En Afrique, la pandémie écrase les rêves de Tokyo et met à l’épreuve les espoirs olympiques

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Les résultats des tests redoutés sont revenus positifs pour COVID-19 et la maladie s’est abattue sur la nageuse sud-africaine Erin Gallagher.

En l’espace de quelques jours, elle est passée d’athlète olympique d’élite en pleine forme à allongée à plat sur un lit en se concentrant sur les fonctions physiques les plus élémentaires. Continue de respirer, se dit-elle.

Les Jeux olympiques de Tokyo et le rêve qu’elle poursuivait depuis des années semblaient soudain hors de portée.

« Ce furent des temps extrêmement sombres », a déclaré Gallagher. « Je ne voyais vraiment aucun moyen possible d’aller à Tokyo. Au fond de mon esprit, il y avait cette voix qui disait: ‘Erin, tu ne vas pas y arriver, je ne pense pas, alors plutôt arrête maintenant et concentrez-vous simplement sur le rétablissement de votre santé. »

Maurice Ndour du Sénégal conduit le ballon lors d’un match de premier tour contre le Canada à la Coupe du monde FIBA ​​2019. Après que trois joueurs et un officiel ont été testés positifs pour COVID-19, l’alignement national de basket-ball sénégalais a été renvoyé chez lui sans aucune chance de concourir à Tokyo. (Zhizhao Wu/Getty Images)

Le contact de Gallagher avec le coronavirus à la fin de l’année dernière a été extrême et pourtant elle fait partie des chanceuses, même s’il lui a fallu des mois pour se remettre complètement. Elle y est parvenue avec sa santé et ses ambitions olympiques intactes. La joueuse de 22 ans se dirige vers les Jeux dans le cadre d’une équipe sud-africaine de relais quatre nages féminin qui devrait se battre pour une médaille.

Pas de chance pour beaucoup d’autres espoirs africains.

Alors que le virus réapparaît à travers le continent à l’approche des Jeux olympiques, la pandémie a fait plus que simplement bouleverser les plans et compliquer l’entraînement, les voyages et les précieuses compétitions d’avant les Jeux pour les athlètes africains. Il a ruiné des rêves.

Prenez l’équipe de basket du Sénégal, qui s’est qualifiée pour le tournoi final de qualification pour Tokyo le mois dernier, seulement pour trois joueurs et un officiel testés positifs pour le virus à la veille de la compétition. Toute l’équipe a été renvoyée chez elle, sans aucune chance aux Jeux olympiques, même pour les joueurs non infectés et des années jusqu’à ce qu’une autre opportunité se présente.

À 33 ans, le basketteur nigérian Micheal Eric n’aura probablement plus de chance. Il a contracté le virus et, bien qu’il ait été autorisé à revenir dans l’équipe nigériane après deux semaines d’isolement, il a déclaré avoir réalisé qu’il n’était « pas en forme physique pour concourir ». Il s’est retiré de l’équipe et a abandonné ce qui pourrait être sa seule chance d’aller aux Jeux olympiques.

« Être un olympien a été le rêve de ma vie », a-t-il déclaré. « Mais je sais que je dois faire ce qui est le mieux pour ma santé et mon bien-être. »

Stephen Cox (à gauche) et Peter Purcell-Gilpin du Zimbabwe en action lors des Championnats du monde d’aviron 2019 en Autriche. Purcell-Gilpin s’est rendu en Zambie depuis sa base d’entraînement principale au Royaume-Uni pour travailler sur des conditions d’eau libre avec son entraîneur. (Naomi Baker/Getty Images)

Même l’un des plus grands noms n’a pas été épargné. Le détenteur du record du monde David Rudisha du Kenya ne sera pas à Tokyo pour chercher une troisième médaille d’or consécutive au 800 mètres après que les tentatives de qualification du joueur de 32 ans à la suite de blessures ont été compliquées par la pandémie. Ainsi pourrait mettre fin à la carrière olympique d’un des grands coureurs de demi-fond sur piste.

Bien qu’il n’y ait probablement pas un olympien sur la planète qui n’ait pas été confronté à un défi lié au COVID-19 au cours des 18 derniers mois, la nouvelle vague de cas en Afrique et les pénuries désespérées de vaccins ont conduit au renforcement des blocages et au retour des restrictions d’entraînement, en partie parce que personne ne veut attraper le virus maintenant dans quelques semaines seulement.

L’équipe de boxe du Ghana a passé des mois sans s’entraîner contre d’autres combattants en raison des craintes de transmission du virus et a encore à peine mis un gant sur un adversaire à l’approche de Tokyo. Au lieu de cela, les Ghanéens ont eu recours au shadow boxing devant un miroir dans leur propre chambre dans un hôtel de l’équipe en vue de la plus grande compétition de leur vie. Les instructions de leur coach sont transmises via WhatsApp depuis sa chambre au bout du couloir.

« C’est juste vous-même dans votre chambre et essayer de suivre un régime qui vous mettra en forme pour une compétition dans laquelle vous voulez vous démarquer », a déclaré le poids mouche Suleimanu Tetteh.

Pendant des décennies, les coureurs de fond dominants du Kenya se sont entraînés pour les Jeux olympiques par groupes de 30 ou plus et aux côtés de jeunes athlètes en herbe qu’ils utilisent comme stimulateurs cardiaques. Pas cette année.

Frustrée par les restrictions, la judoka marocaine Soumaya Iraoui a renoncé à son programme d’entraînement habituel pour rechercher l’art de « l’imagerie mentale », a-t-elle déclaré. Elle a passé une grande partie de son temps à travailler sur sa concentration mentale alors qu’elle était seule à la maison.

L’isolement de la pandémie n’a pas dérangé le rameur zimbabwéen Peter Purcell-Gilpin, qui concourt en skiff et s’entraîne seul. « Je suis isolé la plupart du temps », a-t-il déclaré.

Mais il avait besoin d’eau et de temps avec son entraîneur en personne avant Tokyo. Il a donc voyagé de sa base d’entraînement en Grande-Bretagne à la Zambie en Afrique australe afin de rejoindre son entraîneur basé au Zimbabwe et de travailler pendant trois mois dans des conditions réelles en eau libre.

« Vous devez vous concentrer sur les éléments contrôlables et faire le meilleur plan possible », a déclaré Purcell-Gilpin.

La lutte de Gallagher avec COVID-19 ne s’est pas terminée lorsque ses principaux symptômes se sont atténués. Lorsqu’elle est retournée à la natation, elle était épuisée après seulement quelques tours, a ressenti des douleurs à la poitrine et a consulté un cardiologue, qui lui a assuré que son cœur allait bien. Il fallait juste du temps.

Elle a passé des heures à s’entraîner dans sa propre piscine à la maison, à surmonter le problème de sa trop petite taille en se connectant à une corde élastique et en nageant sur place.

Son expérience du coronavirus a finalement été instructive, a-t-elle déclaré. Elle pensait qu’elle était prête à écouter cette voix qui lui disait d’abandonner les Jeux olympiques. Mais le virus a également révélé ce que cela signifiait vraiment pour elle d’aller aux Jeux.

« Il y avait une autre voix disant: » Erin, n’abandonne pas, cela a été ton rêve toute ta vie « , a-t-elle déclaré. « ‘Vous devez faire tout votre possible pour y arriver. »‘

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