444 jours en préparation : les partisans canadiens de la LNH reviennent pour la série éliminatoire Leafs-Habs

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C’était une scène de 444 jours en gestation.

Des fans de hockey canadiens souriants et vêtus de chandails – avec des billets achetés et payés – profitant de bières et de soleil avant de se rendre dans une arène de la LNH un soir de printemps.

« C’est assez excitant, a déclaré Rob Koehler, détenteur de l’abonnement des Canadiens de Montréal. « Cela fait partie de l’histoire, les choses commencent à s’ouvrir. »

Les patinoires de la LNH dans ce pays sont sans foule, à l’exception de quelques premiers intervenants ou travailleurs de première ligne invités par des équipes individuelles, depuis le début de la pandémie de COVID-19 en mars 2020.

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Cela a finalement changé samedi après que le gouvernement du Québec a assoupli les restrictions, permettant aux Canadiens d’admettre 2 500 fans à l’intérieur du Centre Bell de 21 302 sièges pour le sixième match de leur série éliminatoire de premier tour contre les Maple Leafs de Toronto.

«Ça fait du bien, mec, a dit Yves Bissonnette, portant un chandail rouge de Montréal.

Les sièges assignés où les spectateurs pouvaient s’asseoir étaient ornés de serviettes de rassemblement – ​​pas à moins de sept rangées de la glace du côté du banc des pénalités et 12 rangées derrière les filets et les bancs – tandis que l’organiste Diane Bibeau a joué pour la foule avant que les fans huent les Leafs et applaudissent les Canadiens alors qu’ils marchaient sur la glace.

Les fans ont chanté O Canada sans accompagnement dans une interprétation émouvante qui sonnait comme bien plus que 2 500 personnes. Les partisans de Montréal ont chahuté tôt le gardien des Leafs Jack Campbell et ont hué vigoureusement un appel de pénalité contre leur équipe.

Les fans à l’intérieur du Centre Bell ont chanté le O Canada sans accompagnement dans une interprétation émouvante qui sonnait comme bien plus que 2 500 personnes. (Minas Panagiotakis/Getty Images)

Et tandis que le rassemblement d’environ 12% de la capacité était principalement destiné à l’équipe locale, les visiteurs ont eu leur juste part de soutien.

Le fan de Toronto Kim Pierre a conduit de Barrie, en Ontario, après avoir obtenu des billets vendredi.

« Une sensation totale d’euphorie et de bonheur », a-t-elle déclaré quelques heures avant le match. « La sensation est absolument incroyable. »

L’équipe de la Major League Soccer de Montréal a eu la première foule canadienne lors d’un événement sportif professionnel pendant la pandémie lorsqu’elle a été autorisée à autoriser 250 fans à assister à un match dans son stade extérieur l’été dernier.

Certaines équipes de hockey junior ont également été autorisées à avoir des foules limitées.

« Le retour de certaines personnes dans l’édifice est un signe de progrès », a déclaré l’entraîneur-chef de Toronto Sheldon Keefe avant le match. « Nous avons vu aux États-Unis l’émotion et comment cela peut changer un environnement.

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« Je pense que dans ce cas ici … il s’agit moins du jeu et de notre sport, des éliminatoires et de tout ça, mais plus simplement des progrès réalisés dans le pays. Je pense que c’est un très bon signe pour tout le monde. »

Un pas encourageant vers la normalité, samedi au Centre Bell était encore loin de ce que les équipes de la LNH au sud de la frontière ont connu en séries éliminatoires après que les clubs ont commencé à autoriser un pourcentage de fans dans les bâtiments alors que la saison de 56 matchs avançait et les taux de vaccination ont dépassé ceux du Canada.

Les Bruins de Boston ont accueilli près d’une salle comble pour le match 1 de leur série de deuxième tour contre les Islanders de New York au TD Garden samedi, tandis que les Hurricanes de la Caroline ont annoncé qu’ils auraient plus de 16 000 spectateurs pour les deux premiers matchs de leur confrontation avec la foudre de Tampa Bay.

Mais c’était un début. Et un symbole de ce qui, espérons-le, arrivera au bout d’un long tunnel pandémique.

«Les Canadiens ont envoyé quelque chose qui disait:« Montrez au Canada à quoi cela pourrait ressembler d’être ouvert », a déclaré Koehler. «C’est plus qu’un simple match de hockey.

« Il s’agit de l’avenir. »

Les sièges assignés où les spectateurs pouvaient s’asseoir étaient ornés de serviettes de rallye pour le match. (Minas Panagiotakis/Getty Images)

Les Canadiens ont accordé la priorité aux détenteurs d’abonnements de saison, aux détenteurs de suites de luxe et aux partenaires corporatifs pour acheter des billets en groupes de deux ou quatre.

Les acheteurs ont été autorisés à revendre des billets, et plus d’un petit nombre en ont certainement profité. Les prix étaient exorbitants pour le fan moyen sur le marché secondaire, la paire la moins chère disponible quelques heures avant la chute de la rondelle coûtait toujours environ 1 800 $ sur Ticketmaster.

« C’est énorme pour les gens – les gens en général », a déclaré Pierre. « Pas seulement le hockey… juste pouvoir socialiser et faire ça, c’est une chose tellement énorme. »

Elle n’a pas divulgué ce qu’elle a payé pour ses sièges, mais a ajouté que le prix n’était pas important après près de 15 mois de vie pandémique.

« Nous sommes aussi de grands musiciens de concert », a déclaré Pierre. « Nous n’avons pas vu de concert, nous n’avons rien fait depuis un an et un peu. Donc pour nous, pouvoir sortir et faire quelque chose est énorme.

« Chaque petit geste en vaut la peine. Être ici et être avec ces gens en vaudra la peine. »

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Koehler, dont la famille a des sièges de saison depuis les années 1940, a déclaré que lui et sa femme avaient parlé de vendre leurs billets.

« Nous avons eu la discussion hier soir, aujourd’hui et même en descendant », a-t-il déclaré en arborant un maillot Maurice (Rocket) Richard. « [But] ça ne vaut pas la peine de vendre. Nous le faisons parce que nous voulons en faire partie. »

Tous les fans du Centre Bell étaient tenus de se distancer socialement de ceux qui se trouvaient à l’extérieur de leur nacelle, tandis que toute personne âgée de cinq ans et plus devait porter un masque. Seule l’eau en bouteille était vendue dans les concessions.

Rien de tout cela n’avait d’importance pour les fans.

« Nous en parlons depuis la dernière fois que nous étions ici », a déclaré Pierre. « Juste avant COVID, nous sommes venus pour deux matchs.

« À la seconde où nous pouvions revenir pour un match, nous revenions. Nous devions être de retour. »

Le couvre-feu au Québec – en vigueur depuis le 9 janvier – a été levé vendredi. Les terrasses des restaurants à travers la province ont également été autorisées à rouvrir après avoir été fermées dans certaines parties de la province, y compris à Montréal, depuis le 1er octobre.

Les nouvelles mesures sont intervenues alors que les hospitalisations liées à la COVID-19 au Québec ont baissé à leur plus bas niveau en plus de six mois.

« La pandémie a frappé les gens ici aussi durement que partout ailleurs dans notre pays, et les gens le méritent, a déclaré l’ailier des Canadiens Brendan Gallagher samedi matin. « Ils étaient disciplinés, ils écoutaient ce qu’on leur demandait.

« Et ce sont les récompenses qui ont été gagnées. »

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