Cole Caufield des Canadiens et des étoiles universitaires ajoutent de la «jeune énergie» aux séries éliminatoires de la LNH

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Lorsque les Canadiens de Montréal étaient à un but d’être éliminés au premier tour, puis de nouveau à un but d’atteindre les demi-finales de la Coupe Stanley, Cole Caufield a établi le vainqueur en prolongation à chaque fois.

Caufield dominait le hockey collégial à peine deux mois plus tôt et, soudain, à l’âge de 20 ans, il est devenu un joueur clé de la franchise la plus célèbre de la LNH. Avec les attaquants du Colorado Alex Newhook et Sampo Ranta, et le gardien de but de Floride Spencer Knight, le succès de Caufield en sautant dans les séries éliminatoires après avoir joué une saison universitaire complète pourrait inspirer plus d’équipes à insuffler du sang neuf dans leurs alignements au moment le plus intense de l’année.

« Toute équipe qui a traversé une année recherche une sorte d’étincelle, une sorte d’espoir », a déclaré Tony Granato, qui a entraîné Caufield au Wisconsin. « Il n’y a rien de mieux pour un alignement qu’une jeune énergie entrant dans les vestiaires et capable d’ajouter de la vitesse et de jeunes jambes à l’alignement. Chaque équipe en a besoin. »

Il ne fait aucun doute que les Canadiens avaient besoin de Caufield. Ils ont une fiche de 7-1 depuis qu’il a rejoint leur alignement. La transformation de Montréal a été si remarquable que même JJ Watt a remarqué la NFL All-Pro.

« Caufield est un meneur de jeu absolu depuis son ajout à la formation », a tweeté Watt. « Excellent appel de celui qui a suggéré cela. »

Ce serait l’entraîneur-chef par intérim Dominique Ducharme, dont la confiance en Caufield s’est progressivement développée. Alors que les 52 points de Caufield en 31 matchs au Wisconsin l’ont propulsé à remporter le Hobey Baker Award en tant que meilleur joueur de la NCAA, ceux-ci n’avaient pas beaucoup d’importance lors d’une transition rapide dans la Ligue américaine de hockey et de rejoindre les Canadiens en avril.

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Caufield a amassé cinq points à ses 10 premiers matchs dans la LNH et a récolté quatre mentions d’aide importantes en séries éliminatoires, mais la dynamo de cinq pieds sept pouces montrant qu’il pouvait accrocher les pros était bien plus que produire offensivement. L’ancien dépisteur de la LNH Dave Starman a déclaré que Caufield est plus confiant que jamais lorsqu’il manipule la rondelle dans sa propre zone, et que son engagement à devenir un joueur polyvalent n’est pas passé inaperçu auprès de son personnel d’entraîneurs.

« À chaque fois que nous évoquons un détail avec ou sans la rondelle ou que nous parlons de quelque chose sur son jeu ou le jeu d’équipe, il fait vraiment attention et vous pouvez voir s’il revient dans la même situation, il réagira différemment », Ducharme mentionné.

« Il est vraiment dévoué à son jeu et à l’équipe, alors le mettre sur la glace et voir comment il s’améliore sur ces petites choses à chaque fois qu’il marche dessus, c’est ainsi qu’en tant qu’entraîneur, vous gagnez de plus en plus en confiance.

« Vous apprenez de chaque jeu … et faites des ajustements »

Malgré toute la confiance dont fait preuve Caufield sur la glace, il respire l’humilité en même temps, ce que Granato croit être crucial lorsqu’il se joint à une équipe de la LNH à la fin de la saison en tant que jeune joueur.

« Vous apprenez de chaque match, et vous grandissez et faites des ajustements en cours de route », a déclaré Caufield. « Mais les gars m’ont mis à l’aise et le personnel d’entraîneurs a fait un excellent travail en m’accueillant et en m’apprenant très rapidement à jouer ici. »

Il n’y a pas d’autre choix que de s’adapter rapidement. Entrer dans une série éliminatoire à mi-parcours peut ressembler à sauter dans un train en mouvement et être difficile même pour les vétérans chevronnés.

Newhook et Ranta ont reçu ce traitement pour le Colorado après que l’entraîneur Jared Bednar a estimé qu’ils méritaient une place dans l’alignement. dit Bednar. « On ne sait jamais tant qu’on n’a pas essayé, et je ne pense pas qu’on puisse avoir peur d’essayer dans beaucoup de situations. »

Montréal et le Colorado ne sont pas les premiers à essayer cela. L’histoire récente des joueurs qui ont sauté de l’université aux séries éliminatoires de la LNH comprend Chris Kreider pour les Rangers en 2012, Charlie McAvoy pour les Bruins en 2017 et Cale Makar pour l’Avalanche en 2019.

Alex Newhook, à gauche, remercie son coéquipier et défenseur de l’Avalanche Cale Makar d’avoir facilité sa transition vers la LNH cette saison. Comme Newhook, Makar est passé du collège à la LNH en 2019. (Ethan Miller/Getty Images)

« Cale et moi-même, je pense que nous avons été mis dans l’alignement pour une raison d’aider l’équipe à gagner », a déclaré Newhook, qui a remercié Makar pour avoir facilité sa transition. « [Being] donné l’opportunité en est évidemment une énorme partie, et ce que vous en faites en est une autre. »

Le gardien de but de Newhook au Boston College, Knight, a profité de son opportunité lorsque les Panthers lui ont donné le feu vert à mi-chemin du premier tour contre le champion en titre Tampa Bay. Knight a stoppé 56 des 60 tirs du Lightning, montrant la même détermination à éviter l’élimination qu’il a fait en soutenant Caufield et les États-Unis à un championnat du monde junior l’hiver dernier.

« C’est un mec, il passe devant [struggles] très rapidement », a déclaré Brooks Orpik, assistant du Boston College, qui a remporté la Coupe une fois avec Pittsburgh et une fois avec Washington. prendre soin de lui-même. »

« Crédit aux programmes collégiaux » pour la préparation des joueurs

L’entraîneur du Minnesota, Bob Motzko, a déclaré que Ranta prenait tellement soin de lui que sauter dans la LNH n’était pas un trop grand saut. Après avoir entraîné contre Caufield et regardé Newhook et Knight, il n’est pas surpris qu’ils puissent avoir un impact chez les pros si tôt.

« Nous commençons maintenant à recevoir beaucoup d’éloges au match universitaire pour ce qui se passe ici et comment ces enfants se développent », a déclaré Motzko. « Beaucoup de mérite revient également aux enfants : la façon dont ils s’entraînent aujourd’hui et comment ils se préparent et abordent une saison est complètement différent de ce qu’il était il y a dix ans. Ils sont beaucoup plus concentrés et leur œil est sur le ballon pour obtenir à ce niveau, et ils sont prêts pour ça quand ça arrivera. »

Starman, maintenant analyste de CBS Sports Network, attribue ce développement aux entraîneurs et aux programmes universitaires. Il compare Caufield, Newhook, Ranta et Knight aux quarts d’élite des collèges qui peuvent jouer tout de suite dans la NFL.

« Si ces jeunes sortent beaucoup plus prêts qu’avant, ce n’est qu’un bonus pour l’équipe de la LNH, a déclaré Starman. « Si vous n’arrivez pas dans la ligue prêt à jouer, c’est vraiment difficile d’y arriver, alors c’est tout le mérite de ces programmes qui forment des joueurs prêts à entrer dans la LNH et non seulement à prendre une place dans le line-up, mais en fait, faites quelque chose avec. »

Obtenir cette place est la moitié du défi. L’entrée de Caufield signifiait que Montréal éliminait Eric Staal, le vétéran des échanges de 17 ans, vainqueur de la Coupe.

« C’est la LNH et c’est la meilleure ligue au monde et en ce moment, nous ne pouvons pas penser à ce que ce gars a fait il y a deux mois », a déclaré Ducharme. « C’est vraiment en ce moment ce qui se passe et qui joue bien. »

C’est certainement Caufield, qui a préparé Nick Suzuki pour le but en prolongation qui a maintenu les Canadiens en vie contre Toronto et Tyler Toffoli pour l’autre qui a éliminé Winnipeg et les a placés en troisième ronde. Les sourires sur les visages des joueurs plus âgés correspondaient au sourire apparemment permanent de Caufield à ce moment-là et montraient la valeur d’ajouter de nouveaux talents lorsque les matchs comptent le plus.

« Quand un gars comme Caufield peut se joindre à l’alignement des Canadiens de Montréal et ajouter ce type d’énergie à une équipe, Corey Perry s’améliore, Eric Staal s’améliore, Shea Weber s’améliore, Carey Price s’améliore parce que ce jeune enfant affamé vole partout,  » dit Granato. « Vous ne pouvez pas mettre un bâton de mesure sur ce que cela signifie réellement pour un vestiaire. »

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