Du terrain de football aux coulisses, Paul Mariner a laissé une forte impression

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L’ancien attaquant anglais Paul Mariner a connu le football à son plus haut niveau, jouant à la Coupe du monde 1982 et remportant à la fois la FA Cup et la Coupe UEFA.

Il a vu une autre facette du jeu lorsqu’il a pris en charge un Toronto FC en perte de vitesse en 2012. Mais il a laissé une grande impression partout où il est allé.

La mort de Mariner, après une bataille contre un cancer du cerveau, a été annoncée par sa famille samedi. Il avait 68 ans.

« Paul a vécu une vie bien remplie et a eu la chance de représenter un groupe de clubs de football fantastiques ainsi que son pays, qui représentaient tous le monde pour lui », lit-on dans un communiqué de la famille, selon lequel Mariner est décédé vendredi.

La carrière de Mariner l’a mené à travers le monde, de l’Australie à l’Amérique du Nord. En dehors du terrain, il a eu une carrière diversifiée dans les affaires et à la télévision.

Avant-centre agressif, il a marqué 139 buts en 339 matchs pour Ipswich, aidant le club à remporter la FA Cup en 1978 et la Coupe UEFA en 1981. Ses autres clubs comprenaient Plymouth Argyle, Arsenal et Portsmouth.

Il a marqué 13 buts en 35 apparitions pour l’Angleterre, disputant le Championnat d’Europe en 1980 et la Coupe du monde deux ans plus tard.

Il a d’abord été nommé directeur du développement des joueurs du Toronto FC en janvier 2011, mais a été élevé au poste d’entraîneur-chef et directeur des opérations de soccer après le départ de l’entraîneur néerlandais Aron Winter après un début de saison 2012 désastreux 1-9-0.

L’équipe a rebondi sous Mariner, avec une fiche de 4-2-4 dans toutes les compétitions avant que les blessures et le manque de profondeur ne fassent des ravages. Le TFC a terminé la saison sur un lamentable 0-10-4 en championnat.

Jeux appelés Révolution

Mariner s’est avéré être aux antipodes de l’hiver glacial. Il portait son cœur sur sa manche, avec un vocabulaire coloré à assortir.

« C’est juste la façon dont je roule », a déclaré Mariner à propos de son approche à haute énergie. « C’est mon MO [modus operandi]. Soit vous l’aimez, soit vous ne l’aimez pas. »

Toronto a donné les rênes d’entraîneur au défenseur international néo-zélandais Ryan Nelsen après la saison 2012. Mariner a ensuite diffusé des matchs de MLS avec le New England Revolution.

Grande personnalité à la voix tonitruante, Mariner était à l’écoute de ses joueurs. (Mike Stobe/Getty Images/Fichier pour les Red Bulls de New York)

« Un joueur, un entraîneur et un animateur incroyable, la gentillesse inébranlable et la bonne humeur de Paul ont laissé une marque indélébile sur tous ceux qui l’ont connu et sa famille Revolution se souviendra de lui comme d’un ami bien-aimé », ont déclaré les Revs dans un communiqué.

« Un leader sur et en dehors du terrain, a ajouté le Toronto FC.

Avec sa voix tonitruante et sa grande personnalité, Mariner était difficile à manquer.

En succédant à Winter au TFC, Mariner a écouté ses joueurs. Les codes vestimentaires ont été assouplis, les repas d’équipe formels réduits et les joueurs plus de liberté.

Mais c’était quand même une affaire sérieuse. Mariner arpentait la ligne de touche de Toronto comme un animal en cage, chaque grimace ou mouvement de bras en dit long.

« On ne peut pas dire qu’il n’est pas impliqué dans le jeu », avait alors déclaré l’attaquant néerlandais Danny Koevermans. « Je pense que si vous lui demandiez, il préférerait mettre des crampons et aller sur le terrain pour être le 12e homme. »

Après avoir joué à Ipswich, en Angleterre, Mariner a joué en Australie, à Malte et en Nouvelle-Zélande. Alors qu’il jouait pour une équipe à Auckland, il a fait des commentaires pour la télévision néo-zélandaise sur la Coupe du monde 1986.

Agent européen pour Maradona

Quatre ans plus tôt, il avait marqué pour l’Angleterre lors d’une victoire 3-1 sur la France lors du tournoi. Le but l’a aidé à égaler le record de buts consécutifs de Jimmy Greaves en six matchs pour l’Angleterre.

Mariner s’est retrouvé dans le secteur des agences de sport après avoir lancé l’agence de sport First Artist avec Jon Smith, un supporter millionnaire d’Arsenal qui venait de vendre son entreprise de musique.

Leurs deux premiers contrats devaient devenir l’agent européen de Diego Maradona et servir d’agent pour les avenants de l’équipe nationale d’Angleterre.

Le destin a joué un grand rôle dans la vie de Mariner.

Il était au centre sportif national de Bisham Abbey en Angleterre à la fin des années 80 lorsqu’il a été approché pour jouer pour les Albany Capitals de la Ligue américaine de football.

Mariner a fini comme entraîneur adjoint à Harvard avec John Kerr, qu’il a rencontré et avec qui il est devenu ami à Portsmouth. Des années plus tard, Kerr l’a invité à Boston où Mariner a entraîné dans la Ivy League et a dirigé le club de football local de Kerr.

En 2004, l’ancien défenseur de Liverpool Steve Nicol a demandé à Mariner de devenir son assistant au New England Revolution. Ils ont passé cinq ans à travailler avec la MLS.

Mariner a également dirigé Plymouth au cours de la saison 2009-10.

Bien qu’émotif sur la touche, Mariner, un Gémeaux, a déclaré qu’il était toujours capable de changer de vitesse au coup de sifflet final.

« Je suis comme un Norton 500 [motorcycle] », a-t-il expliqué. « Je vais à 120 milles à l’heure quand le match se déroule. Mais dès que l’arbitre donne son coup de sifflet final, c’est comme si mon moteur s’arrêtait et que je me remettais à me détendre. »

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