les chances, avec cette équipe… c’est ce qui va se faire. »

Ils ont une dernière chance.

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